December 25, 2020 – God Subverts our Expectations

The Nativity of the Lord

5:00 p.m. Readings
9:00 p.m. Readings
8:00 a.m. Readings
Lecturas de 10:30 a.m.

Recording

Preached at Assumption Parish in Bellingham, WA

Past Years:
2017 (Vigil)
2017 (During the Night)
2017 (Day)
2018
2019

English

Everything about Christianity is subversive.

Imagine trying to develop a monotheistic religion from scratch. The pagan gods have been found to be useless, deaf, and mute. There must be only one God, an all-powerful God, a God who existed before all things, including time itself. A God whose perfection means that he contains no division. A God who contains all existence and who needs nothing beyond himself, to whom even his creation adds nothing. A God who is completely in control, who directs all things according to His own sovereign will. A God who is defined by glory and majesty. A God whose presence is so powerful that no one can look upon his face and live.

If this is the God that monotheists want to preach to the world, and this is certainly God as Christian theology understand him to be, then the facts and teachings of Christianity seem almost purposefully designed to confuse the issue.

God is all-powerful! And yet we claim he is also a helpless infant who escaped the sword of one governor only to later be killed by another.

God existed before all things, including time itself! And yet we situate his birth and death within recorded human history.

God is so perfect he contains no division! And yet, we paradoxically claim that his perfection also requires him to be a loving union of three persons.

God contains all existence and needs nothing beyond himself! And yet we say he is contained in mortal flesh, a flesh which he had to inherit from a middle eastern commoner.

God is completely in control! And yet we name churches and have feast days celebrating the fact that his plan of salvation required the agreement and cooperation of a teenage girl.

God is defined by glory and majesty! And yet we display him sleeping in an animal’s feedbox and paint angels announcing his birth, not to kings, but to roving vagabonds sleeping outdoors.

God’s presence is so powerful that no one can look upon his face and live! And yet we believe, not only that he had a human face, but that he had human parents and a human job and he eat and drank and slept like any of us human beings.

Everything about Christianity, everything about the Christmas story, seems to contradict the message of a robust and confident monotheism. But maybe the most surprising part of all of this is that we are surprised. A God who is perfectly predictable is no God at all. Rather than being infinitely greater than us, such a God is sterilized and simplified so that he can fit inside our tiny little monkey brains. But a God who subverts our every expectation, a God who becomes a man, a God who is born a refugee and dies a criminal; this is a God who is truly greater than us in every way.


Still, there is one particular subversion of Christianity that I would like to dwell on briefly this Christmas, and that is the radical locality of Jesus. Jesus was born only six miles from where he died. With the exception of his early childhood in Egypt, Jesus spent his entire life in an area that is the size of the strip of Western Washington between Bellingham and Seattle. As Matthew’s genealogy makes clear, Jesus was deeply rooted in a specific culture and ethnicity, and Jesus never left or looked beyond this culture. Of his 33 years on this Earth, he spent 30of them living with his mother and working a blue-collar job. Even when he did finally branch out, Jesus made a couple speeches which attracted a few hundred people, but normally his followers only numbered in the dozens. He did not even write one book or letter, instead letting others deal with that after he died.

And it is not like Jesus couldn’t have had a broader reach. The Roman Empire was in full swing and there were commonly used roads from Normandy to Ethiopia to India. He could have written and traveled as extensively as his followers did only a few decades later. But he didn’t. Jesus spent his entire life in Palestine, ministering in person, almost exclusively to the Jews. And not to the Jewish leaders; to the people he literally encountered in the streets and the marketplaces.

My brothers and sisters in Christ, we are talking here about the savior of the world! The one who was born to save all of humanity! Jesus, with his universal mission of salvation, chose to stay near home and hang out with people from where he grew up. Once again, God is subverting our expectations.

We expect God to save the world, but he never does and never will. God only saves us, individually, one by one, and from this the world is saved. We expect God to bring peace between nations, but he never has and he never will. Instead, he only ever brings peace between families and within families, and from this nations find peace. We expect God to appear, arrayed in majesty, to confront evil wherever it may be found. But instead, he only ever confronts the evil he finds in our hearts through the quiet and unseen grace of the sacraments and prayer, and from this all of evil is conquered.

Do you see how subversive and unexpected this is? Do you see what God is doing? Shockingly, the greatest event in the history of the universe, the entrance of almighty God into his own creation, was celebrated only by some livestock, some shepherds, and some strange travelers. This fact alone should blow our minds. And yet, this is what God does. He subverts our expectations.

We expect the all-powerful God of the universe to be found in world events, on the evening news, in some great technological achievement or some impactful speech by a world leader. But he is never found there. He is found in a feedbox in a small suburb outside a medium-sized ancient city. He is found in Bethlehem and he is found in Bellingham.

My friends, God will save you, if you let him. God will become incarnate in your lives. He will make his presence known and call you to himself. But it is obvious from the birth and life of Jesus that God will always do this locally. You do not have to go looking for God; he has already been looking for you, and he has found you here and now. When Jesus is born into your lives, he will be born into your families, your communities, and your quiet moments. When the glory of God is revealed to you, it will be revealed in the mundane, the routine, and the local.

This Christmas do not make God so big that he has nothing to do with you. Remember that God made himself unimaginably small, so that he could be near to you exactly where you are.

Español

Todo en el cristianismo es subversivo.

Imagínese tratando de desarrollar una religión monoteísta desde cero. Se ha descubierto que los dioses paganos son inútiles, sordos y mudos. Debe haber un solo Dios, un Dios todopoderoso, un Dios que existió antes de todas las cosas, incluido el tiempo mismo. Un Dios cuya perfección significa que no contiene división. Un Dios que contiene toda la existencia y que no necesita nada más allá de sí mismo, al que ni siquiera su creación añade nada. Un Dios que está completamente en control, que dirige todas las cosas de acuerdo con su propia voluntad soberana. Un Dios que se define por la gloria y la majestad. Un Dios cuya presencia es tan poderosa que nadie puede mirar su rostro y vivir.

Si este es el Dios que los monoteístas quieren predicar al mundo, y este es ciertamente Dios como lo entiende la teología cristiana, entonces los hechos y las enseñanzas del cristianismo parecen diseñados casi a propósito para confundir el tema.

¡Dios es todopoderoso! Y, sin embargo, afirmamos que también es un niño indefenso que escapó de la espada de un gobernador solo para luego ser asesinado por otro.

¡Dios existió antes de todas las cosas, incluido el tiempo mismo! Y, sin embargo, situamos su nacimiento y muerte dentro de la historia humana registrada.

¡Dios es tan perfecto que no contiene división! Y, sin embargo, paradójicamente afirmamos que su perfección también requiere que sea una unión amorosa de tres personas.

¡Dios contiene toda la existencia y no necesita nada más allá de sí mismo! Y, sin embargo, decimos que está contenido en carne mortal, una carne que tuvo que heredar de un plebeyo del Medio Oriente.

¡Dios está completamente en control! Y, sin embargo, nombramos iglesias y celebramos días festivos que celebran el hecho de que su plan de salvación requería el acuerdo y la cooperación de una adolescente.

¡Dios se define por la gloria y la majestad! Y, sin embargo, lo mostramos durmiendo en la caja de comida de un animal y pintamos ángeles anunciando su nacimiento, no a los reyes, sino a los vagabundos errantes que duermen al aire libre.

¡La presencia de Dios es tan poderosa que nadie puede mirar su rostro y vivir! Y, sin embargo, creemos, no solo que tenía un rostro humano, sino que tenía padres humanos y un trabajo humano y que comía, bebía y dormía como cualquiera de nosotros los seres humanos.

Todo sobre el cristianismo, todo sobre la historia de Navidad, parece contradecir el mensaje de un monoteísmo robusto y seguro. Pero quizás la parte más sorprendente de todo esto es que estamos sorprendidos. Un Dios que es perfectamente predecible no es Dios en absoluto. En lugar de ser infinitamente más grande que nosotros, tal Dios está esterilizado y simplificado para que pueda caber dentro de nuestro diminuto cerebro de mono. Pero un Dios que subvierte todas nuestras expectativas, un Dios que se hace hombre, un Dios que nace refugiado y muere como un criminal; este es un Dios que es verdaderamente más grande que nosotros en todos los sentidos.


Sin embargo, hay una subversión particular del cristianismo en la que me gustaría detenerme brevemente esta Navidad, y es la localidad radical de Jesús. Jesús nació a solo seis millas de donde murió. Con la excepción de su primera infancia en Egipto, Jesús pasó toda su vida en un área del tamaño de la franja del oeste de Washington entre Bellingham y Seattle. Como deja en claro la genealogía de Mateo, Jesús estaba profundamente arraigado en una cultura y etnia específicas, y Jesús nunca dejó ni miró más allá de esta cultura. De sus treinta y tres años en esta Tierra, pasó treinta de ellos viviendo con su madre y trabajando como obrero. Incluso cuando finalmente se diversificó, Jesús pronunció un poco de discursos que atrajeron a unos pocos cientos de personas, pero normalmente sus seguidores solo se contaban por docenas. Ni siquiera escribió un libro o una carta, sino que dejó que otros se ocuparan de eso después de su muerte.

Y no es que Jesús no pudiera tener un alcance más amplio. El Imperio Romano estaba en pleno apogeo y había carreteras de uso común desde Normandía a Etiopía e India. Pudo haber escrito y viajado tanto como lo hicieron sus seguidores solo unas décadas después. Pero no lo hizo. Jesús pasó toda su vida en Palestina, ministrando en persona, casi exclusivamente a los judíos. Y no a los líderes judíos; a la gente con la que se encontraba literalmente en las calles y los mercados.

Mis hermanos y hermanas en Cristo, ¡estamos hablando aquí del salvador del mundo! ¡El que nació para salvar a toda la humanidad! Jesús, con su misión universal de salvación, eligió quedarse cerca de casa y pasar el rato con la gente de donde creció. Una vez más, Dios está subvirtiendo nuestras expectativas.

Esperamos que Dios salve al mundo, pero nunca lo hace y nunca lo hará. Dios solo nos salva, individualmente, uno a uno, y de esto se salva el mundo. Esperamos que Dios traiga paz entre las naciones, pero nunca lo hizo y nunca lo hará. En cambio, solo trae la paz entre las familias y dentro de las familias, y, de esto, naciones encuentra la paz. Esperamos que Dios aparezca, revestido de majestad, para enfrentar el mal dondequiera que se encuentre. Pero en cambio, él solo confronta el mal que encuentra en nuestros corazones a través de la gracia silenciosa e invisible de los sacramentos y la oración, y de esto todo el mal es vencido.

¿Ves lo subversivo e inesperado que es esto? ¿Ves lo que está haciendo Dios? Sorprendentemente, el evento más grande en la historia del universo, la entrada de Dios todopoderoso en su propia creación, fue celebrado solo por algunos animales, algunos pastores y algunos viajeros extraños. Este solo hecho debería sorprendernos. Y, sin embargo, esto es lo que hace Dios. Subvierte nuestras expectativas.

Esperamos que el Dios todopoderoso del universo se encuentre en los eventos mundiales, en las noticias de la noche, en algún gran logro tecnológico o en algún discurso impactante de un líder mundial. Pero nunca lo encuentran allí. Lo encuentran en una caja de alimentación en un pequeño suburbio en las afueras de una ciudad antigua de tamaño mediano. Lo encuentran en Belén y lo encuentran en Bellingham.

Amigos míos, Dios te salvará si tú lo permites. Dios se encarnará en tus vidas. Él dará a conocer su presencia y te llamará a sí mismo. Pero es obvio por el nacimiento y la vida de Jesús que Dios siempre hará esto localmente. No tienes que ir a buscar a Dios; ya te ha estado buscando y te ha encontrado aquí y ahora. Cuando Jesús nazca en tus vidas, nacerá en tus familias, comunidades y momentos de tranquilidad. Cuando se te revele la gloria de Dios, se revelará en lo mundano, lo rutinario y lo local.

Esta Navidad no hagas a Dios tan grande que no tenga nada que ver contigo. Recuerda que Dios se hizo a sí mismo inimaginablemente pequeño para poder estar cerca de ti exactamente dónde estás.

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Gentile da fabriano, adorazione dei magi

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