December 27, 2020 – Families and Forgiveness

Holy Family of Jesus, Mary, and Joseph

Readings || Lecturas

Recording

Preached at Assumption Parish in Bellingham, WA

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English

Earlier this month, I read a commentary that challenged me. Essentially, the author argued that it is fine and often necessary for Catholics to criticize the political right and political left, but unless we articulate a vision for society more potent and more compelling than what these political movements have on offer, our criticisms will be useless. It is not that we are lacking for material, of course. The Catholic philosophical and theological tradition has the most comprehensive and robust vision for society that can be found anywhere in human thought. Instead, this commentary claimed that we were lacking for voices who would bring this vision into the public consciousness once again.

Like I said, this was convicting, particularly to me as a preacher. Have I done the study and prayer necessary to allow a coherently Catholic vision of society to grow in my heart and mind? Have I shared with our parishioners the fruit of this study and prayer? Do our people know that there is a third way, a Catholic way, beyond what is on offer by the Democrats and Republicans?

Well, rest assured that I always share with you the fruits of my study and prayer. I love to explore the faith with you through these homilies. But, with a God as mysterious as our and a faith as extensive as ours, I am fully aware that I am not and ought not to be in control. It is ultimately up to the Holy Spirit to enlighten my heart and mind so that you can be properly fed from this pulpit. It is up to him to decide what needs to be said and when. At this point, I have an initial notion that the coherently Catholic vision for society will be found in Distributism and Personalism, but I do not know when or how to preach on them. So far, I knew I needed to preach on the radical locality of Jesus for Christmas, a locality which is a model for us. And I am certain that today I need to deliver the message that the salvation of the world is going to begin with the salvation of our families. Where we go from here is up to the Lord.


I do not think it is an exaggeration to say that the salvation of the world is dependent on the salvation of the families. In our first reading from the Book of Sirach, the author enjoins us to honor and obey our parents, a command not particularly unique to the Judeo-Christian tradition. But Sirach connects this filial duty to certain blessings, such as storing up riches, being gladdened by children, having a long life, and having a house raised in justice. He even says that honoring and obeying our parents will result in the atonement for our sins and having our prayers heard, two things that approach very nearly to what we mean by salvation. Pay attention to this! Sirach names a cause-and-effect relationship. If we honor and obey our parents, then we will receive every blessing which human beings traditionally desire: health, wealth, comfort, and peace, along with the supernatural blessings of freedom from sin and answered prayers. And if we do not honor and obey our parents, well, the implication is clear enough. It is not an exaggeration to say that our happiness and salvation is dependent on how we treat our families.

Why might this be the case?

It is because the family is the primordial community. We human beings are made in the image of God, meaning that we are made in the image of a loving relationship of persons. We find our truest and deepest identities in love, that is, in acts of self-sacrifice for others, modeled on Jesus’ own self-sacrifice on the cross. And it is in the family that these acts of love are learned and lived out most profoundly. Our family is our first and most important community of love, the community given to us directly by God so that we can love and be loved. It is through the love of family that we learn to become truly and fully human, which is why Jesus himself had to be born into a family, so that he could experience the fullness of humanity, a humanity defined by love.

The fact that our family is our primordial community of love means two things.

First, it means that our family is the test of our love. Does it really matter if we love the stranger whom we only see once or the coworker whom we only see a few hours a day, if we cannot love our family with whom we share our home and the entirety of our lives? It is like the statement from the First Letter of St. John, “If anyone says, ‘I love God,’ but hates his brother, he is a liar; for whoever does not love a brother whom he has seen cannot love God whom he has not seen.” It is the same with our families. Whoever says he loves his neighbor, but does not love the one living in his own home, is a liar, for he cannot love one who is afar before loving the one who is near.

Consider our second reading. St. Paul enjoins us to, “Put on heartfelt compassion, kindness, humility, gentleness, and patience, bearing with one another and forgiving one another, if one has a grievance against another; as the Lord has forgiven you, so must you also do.” St. Paul also tells us to “teach and admonish one another.” As much as this may apply to strangers or acquaintances, it applies a thousand times more to our families and is a thousand times harder to carry out there. Our families are where our Christianity is truly put to the test.

Second, the fact that our families are our primordial communities of love means that the type of love present in our families is a more profound love than can be found anywhere else. The ones who have known us since birth, the ones who have seen us in our best times and in our worst times, the ones who exist within the sanctuaries of our homes, these are the ones who can love us more profoundly than anyone else ever can. Of course, this also means that our families can hurt us more than anyone else ever can. I hear confessions, so I am not naïve to the fact that a broken family can bring incredible destruction into a life. I am also not naïve to the fact that, even in healthy families, many of our most common sins happen between family members. We are, perversely, our worst selves around the people we love the most.

It is for exactly this reason that I say that the salvation of the world is dependent on the salvation of our families. The greatest good and the greatest evils begin in our families. If we allow Jesus to enter into our families and heal them and save them, he will, from there, bring salvation to the rest of society. But if we exclude Jesus from our families or give our families over to sin and hatred, Jesus will have no presence in the wider world.


So how do we bring the salvation of Jesus into our families? There are so many things to say here, but I am only going to focus on one today: forgiveness. We have to forgive each other. Unforgiveness is the cancer that aggressively destroys families and it is one of the most heartbreaking things I have to confront in the confessional. Like with everything in this world, the greatest goods become corrupted into the greatest evils, and the profound goodness and love of a family is only matched by the profound evil of the corruption and division that comes from unforgiveness between family members.

Even little sins need forgiven. If you are in a heathy, intact family, then simply be on your guard against small resentments that build. Attack these resentments aggressively. Ask for forgiveness for yourself with humility. Forgive others generously. We have to be so careful to keep this cancer at bay. When a marriage breaks down, I so often see little sins from the very beginning of the relationship get brought up with surprising force, and I always wonder what the relationship would have looked like had these little resentments been forgiven rather than repressed or indulged.

If you are a member of a family that is broken beyond repair, either through divorce or irreparable toxic dynamics, then it is crucial to work through the process of forgiveness. God desires us all to have a beautiful community of love in a family, but if that is impossible, God himself will fill in the gaps. The issue is that there needs to be a hole for God to fill. If our family is broken, but we have filled that hole in our heart with obsessive bitterness and resentment for those who hurt us or abandoned us, then God has nowhere to pour his grace. We must lay down our burdens through forgiveness so that God can repair what was lost.

In all cases, we must pray for our family members by name, daily when we can. Praying for our family members begins the process of forgiveness and protects us from the bitterness and unforgiveness that are the sharp and effective tools of the Devil.


My brothers and sisters in Christ, the coherently Catholic vision of society always begins with the family as the basic building block of every societal relationship. The family is our first and most important focus. A Catholic seeking justice in this world should always seek to protect and strengthen the family before all else, both personally and in law. We should not be surprised that we are now confronting a divided and dysfunctional society after decades of watching the family weaken and decay. We learn to love in our families, so without a culture of family we will never have a culture of love.

I pray that God may strengthen and save your families, whatever they may look like. I pray that Mary and Joseph would intercede for us, so that Christ may be the center of our families just as he was the center of theirs. I pray that God may heal whatever is broken, so that each and every one of us can experience the blessing of family, a blessing given to us by our Creator from the very beginning. I pray that we can, “put on heartfelt compassion, kindness, humility, gentleness, and patience, bearing with one another and forgiving one another, if one has a grievance against another; as the Lord has forgiven [us], so must [we] also do.”

Español

A principios de este mes, leí un comentario que me desafió. Esencialmente, el autor argumentó que está bien y, a menudo, es necesario que los católicos critiquen a la derecha política y a la izquierda política, pero a menos que articulemos una visión de la sociedad más potente y convincente que la que ofrecen estos movimientos políticos, nuestras críticas serán inútiles. No es que nos falte material, por supuesto. La tradición filosófica y teológica católica tiene la visión más completa y robusta de la sociedad que se puede encontrar en el pensamiento humano. En cambio, este comentario afirmaba que nos faltaban voces que trajeran esta visión a la conciencia pública una vez más.

Como dije, esto fue convincente, particularmente para mí como predicador. ¿He hecho el estudio y la oración necesarios para permitir que una visión coherentemente católica de la sociedad crezca en mi corazón y en mi mente? ¿He compartido con nuestros feligreses el fruto de este estudio y oración? ¿Sabe nuestra gente que hay una tercera vía, una vía católica, más allá de lo que ofrecen los demócratas y republicanos?

Bueno, ten la seguridad de que siempre comparto contigo los frutos de mi estudio y oración. Me encanta explorar la fe contigo a través de estas homilías. Pero, con un Dios tan misterioso como el nuestro y una fe tan extensa como la nuestra, soy plenamente consciente de que no tengo ni debo tener el control. En última instancia, depende del Espíritu Santo iluminar mi corazón y mi mente para que puedas alimentarte adecuadamente desde este púlpito. Depende de él decidir qué se debe decir y cuándo. En este punto, tengo una noción inicial de que la visión coherentemente católica de la sociedad se encontrará en el distribuismo y el personalismo, pero no sé cuándo ni cómo predicar sobre ellos. Hasta ahora, sabía que necesitaba predicar sobre la localidad radical de Jesús para Navidad, una localidad que es un modelo para nosotros. Y estoy seguro de que hoy necesito dar el mensaje de que la salvación del mundo comenzará con la salvación de nuestras familias. A dónde vamos desde aquí depende del Señor.


No creo que sea una exageración decir que la salvación del mundo depende de la salvación de las familias. En nuestra primera lectura del Libro de Sirácida, el autor nos ordena honrar y obedecer a nuestros padres, un mandato que no es particularmente exclusivo de la tradición judeocristiana. Pero Sirácida conecta este deber filial con ciertas bendiciones, como acumular riquezas, ser alegrado por los niños, tener una vida larga y tener una casa levantada en justicia. Incluso dice que honrar y obedecer a nuestros padres resultará en la expiación de nuestros pecados y en que nuestras oraciones sean escuchadas, dos cosas que se acercan mucho a lo que entendemos por salvación. ¡Presta atención a esto! Sirácida nombra una relación de causa y efecto. Si honramos y obedecemos a nuestros padres, recibiremos todas las bendiciones que los seres humanos tradicionalmente desean: salud, riqueza, consuelo y paz, junto con las bendiciones sobrenaturales de la libertad del pecado y las oraciones contestadas. Y si no honramos y obedecemos a nuestros padres, pues, la implicación es bastante clara. No es una exageración decir que nuestra felicidad y salvación dependen de cómo tratemos a nuestra familia.

¿Por qué podría ser este el caso?

Es porque la familia es la comunidad primordial. Los seres humanos estamos hechos a imagen de Dios, lo que significa que estamos hechos a imagen de una relación amorosa de personas. Encontramos nuestras identidades más verdaderas y profundas en el amor, es decir, en actos de autosacrificio por los demás, inspirados en el propio sacrificio de Jesús en la cruz. Y es en la familia donde estos actos de amor se aprenden y se viven más profundamente. Nuestra familia es nuestra primera y más importante comunidad de amor, la comunidad que Dios nos ha dado directamente para que podamos amar y ser amados. Es a través del amor a la familia que aprendemos a ser verdadera y plenamente humanos, por eso Jesús mismo tuvo que nacer en una familia, para que pudiera experimentar la plenitud de la humanidad, una humanidad definida por el amor.

El hecho de que nuestra familia sea nuestra comunidad primordial de amor significa dos cosas.

Primero, significa que nuestra familia es la prueba de nuestro amor. ¿Realmente importa si amamos al extraño al que solo vemos una vez o al compañero de trabajo al que solo vemos unas pocas horas al día, si no podemos amar a nuestra familia con la que compartimos nuestro hogar y la totalidad de nuestras vidas? Es como la declaración de la Primera Carta de San Juan, “Si alguno dice: Yo amo a Dios, y aborrece a su hermano, es un mentiroso; porque el que no ama a su hermano, a quien ha visto, no puede[a] amar a Dios a quien no ha visto.” Lo mismo ocurre con nuestras familias. El que dice que ama a su prójimo, pero no ama al que vive en su propia casa, es un mentiroso, porque no puede amar al que está lejos antes que al que está cerca.

Considere nuestra segunda lectura. San Pablo nos exhorta a: “sean compasivos, magnánimos, humildes, afables y pacientes. Sopórtense mutuamente y perdónense cuando tengan quejas contra otro, como el Señor los ha perdonado a ustedes.” San Pablo también nos dice que “Enséñense y aconséjense unos a otros lo mejor que sepan.” Por mucho que esto se aplique a extraños o conocidos, se aplica mil veces más a nuestras familias y es mil veces más difícil de llevar a cabo allí. Nuestras familias son el lugar donde verdaderamente se pone a prueba nuestro cristianismo.

En segundo lugar, el hecho de que nuestras familias sean nuestras comunidades primordiales de amor significa que el tipo de amor presente en nuestras familias es un amor más profundo que el que se puede encontrar en cualquier otro lugar. Los que nos conocen desde que nacimos, los que nos han visto en nuestros mejores y peores momentos, los que existen dentro de los santuarios de nuestros hogares, estos son los que pueden amarnos más profundamente que nadie puede. Por supuesto, esto también significa que nuestras familias pueden lastimarnos más que cualquier otra persona. Escucho confesiones, así que no soy ingenuo ante el hecho de que una familia rota puede traer una destrucción increíble a una vida. Tampoco soy ingenuo ante el hecho de que, incluso en familias saludables, muchos de nuestros pecados más comunes ocurren entre miembros de la familia. Somos, perversamente, lo peor que somos alrededor de la gente que más amamos.

Precisamente por esta razón digo que la salvación del mundo depende de la salvación de nuestras familias. El mayor bien y los mayores males comienzan en nuestras familias. Si permitimos que Jesús entre en nuestras familias y las sane y las salve, desde allí traerá la salvación al resto de la sociedad. Pero si excluimos a Jesús de nuestras familias o las entregamos al pecado y al odio, Jesús no tendrá presencia en el resto del mundo.


Entonces, ¿cómo traemos la salvación de Jesús a nuestras familias? Hay tantas cosas que decir aquí, pero hoy solo me voy a centrar en una: el perdón. Tenemos que perdonarnos. La falta de perdón es el cáncer que destruye agresivamente a las familias y es una de las cosas más desgarradoras que tengo que enfrentar en el confesionario. Como todo en este mundo, los bienes más grandes se corrompen en los males más grandes, y la bondad y el amor profunda de una familia solo se igualan con el mal profundo de la corrupción y la división que proviene de la falta de perdón entre los miembros de la familia.

Incluso los pequeños pecados necesitan ser perdonados. Si pertenece a una familia sana e intacta, simplemente esté en guardia contra los pequeños resentimientos que se acumulan. Ataca estos resentimientos de forma agresiva. Pide perdón para ti mismo con humildad. Perdona a los demás generosamente. Tenemos que tener mucho cuidado para mantener a raya este cáncer. Cuando un matrimonio se rompe, a menudo veo pequeños pecados desde el principio de la relación que surgen con una fuerza sorprendente, y siempre me pregunto cómo habría sido la relación si estos pequeños resentimientos hubieran sido perdonados en lugar de reprimidos o complacidos.

Si eres miembro de una familia que está destrozada sin remedio, ya sea por divorcio o por una dinámica tóxica irreparable, entonces es crucial trabajar en el proceso del perdón. Dios desea que todos tengamos una hermosa comunidad de amor en una familia, pero si eso es imposible, Dios mismo llenará los vacíos. El problema es que debe haber un hueco para que Dios lo llene. Si nuestra familia está rota, pero hemos llenado ese agujero en nuestro corazón con amargura obsesiva y resentimiento por aquellos que nos lastimaron o nos abandonaron, entonces Dios no tiene dónde derramar su gracia. Debemos dejar nuestras cargas a través del perdón para que Dios pueda reparar lo que se perdió.

En todos los casos, debemos orar por los miembros de nuestra familia por su nombre, todos los días cuando podamos. Orar por los miembros de nuestra familia inicia el proceso del perdón y nos protege de la amargura y la falta de perdón que son las herramientas afiladas y eficaces del diablo.


Mis hermanos y hermanas en Cristo, la visión coherentemente católica de la sociedad comienza siempre con la familia como elemento básico de toda relación social. La familia es nuestro primer y más importante enfoque. Un católico que busca justicia en este mundo siempre debe procurar proteger y fortalecer a la familia antes que todo, tanto personalmente como en la ley. No debemos sorprendernos de que ahora nos enfrentemos a una sociedad dividida y disfuncional después de décadas de ver a la familia debilitarse y decaer. Aprendemos a amar en nuestras familias, así que sin una cultura familiar nunca tendremos una cultura de amor.

Ruego que Dios fortalezca y salve a sus familias, sea como se vean. Ruego que María y José interceden por nosotros, para que Cristo sea el centro de nuestras familias tal como él era el centro de ellos. Ruego que Dios sane todo lo que esté roto, para que todos y cada uno de nosotros podamos experimentar la bendición de la familia, una bendición que nos ha dado nuestro Creador desde el principio. Ruego que podamos ser compasivos, magnánimos, humildes, afables y pacientes. Se soportamos mutuamente y se perdonamos cuando tengamos quejas contra otro, como el Señor los ha perdonado a nosotros.

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Bibikhanom family

2 Comments

  1. Thank you Father. I have a fractured family. I have reached out to my two children who are in their 50’s to no avail. They are adults and I have no control so I will continue to pray for healing, forgiveness, tolerance and understanding and acceptance. Blessings to you.

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