December 29, 2019 – God Our Father

Feast of the Holy Family of Jesus, Mary, and Joseph, Year A

Readings / Lecturas

Recording

Preached at Assumption Parish in Bellingham, WA

English

One of the most interesting things I get to do as a priest is offer spiritual direction, though my ability to offer it now that I am a pastor has diminished significant. In spiritual direction, I listen to people describe their prayer life or their moral issues or their difficulties with God, and my job is to try to identify the origin of these problems and to recommend a remedy.

In the course of these conversations with dozens of people over the last two-and-a-half years, I have discovered something that many other priests tell me they have discovered, too: that a person’s default image of God is almost always based on how they have experienced their relationship with their own father.

Allow me to provide an example from my own life. In the last couple of months, I have come to realize that my prayer is dominated by concerns about our parish, to the exclusion of every other kind of prayer. This is not uncommon for a new pastor, but it fit a pattern for me that predated my arrival at Assumption, so I regarded it as a spiritual movement that I needed to pay attention to. It reminded me that, since at least undergraduate, if not earlier, my dominant image of God has been as a general, or as a boss, as, maybe most accurately, as a mentor, who is working with me and training me for a task. In the Scriptures, I relate most to the Apostles, who walked with Jesus but who also eagerly awaited orders from him.

Well, as I tried to understand why I see God this way, and whether it is a pattern of prayer that I need to be worried about, I realized that this relationship is the same relationship that I have with my dad. In the ten years that I lived with Steve Moore, a good number of my memories with him involve being in the garage or at the boat accomplishing a task together. And after my parents divorced, the vast majority of my time visiting him has been used to work on projects together. In other words, the way in which I bond with and grow closer to my father is by engaging in a common undertaking, with him leading the charge. It really should come as no surprise to me that when I want to bond with God, I bring him a project and ask him to help me with it.


The fact that our dominant image of God so often comes from our dads can be a good thing or a bad thing. For some people, their experience of their fathers is healthy and well-ordered, and his example helps them understand and believe that God, too, is loving and caring and supportive and strong and honorable and trustworthy. But for other people, dads can be flawed, broken, and complication. If, for example, a dad only shows his approval when a child is successful, and he flies off the handle at even a minor mistake, it is easy for that child to see God, also, as a disciplinarian whose love must be earned and whose affection can be easily lost. Or if a dad is emotionally distant, it is easy for a child to believe that God has no interest in a relationship with them.

Is this always true? No. Are there exceptions? Certainly. But I would not be preaching about this dynamic if it were not striking just how prevalent this pattern is. On the whole, our relationships with our dads really do shape our relationships with God. It is not for nothing that Jesus called God our Father.

But, of course, we Christians believe that God is always calling us to growth and holiness, so it would be wrong to say that our relationship with God is permanently stuck at the same level as our relationship with our fathers. God always gives us the ability to heal and to grow. How does he do this?

First, he gives us the gift of insight. He gives us the ability to look back on our childhood experiences and ask what was good and what was bad about them. We can learn to identify the virtues and vices of our fathers, and we can ask which of these virtues and vices we have applied to our image of God. In what ways, for example, did my father model for me a healthy and loving fatherhood? These are going to be the places where I most powerfully see God and where I find the most spiritual strength. These are the places where God is going to give me consolation. These are the places where, even if my father was amazing, I can be certain that God is perfect. But then we also have to ask ourselves in what ways was my father, even though he may have been trying his best, imperfect? In what ways did I not experience the love of my father in the way I would have liked to? These are usually going to be the same places in which we struggle in our relationship with God. By identifying these broken aspects of our relationship with our dads, we can then guard against applying these characteristics to God. Just because Dad was strict does not mean God is strict. Just because Dad was distant doesn’t mean God is distant. In fact, because we know that God is perfect in all ways, we can trust that God’s perfect love and heal the wounds that our fathers may have left us.

Second, God allows us to grow by us the model of St. Joseph. I have worked with people whose relationship with their earthly father was broken enough that they felt completely unable to approach God without unhealthy fear or the expectation of disappointment. So I send them to St. Joseph, who is often less threatening and more approachable. I ask them to imagine what various childhood memories would have been like had St. Joseph been their father. How would St. Joseph have handled that situation which my dad handled poorly? Of course, St. Joseph was the only member of his household who was able to sin, so he is not perfect, but God chose him to be the foster-father of his only begotten son, so he’s probably still going to be pretty good.


Now, it goes without saying that mothers are incredibly important, too. There has been remarkable research done in the last couple of decades that shows that, for the first year of a child’s life, that child’s ability or inability to bond with its mother results in life-long emotional and relational patterns that cannot be undone or rewritten. Healthy relationships with our moms are essential for healthy and happy lives. And I am sure this is why Jesus made sure that his own mother became a central figure in Christian spirituality, so that we would always have a mother figure to guide us, direct us, and pray for us.

I haven’t spoken much about mothers here simply because I haven’t offered enough spiritual direction to see how the influence of our mothers emerges in our spiritual lives. But insofar as someone needs to heal a broken relationship that they had with their mother growing up, I would send them to Mary in the same way that I send people to St. Joseph. Mary is the perfect example of motherhood. Whatever our mothers have done well, Mary can do for us even more perfectly; and whatever our mothers have not done as well, Mary can supplement with her motherly perfection.


My friends, I do not envy parents. Being a parent is probably the hardest job in the world. It is difficult enough just keeping kids alive and fed. Imagine also having to worry about their emotional, relational, and spiritual lives, too. We should all be thankful to our parents just for being parents, and we should honor them, love them, and pray for them, exactly as the Scriptures tell us to do. I would recommend that every family pray to the Holy Family, because only with the model and intercessions of the Blessed Virgin Mary and St. Joseph can a family ever begin to be holy.

But even the best parents are not perfect. We are all human and we all fail from time to time. I hope it is a consolation to every parent, and to every child, that God has also given us his own parents as our own. Mary and St. Joseph are not just distant models to be imitated, but active members of the communion of saints who pray for us and minister to us. If we are struggling as a parent, we have great intercessors in heaven. If we struggle as a child, or are struggling now with our memories from childhood, we have another set of parents to comfort us and to guide us. God loves families and created them to be the central reality of human life and community. He will always give us the graces necessary to live our familial vocations, and to heal whatever has been broken in our families by sin.

The Holy Family is our model, and we are so blessed to honor them today.

Español

Una de las cosas más interesantes que puedo hacer como sacerdote es ofrecer dirección espiritual, aunque mi habilidad para ofrecerla ahora que soy pastor ha disminuido significativamente. En la dirección espiritual, escucho a las personas describir su vida de oración o sus problemas morales o sus dificultades con Dios, y mi trabajo es tratar de identificar el origen de estos problemas y recomendar un remedio.

En el transcurso de estas conversaciones con docenas de personas en los últimos dos años y medio, descubrí algo que muchos otros sacerdotes me dicen que también descubrieron: que la imagen fundacional de Dios de una persona casi siempre se basa en cómo han experimentado su relación con su propio padre.

Permítanme dar un ejemplo de mi propia vida. En los últimos meses, me he dado cuenta de que mi oración está dominada por las preocupaciones sobre nuestra parroquia, con exclusión de cualquier otro tipo de oración. Esto no es raro para un nuevo pastor, pero se ajusta a un patrón que precedió a mi llegada a la Asunción, así que lo consideré como un movimiento espiritual al que necesitaba prestar atención. Me recordó que, desde al menos la licenciatura, si no antes, mi imagen dominante de Dios ha sido como general, o como jefe, o como, quizás con mayor precisión, mentor, que trabaja conmigo y me capacita para un tarea. En las Escrituras, me relaciono más con los apóstoles, que caminaron con Jesús pero que también esperaban ansiosamente las órdenes de él.

Cuando traté de entender por qué veo a Dios de esta manera, y si es un patrón de oración del que debo preocuparme, me di cuenta de que esta relación es la misma relación que tengo con mi padre. En los diez años que viví con Steve Moore, un buen número de mis recuerdos con él implican estar en el garaje o en el bote realizando juntos una tarea. Y después de que mis padres se divorciaron, la gran mayoría de mi tiempo en visitarlo se ha utilizado para trabajar juntos en proyectos. En otras palabras, la forma en que me relaciono y me acerco a mi padre es participando en una empresa común, con él a la cabeza. Realmente no debería sorprenderme que cuando quiero unirme con Dios, le traigo un proyecto y le pido que me ayude con él.


El hecho de que nuestra imagen dominante de Dios provenga tan a menudo de nuestros padres puede ser algo bueno o malo. Para algunas personas, su experiencia con sus padres es saludable y está bien ordenada, y su ejemplo les ayuda a comprender y creer que Dios también es amoroso, afectuoso, solidario, fuerte, honorable y confiable. Pero para otras personas, los padres pueden ser defectuosos, rotos y complicados. Si, por ejemplo, un padre solo muestra su aprobación cuando un niño tiene éxito, y se sale de control incluso con un pequeño error, es fácil para ese niño ver a Dios, también, como un disciplinario cuyo amor debe ganarse y cuyo afecto se puede perder fácilmente. O si un padre es emocionalmente distante, es fácil para un niño creer que Dios no tiene interés en una relación con ellos.

¿Es esto siempre cierto? No. ¿Hay excepciones? Ciertamente. Pero no estaría predicando sobre esta dinámica si no fuera sorprendente cuán frecuente es este patrón. En general, nuestras relaciones con nuestros padres realmente dan forma a nuestras relaciones con Dios. No es por nada que Jesús llamó a Dios nuestro Padre.

Pero, por supuesto, los cristianos creemos que Dios siempre nos está llamando al crecimiento y la santidad, por lo que sería un error decir que nuestra relación con Dios está permanentemente estancada al mismo nivel que nuestra relación con nuestros padres. Dios siempre nos da la capacidad de sanar y crecer. ¿Cómo hace él esto?

Primero, nos da el don de nuestras mentes. Nos da la capacidad de mirar hacia atrás en nuestras experiencias de la infancia y preguntar qué fue bueno y qué fue malo de ellas. Podemos aprender a identificar las virtudes y los vicios de nuestros padres, y podemos preguntar cuáles de estas virtudes y vicios hemos aplicado a nuestra imagen de Dios. ¿De qué maneras, por ejemplo, mi padre me modeló una paternidad sana y amorosa? Estos serán los lugares donde más poderosamente veo a Dios y donde encuentro la mayor fuerza espiritual. Estos son los lugares donde Dios me va a consolar. Estos son los lugares donde, incluso si mi padre fue increíble, puedo estar seguro de que Dios es perfecto. Pero entonces también tenemos que preguntarnos ¿de qué manera era mi padre, a pesar de que pudo haber hecho todo lo posible, imperfecto? ¿De qué manera no experimenté el amor de mi padre como me hubiera gustado? Por lo general, estos serán los mismos lugares en los que luchamos en nuestra relación con Dios. Al identificar estos aspectos rotos de nuestra relación con nuestros padres, podemos evitar aplicar estas características a Dios. El hecho de que papá fuera estricto no significa que Dios sea estricto. Solo porque papá estaba distante no significa que Dios esté distante. De hecho, como sabemos que Dios es perfecto en todos los sentidos, podemos confiar en el amor perfecto de Dios para sanar las heridas que nuestros padres pueden habernos dejado.

Segundo, Dios nos permite crecer a través del modelo de San José. He trabajado con personas cuya relación con su padre terrenal se rompió lo suficiente como para que se sintieran completamente incapaces de acercarse a Dios sin temor insalubre o la expectativa de decepción. Entonces los envío a San José, que a menudo es menos amenazante y más accesible. Les pido que imaginen cómo hubieran sido varios recuerdos de la infancia si San José hubiera sido su padre. ¿Cómo habría manejado St. Joseph esa situación que mi padre manejó mal? Por supuesto, San José fue el único miembro de su hogar que pudo pecar, por lo que no es perfecto, pero Dios lo eligió para ser el padre adoptivo de su hijo unigénito, por lo que probablemente seguirá siendo bastante bueno.


Ahora, no hace falta decir que las madres también son increíblemente importantes. Se ha realizado una notable investigación en las últimas dos décadas que muestra que, durante el primer año de vida de un niño, la capacidad o incapacidad de ese niño para vincularse con su madre da como resultado patrones emocionales y relacionales de por vida que no se pueden deshacer ni reescribir. Las relaciones saludables con nuestras madres son esenciales para una vida sana y feliz. Y estoy seguro de que es por eso que Jesús se aseguró de que su propia madre se convirtiera en una figura central en la espiritualidad cristiana, para que siempre tuviéramos una figura materna que nos guíe, nos dirija y ore por nosotros.

No he hablado mucho sobre madres aquí simplemente porque no he ofrecido suficiente dirección espiritual para ver cómo emerge la influencia de nuestras madres en nuestras vidas espirituales. Pero en la medida en que alguien necesita sanar una relación rota que tenían con su madre mientras crecía, los enviaría a María de la misma manera que yo envío personas a San José. María es el ejemplo perfecto de la maternidad. Sea lo que sea que nuestras madres hayan hecho bien, María puede hacer por nosotros aún más perfectamente; y lo que nuestras madres no hayan hecho también, María puede complementarlo con su perfección maternal.


Mis amigos, no envidio a los padres. Ser padre es probablemente el trabajo más difícil del mundo. Ya es bastante difícil mantener a los niños vivos y alimentados. Imagine también tener que preocuparse por sus vidas emocionales, relacionales y espirituales. Todos deberíamos estar agradecidos con nuestros padres solo por ser padres, y debemos honrarlos, amarlos y orar por ellos, exactamente como las Escrituras nos dicen que hagamos. Recomendaría que todas las familias recen a la Sagrada Familia, porque solo con el modelo y las intercesiones de la Santísima Virgen María y San José puede una familia comenzar a ser santa.

Pero incluso los mejores padres no son perfectos. Todos somos humanos y todos fallamos de vez en cuando. Espero que sea un consuelo para todos los padres, y para cada niño, que Dios también nos haya dado a sus propios padres como nuestros. María y San José no son solo modelos distantes para ser imitados, sino miembros activos de la comunión de los santos que rezan por nosotros y nos ministran. Si estamos luchando como padres, tenemos grandes intercesores en el cielo. Si luchamos como un niño, o estamos luchando ahora con nuestros recuerdos de la infancia, tenemos otro grupo de padres para consolarnos y guiarnos. Dios ama a las familias y las creó para ser la realidad central de la vida humana y la comunidad. Él siempre nos dará las gracias necesarias para vivir nuestras vocaciones familiares y para sanar lo que el pecado haya roto en nuestras familias.La Sagrada Familia es nuestro modelo, y estamos muy bendecidos de honrarlos hoy.

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Jeroni Jacint Espinosa, Sagrada Família a la fusteria 1660

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