September 08, 2019 – The Joy of Tithing

23rd Sunday in Ordinary Time, Year C

Readings / Lecturas

Recording

Preached at Assumption Parish in Bellingham, WA

English

First, I have heard from many of you about my homily last weekend. Thank you for your openness with me. Christianity is a collaborative effort, and I am glad we can be on this journey toward Jesus together.

Now, what is the most consequential plane trip you have ever taken?

I can think of a lot of fun and exciting plane trips I have taken, like to Mexico, London, and the Holy Land. I can think of lots of important plane trips I have taken, like to Boston to start undergraduate, to Chicago to start theology studies, or the two flights I have taken to attend my grandfathers’ funerals.

But, to be honest with you, regarding the most consequential plane trip I have ever taken, the one that has had the most lasting effect on my life, I cannot even remember where I was going. I sat next to a guy – I can’t tell you his name – who was a Protestant of some sort – I can’t remember his denomination – and we chatted for the length of the flight about faith and religion. I cannot even say what he told me exactly, but I regard this as the most consequential flight of my life because before I got on that plane I was inconsistent about being generous with my income, but when I got off that plane I was convinced that I needed to give a full 10% of everything I receive to God.

My vague recollection of the conversation is that he talked about how many blessings he had received in his life, and he associated these blessings very strongly with the fact that he tithed. He talked about good times and hard times, about times when it was easy to give and times when it was difficult, and at every moment he believed that his practice of giving the first 10% away was the reason God had continued to bless him. In hindsight, I have no idea why this conversation had such an effect on me. I have felt very blessed by God my entire life, and I was not looking for additional blessings of any kind. Plus, I knew enough about theology at the time to know that a transactional relationship with God, where we only do something in the hopes that God will reward us, is a pretty shaky foundation for a spiritual life. But despite this, there just seemed to be something in his demeanor, something in his animation when he spoke about tithing that convinced me that he was holy and that somehow his practice of giving had led him to that holiness. So by the time I had finished that flight, a seed was planted in me; I knew that I needed to give away 10% of my income to God. It took me a couple months of hemming and hawing and avoiding it, but I could not shake the conviction. In the Spring of 2012 I started giving away the first 10% of everything I received and since that time I have never looked back.

Why? Why has this practice been so good to me, just as it was so good to the man on this flight, just as it has been so good to so many people who engage in it?

My friends, I assure you tithing has not been good to me because of Catholic guilt. It is not because I felt bad for my parish or my Archdiocese or because someone made sad puppy dog eyes at me. It is not even because I was particularly impressed with the causes I was supporting.

No, I have found great joy in tithing because tithing has brought me an incredible freedom, in two ways.

First, making the decision to tithe has made supporting various causes so much less of a chore. At the end of each year, as I am reporting my income to the IRS, I take 10% of my pre-tax income, and I resolve to give that amount away in the next year. Which means that as I am approached about different throughout the year, I no longer feel burdened by the question of whether I am going to give my money away. I have already made the decision to give it away. Instead, the only burden I feel is in determining how to give it away. I feel so much freer to give because I tithe.

The second way that tithing has brought me freedom is that, since I began tithing, I have felt less and less tempted to be greedy, miserly, or tight with my money. Money is one of the four classic idols, along with power, pleasure, and honor. It is very easy for us to become addicted to the accumulation of more and more wealth. But for the seven years I have been tithing, which were the leanest economic years of my adult life, by the way, living off of tiny stipend checks and Knight of Columbus support, for the entirety of those seven years I have not spent one day worrying about money. By giving away my first 10%, I prevent money from ever becoming my idol. By giving away my first 10%, I remove any power the remaining 90% was ever going to have on me.


This, by the way, is what Jesus is talking about in today’s Gospel. When Jesus says that we have to hate our fathers and mothers, that we have to hate our own lives, that we have to renounce all of our possessions in order to follow him, he is using exaggerated terms to drive home the point that we must never cling to these things. We can never allow them to become idols that we love more than Jesus himself. We cannot follow the Lord if we worship our family more than we worship him. We cannot follow the Lord if we worship our lives more than we worship him. We cannot follow the Lord if we worship our possessions more than we worship him. Before we can follow Jesus, we have to ask ourselves if we would be willing to leave these things behind if he called us to do so.

What does all of this mean concretely? Regarding our families and our lives, it means going to Mass, even when our spouse does not want to come with us. It means staying true to the faith even when we risk exile or persecution from our families, friends, or society. It means choosing Jesus, even when that means making a change in our lives that is uncomfortable or difficult, pursuing a virtue that feels like a form of death.

But regarding money, things get more difficult. When our family or our lives come in conflict with Jesus, we are usually presented with a clear moment of choice. With money, however, the choice is not always obvious. Clinging to our possessions usually does not look like walking away from Jesus or the faith. Clinging to our possessions instead usually has the long term, harder to notice effect of a shriveled heart that no longer feels open to the Lord or to others. And this is why tithing is such an important tool in this battle: because tithing establishes a practice of regular giving before it becomes a problem. Tithing sets us up for spiritual success.


Now, this weekend is going to serve as our stewardship weekend for the year, so there are a few practical matters I would like to attend to before we conclude.

First, before all else, I want to acknowledge how easy it is to feel nickeled-and-dimed. On top of the annual needs of the parish and the school, we have multiple diocesan and national second collections, additional missions and ministries that ask for our support, various parish groups doing regular fundraisers, and then all of our personal causes like alma maters and political groups. Every day someone wants us to write a check. And of course, here at Assumption we recently completed our Raise the Roof Campaign just in time for us to hear about the upcoming major Archdiocesan Capital Campaign. You are not alone if you feel overwhelmed.

The staff will tell you that I wanted to desperately to stand up here today with a plan to alleviate this feeling by reducing the number of asks throughout the year. I wanted to get rid of the second collections entirely, and just write checks for a standard amount from our outreach budget. I wanted to treat the Annual Catholic Appeal like the tax it is and create a budget line item for it so that we never had to ask about it again. I wanted to double our annual maintenance line item so that we could do a better job of budgeting for long-term repairs, rather than doing fundraisers for them. But, though I would still like these things to happen in time, I am not going to make promises I cannot keep, and we are not yet in a place where these things are possible.

Instead, I can merely reassure you that a practice of tithing, a practice of dedicating, at the beginning of the year, a specific amount to give away, makes the nickel-and-diming hurt a whole lot less. When I have already decided to give my money away, the different asks feel like less like an annoyance and more like a buffet of opportunities to do what I have already resolved to do.

Second, we will not be emphasizing parish stewardship and pledge cards this year, because we will be spending the fall focused on the Archdiocesan Capital Campaign. This means that we are simply going to assume that whatever you pledged to the parish last year you are also willing to give to the parish this year. If that is not the case, and you would like to change your pledged amount, or if you did not make a pledge last year, there are cards in the pews with which you can make that adjustment. You will also see that this week’s bulletin contains a report on our parish finances from last year. It is your hard-earned money that we are spending, and you deserve to know how we are spending it.

Finally, I want to touch briefly on the difference between annual stewardship and a capital campaign. The 10% that I give away every year is my annual support for causes that I care about. I typically give a third of that money to my parish, a third to the Annual Catholic Appeal (knowing that some of this money will always come back to my parish), and a third to other worthy causes like Catholic Community Services and Catholic Housing Services.

A capital campaign, however, is intended to be something extraordinary, beyond my annual stewardship. In the upcoming Archdiocesan Campaign, for example, I committed an additional 3% of my income to the campaign over the next three years. Because these campaigns are intended to be extraordinary, they are also only supposed to happen once every 5 – 10 years. The fact that this new campaign is happening so soon after Raise the Roof is unfortunate, and I am truly sorry about that. It was out of our control.

Over the next few months, you will be hearing about the upcoming diocesan campaign, but given that you are probably tired of hearing about campaigns, I want to assure you that, even though it is very important, we are not going to let it dominate our spiritual life here at Assumption. You will hear about it once in September, once in October, and twice in November. If we have other fundraising announcements, we will try to limit them to those weekends as well.


My friends, despite all these practicalities, I don’t want us to think of tithing as a chore or an obligation we undertake out of guilt. I truly have found it to be a joy in my life and a path to spiritual freedom and a closer relationship with Jesus. I hope that you can experience this, too. Thank you for your openness to what the Lord wishes to do through you.

Español

Primero, he escuchado de muchos de ustedes acerca de mi homilía el fin de semana pasado. Gracias por tu apertura conmigo. El cristianismo es un esfuerzo de colaboración, y me alegra que podamos estar juntos en este viaje hacia Jesús.

Ahora, ¿cuál es el viaje en avión más consecuente que hayas hecho?

Puedo pensar en muchos viajes en avión divertidos y emocionantes que he realizado, como México, Londres y Tierra Santa. Puedo pensar en muchos viajes importantes en avión que hice, como Boston para comenzar la licenciatura, Chicago para comenzar estudios de teología o los dos vuelos que tomé para asistir a los funerales de mis abuelos.

Pero, para ser honesto, con respecto al viaje en avión más consecuente que he hecho, el que ha tenido el efecto más duradero en mi vida, ni siquiera puedo recordar a dónde iba. Me senté al lado de un hombre – no puedo decir su nombre – que era protestante de algún tipo – no recuerdo su denominación – y conversamos durante la duración del vuelo sobre la fe y la religión. Ni siquiera puedo decir exactamente lo que me dijo, pero considero que este es el vuelo más importante de mi vida porque antes de subir a ese avión era inconsistente acerca de ser generoso con mis ingresos, pero cuando salí del avión estaba convencido de que necesitaba dar diez por ciento de todo lo que recibo a Dios.

Mi vago recuerdo de la conversación es que habló sobre cuántas bendiciones había recibido en su vida, y asoció estas bendiciones muy fuertemente con el hecho de que diezmaba. Habló sobre los buenos y los malos tiempos, sobre los momentos en que era fácil dar y los momentos en que era difícil, y en todo momento creía que su práctica de dar el primer diez por ciento era la razón por la que Dios había seguido bendiciéndolo. En retrospectiva, no tengo idea de por qué esta conversación tuvo un efecto tan grande en mí. Me he sentido muy bendecido por Dios toda mi vida, y no estaba buscando bendiciones adicionales de ningún tipo. Además, sabía lo suficiente sobre teología en ese momento como para saber que una relación transaccional con Dios, donde solo hacemos algo con la esperanza de que Dios nos recompense, es una base bastante inestable para una vida espiritual. Pero a pesar de esto, parecía haber algo en su comportamiento, algo en su animación cuando habló sobre el diezmo que me convenció de que era santo y que de alguna manera su práctica de dar lo había llevado a esa santidad. Entonces, cuando terminé ese vuelo, una semilla estaba plantada en mí; sabía que necesitaba regalar el diez por ciento de mis ingresos a Dios. Pasé un par de meses postergando y evitándolo, pero no pude sacudir la condena. En la primavera de dos mil y doce comencé a regalar el primer diez por ciento de todo lo que recibí y desde entonces nunca he mirado atrás.

¿Por qué? ¿Por qué esta práctica ha sido tan buena conmigo, tal como fue tan buena para el hombre en este vuelo, así como ha sido tan buena para tantas personas que participan en ella?

Amigos míos, les aseguro que el diezmo no ha sido bueno para mí debido a la culpa católica. No es porque me sintiera mal por mi parroquia o mi Arquidiócesis o porque alguien me mirara con tristeza. Ni siquiera es porque estaba particularmente impresionado con las causas que estaba apoyando.

No, he encontrado una gran alegría en el diezmo porque el diezmo me ha traído una libertad increíble, de dos maneras.

Primero, tomar la decisión de diezmar ha hecho que apoyar varias causas sea mucho menos complicado. Al final de cada año, cuando estoy informando mis ingresos al IRS, tomo el diez por ciento de mis ingresos antes de impuestos, y decido regalar esa cantidad el próximo año. Lo que significa que a medida que se me acercan diferentes durante todo el año, ya no me siento abrumado por la pregunta de si voy a regalar mi dinero. Ya he tomado la decisión de regalarlo. En cambio, la única carga que siento es determinar cómo regalarlo. Me siento mucho más libre para dar porque diezmo.

La segunda forma en que el diezmo me ha traído libertad es que, desde que comencé a diezmar, me he sentido cada vez menos tentado a ser codicioso, tacaño o apretado con mi dinero. El dinero es uno de los cuatro ídolos clásicos, junto con el poder, el placer y el honor. Es muy fácil para nosotros volvernos adictos a la acumulación de más y más riqueza. Pero durante los siete años que he estado diezmando, que fueron los años económicos más magros de mi vida adulta, viviendo de pequeños cheques de estipendio y el apoyo de Caballeros de Colón, durante la totalidad de esos siete años no he pasado un día preocupado por el dinero. Al regalar mi primer diez por ciento, evito que el dinero se convierta en mi ídolo. Al regalar mi primer diez por ciento, elimino cualquier poder que el noventa por ciento restante pudiera tener sobre mí.


Esto, por cierto, es de lo que Jesús está hablando en el Evangelio de hoy. Cuando Jesús dice que tenemos que no prefiere a nuestros padres y madres, que no debemos prefiere nuestras propias vidas, que tenemos que renunciar a todas nuestras posesiones para seguirlo, está usando términos exagerados para llevar a casa el punto de que debemos Nunca te aferres a estas cosas. Nunca podemos permitir que se conviertan en ídolos que amamos más que el mismo Jesús. No podemos seguir al Señor si adoramos a nuestra familia más de lo que lo adoramos a él. No podemos seguir al Señor si adoramos nuestras vidas más de lo que lo adoramos. No podemos seguir al Señor si adoramos nuestras posesiones más de lo que lo adoramos. Antes de que podamos seguir a Jesús, debemos preguntarnos si estaríamos dispuestos a dejar estas cosas atrás si nos llama a hacerlo.

¿Qué significa todo esto en concreto? Con respecto a nuestras familias y nuestras vidas, significa ir a misa, incluso cuando nuestro cónyuge no quiere venir con nosotros. Significa permanecer fieles a la fe incluso cuando corremos el riesgo de ser exiliados o perseguidos por nuestras familias, amigos o la sociedad. Significa elegir a Jesús, incluso cuando eso significa hacer un cambio en nuestras vidas que sea incómodo o difícil, persiguiendo una virtud que se siente como una forma de muerte.

Pero con respecto al dinero, las cosas se ponen más difíciles. Cuando nuestra familia o nuestras vidas entran en conflicto con Jesús, generalmente se nos presenta un claro momento de elección. Con el dinero, sin embargo, la elección no siempre es obvia. Aferrarse a nuestras posesiones generalmente no parece alejarse de Jesús o de la fe. Aferrarse a nuestras posesiones generalmente tiene un efecto a largo plazo, más difícil de notar, de un corazón arrugado que ya no se siente abierto al Señor ni a los demás. Y es por eso que el diezmo es una herramienta tan importante en esta batalla: porque el diezmo establece una práctica de dar regularmente antes de que se convierta en un problema. El diezmo nos prepara para el éxito espiritual.


Entonces, este fin de semana servirá como nuestro fin de semana de mayordomía para el año, por lo que hay algunos asuntos prácticos que me gustaría atender antes de concluir.

Primero, antes que nada, quiero reconocer lo fácil que es sentirse resentido por que se le pida dinero. Además de las necesidades anuales de la parroquia y la escuela, tenemos varias segundas colecciones diocesanas y nacionales, misiones y ministerios adicionales que solicitan nuestro apoyo, varios grupos parroquiales que recaudan fondos regularmente y luego todas nuestras causas personales como familias en otros países. Todos los días alguien quiere que escribamos un cheque. Y, por supuesto, aquí en Asunción recientemente completamos nuestra Campaña de Levantar el Techo justo a tiempo para que escuchemos sobre la próxima gran Campaña de Capital Arquidiocesana. No estás solo si te sientes abrumado.

El personal le dirá que quería desesperadamente estar aquí hoy con un plan para aliviar este sentimiento a través de reduciendo la cantidad de solicitudes durante todo el año. Quería deshacerme de las segundas colecciones por completo, y simplemente escribir cheques por un monto estándar de nuestro presupuesto de divulgación. Quería tratar la Campaña Católica Anual como el impuesto que es y crear una partida presupuestaria para que nunca más tengamos que volver a preguntar. Quería duplicar nuestra línea de mantenimiento anual para poder hacer un mejor trabajo de presupuestación para reparaciones a largo plazo, en lugar de recaudar fondos para ellos. Pero, aunque todavía quisiera que estas cosas sucedan a tiempo, no voy a hacer promesas que no pueda cumplir, y todavía no estamos en un lugar donde estas cosas sean posibles.

En cambio, simplemente puedo asegurarle que una práctica de diezmar, una práctica de dedicar, a principios de año, una cantidad específica para regalar, hace que el resentimiento duela mucho menos. Cuando ya he decidido regalar mi dinero, las diferentes preguntas se sienten menos como una molestia y más como un buffet de oportunidades para hacer lo que ya he decidido hacer.

Segundo, este año no haremos hincapié en la mayordomía y las tarjetas de compromiso de la parroquia, porque pasaremos la caída enfocados en la Campaña de Capital Arquidiocesana. Esto significa que simplemente asumiremos que cualquier cosa que prometió a la parroquia el año pasado también está dispuesta a dar a la parroquia este año. Si ese no es el caso, y le gustaría cambiar la cantidad prometida, o si no hizo una promesa el año pasado, hay tarjetas en los bancos con las que puede hacer ese ajuste. También verá que el boletín de esta semana contiene un informe sobre las finanzas de nuestra parroquia del año pasado. Estamos gastando su dinero duramente ganado, y usted merece saber cómo lo estamos gastando.

Finalmente, quiero tocar brevemente la diferencia entre la administración anual y una campaña de capital. El diez por ciento que regalo cada año es mi apoyo anual para causas que me importan. Por lo general, doy un tercio de ese dinero a mi parroquia, un tercio a la Campaña Católica Anual (sabiendo que parte de este dinero siempre regresará a mi parroquia), y un tercio a otras causas valiosas como Catholic Community Services y Catholic Housing Services.

Sin embargo, una campaña de capital pretende ser algo extraordinario, más allá de mi apoyo anual. En la próxima Campaña Arquidiocesana, por ejemplo, comprometí un adicional tres por ciento de mis ingresos a la campaña durante los próximos tres años. Debido a que estas campañas pretenden ser extraordinarias, también se supone que suceden una vez cada cinco a diez años. El hecho de que esta nueva campaña esté sucediendo tan pronto después de Levanta el Techo es lamentable, y lo lamento mucho. Estaba fuera de nuestro control.

En los próximos meses, escuchará sobre la próxima campaña diocesana, pero dado que probablemente esté cansado de escuchar sobre campañas, quiero asegurarle que, aunque es muy importante, no vamos a dejar que domine nuestra vida espiritual aquí en Asunción. Lo escuchará una vez en septiembre, una vez en octubre y dos veces en noviembre. Si tenemos otros anuncios de recaudación de fondos, también intentaremos limitarlos a esos fines de semana.


Mis amigos, a pesar de todos estos aspectos prácticos, no quiero que pensemos en el diezmo como una tarea o una obligación que asumimos por culpa. Realmente he encontrado que es una alegría en mi vida y un camino hacia la libertad espiritual y una relación más cercana con Jesús. Espero que puedas experimentar esto también.

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Bengt Nordenberg-Tiondemöte i skåne

One thought on “September 08, 2019 – The Joy of Tithing

  1. Tithing: our experience is similar to yours, Father. It was the example of Protestant friends which led us to examine the amount of our giving. We have found it freeing to set aside the money ahead of time. I read a study once that asked people how much they needed to be comfortable and most people needed 20% more, regardless of how much they earned. Giving away 10% is an excellent antidote! But of course, this is always a matter of prayer and discernment. It’s not a matter of being rigid but of being honest with ourselves.

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