May 12, 2019 – Recognizing His Voice

4th Sunday in Easter, Year C

Readings / Lecturas

Recording

Preached at Immaculate Conception in Mount Vernon (5:00pm, 9:00am, 11:00am, 1:00pm)

English

I have two responsibilities at this pulpit today. One is to preach a homily, and the second is to give you your yearly introduction to the Annual Catholic Appeal.

Which would you prefer first?

About eight months ago I joined a social media platform called “Reddit”. Reddit is a self-moderated community of people who organize themselves into smaller groups of interest called “subreddits”, and I have to tell you that the Catholicism subreddit is amazing. Not only is it full of a lot of faithful, zealous Catholics who love to discuss their faith, but many seekers from all over the internet come to this little discussion group to ask questions about Catholicism. A surprising number of people are softened to and eventually won over to the faith through these online discussions. And now there is even a subreddit where users can ask questions directly to the group of priests who are members.

Well, the themes of these discussion often go in cycles, and I have to tell you that I found a recent cycle pretty annoying. A big part of that, I am sure, is the fact that I was spending too much time on Reddit during this period and felt annoyed with myself. But the cycle itself was annoying, too, because very question seemed to be from someone who was anxious. Anxious about whether something is a mortal sin. Anxious about how to address a family situation or another very specific scenario. Anxious that they were doing something wrong in their life.

Now, don’t get me wrong, one of the beautiful things about being part of a faith community is the ability to rely on others in faith, to ask each other questions, to pursue holiness together. If someone is anxious about something, I am glad they are seeking the advice of holy and faithful people.

But that doesn’t change the fact that I find these posts super annoying. So I had to ask myself why? And I came to two answers. First, the foundation of many of the questions I was seeing was fear, specifically fear of being less than perfect. These people were so petrified of the idea that their particular sin (which was, in my estimation, usually pretty minor) might be putting them in danger of Hell. Or they were terrified of taking any action before they were absolutely sure that it was exactly the right way to take that action. If I had to guess, these people felt compelled to post on Reddit because either their family or their introduction to the faith portrayed God as an unrelenting judge just waiting to condemn them for their imperfections. This is such a perversion of Christianity, and it is sad to see so many people deeply affected by it. Our deepest desire is unity with Jesus, and we avoid sin, not to escape condemnation, but because sin closes our soul off to the presence of God. 

The second reason I found these posts annoying was that I knew answering these questions was ultimately useless. Okay, maybe my advice would help one person one time. But what happens the next time they need advice, or the next time after that? I cannot solve every problem that arises in my own life, let alone the lives of my parishioners who are my first responsibility, let alone the lives of random internet strangers. Instead, I am keenly aware that my real task as a priest is not to solve anyone’s specific, problem but is instead to teach them how to recognize the voice of Jesus.

See, Jesus can solve every problem. He knows us, he knows our hearts, he knows our situations. Even if he may not resolve every situation in exactly the way we would like, if we follow the voice of our shepherd, he will always lead us to green pastures. If we follow the voice of Jesus, we do not have to live in fear, because nothing can take us out of his hand.


A few pointers on recognizing the voice of Jesus, then.

First, we hear the voice of Jesus most powerfully in silence. If you can, try to spend 10 to 15 minutes each day in silence with the Lord.

Second, the Lord is going to talk to us about whatever we offer him, and only what we offer him. In that period of daily silence, give him everything that is on your heart, good or bad, positive or angry. Tell him about your day, your fears, your struggles, your desires, and your hopes. Lay down at his feet all of your anxieties and needs. If you give everything to Jesus, he will give you back what you need. Sometimes and answer, sometimes a feeling, sometimes a way forward, and sometimes a period a waiting. But it is always what you need. If you are worried about the health of someone you love, for example, give that worry to Jesus without any expectation that it will be solved. And then Jesus will talk to you about it when you are ready, maybe telling you to have hope, or maybe helping you to find peace with the inevitable. Our job is simply to give everything to Jesus and then listen to see what he has to say.

Finally, realize that the voice of Jesus is not your own voice. If you bring a bunch of stuff to prayer and hear all of your desires or thoughts or plans confirmed, that is not the voice of Jesus. The voice of Jesus is always challenging. The voice of Jesus is always calling us to holiness, because he loves us too much to leave us how he finds us. But, on the flip side, the voice of Jesus is also always loving. Jesus never berates or scorns us. He enters deeply into our experiences first before asking us to grow. He calls us forward from a place of solidarity, not condemnation.

My friends, life is horribly complex and we face thousands of choices every day, many of which fill us with fear and anxiety. And we cannot rely on other people, even the priests of Reddit, to solve our problems. But thankfully, we do have a shepherd who can lead us where we need to go. If we can learn to recognize his voice, we never have to worry about whether we are on the right path.

Español

Tengo dos responsabilidades en este púlpito hoy. Una es predicar una homilía y la segunda es brindarte su introducción anual a la Petición Católica Anual.

¿Cuál preferirían primero?

Hace unos ocho meses me uní a una plataforma de redes sociales llamada “Reddit”. Reddit es una comunidad auto-moderada de personas que se organizan en pequeños grupos de interés llamados “subreddits”, y debo decirles que el subreddit de catolicismo es increíble. No solo está lleno de muchos católicos fieles y celosos que aman hablar sobre su fe, sino que muchos buscadores de todo el mundo vienen a este pequeño grupo de discusión para hacer preguntas sobre el catolicismo. Un número sorprendente de personas se suavizan y finalmente se ganan la fe a través de estas discusiones en línea. Y ahora hay incluso un subreddit donde los usuarios pueden hacer preguntas directamente al grupo de sacerdotes que son miembros.

Bueno, los temas de estas discusiones a menudo van en ciclos, y debo decirles que encontré un ciclo reciente bastante molesto. Una gran parte de eso, estoy seguro, es el hecho de que pasé demasiado tiempo en Reddit durante este período y me sentí molesto conmigo mismo. Pero el ciclo en sí era molesto, también, porque mucha pregunta parecía ser de alguien que estaba ansioso. Ansioso por si algo es pecado mortal. Ansioso por cómo abordar una situación familiar u otro escenario muy específico. Ansiosos de que estuvieran haciendo algo mal en su vida.

Ahora, no me malinterpretes, una de las cosas hermosas de ser parte de una comunidad de fe es la capacidad de confiar en los demás con fe, de hacernos preguntas y de buscar la santidad juntos. Si alguien está ansioso por algo, me alegra que esté buscando el consejo de personas santas y fieles.

Pero eso no cambia el hecho de que encuentro estos mensajes muy molestos. Así que tuve que preguntarme por qué. Y llegué a dos respuestas. Primero, la base de muchas de las preguntas que estaba viendo era el miedo, específicamente el miedo de ser menos que perfecto. Estas personas estaban tan petrificadas de la idea de que su pecado particular (que era, en mi opinión, generalmente un poco menor) podría ponerlas en peligro del Infierno. O estaban aterrados de tomar cualquier acción antes de estar absolutamente seguros de que era la forma correcta de tomar esa acción. Si tuviera que adivinar, estas personas se sintieron obligadas a publicar en Reddit porque su familia o su introducción a la fe representaban a Dios como un juez implacable que esperaba condenarlos por sus imperfecciones. Esta es una perversión del cristianismo y es triste ver a tanta gente profundamente afectada por él. Nuestro deseo más profundo es la unidad con Jesús, y evitamos el pecado, no para escapar de la condenación, sino porque el pecado cierra nuestra alma ante la presencia de Dios.

La segunda razón por la que encontré estas publicaciones molestas fue porque sabía que responder a estas preguntas era inútil en última instancia. Por supuesto, tal vez mi consejo ayude a una persona una vez. Pero ¿qué sucede la próxima vez que necesiten consejo, o la próxima vez después de eso? No puedo resolver todos los problemas que surgen en mi propia vida, y mucho menos las vidas de mis feligreses que son mi primera responsabilidad, y mucho menos las vidas de extraños de Internet. En cambio, soy muy consciente de que mi verdadera tarea como sacerdote no es resolver el problema específico de nadie, sino enseñarles cómo reconocer la voz de Jesús.

Mira, Jesús puede resolver todos los problemas. Él nos conoce, conoce nuestros corazones, conoce nuestras situaciones. Incluso si no desea resolver cada situación exactamente de la manera que nos gustaría, si seguimos la voz de nuestro pastor, siempre nos llevará a pastos verdes. Si seguimos la voz de Jesús, no tenemos que vivir con miedo, porque nada nos puede sacar de su mano.


Unos pocos consejos para reconocer la voz de Jesús, entonces.

Primero, escuchamos la voz de Jesús más poderosamente en silencio. Si puedes, trata de pasar de diez a quince minutos cada día en silencio con el Señor.

Segundo, el Señor nos hablará sobre lo que le ofrezcamos, y solo lo que le ofrezcamos. En ese período de silencio diario, dale todo lo que está en tu corazón, bueno o malo, positivo o enojado. Cuéntale sobre tu día, tus miedos, tus luchas, tus deseos y tus esperanzas. Acuéstate a sus pies todas tus ansiedades y necesidades. Si le das todo a Jesús, él te devolverá lo que necesitas. A veces una respuesta, a veces un sentimiento, a veces un camino hacia adelante y, a veces, un período de espera. Pero siempre es lo que necesitas. Si está preocupado por la salud de alguien que ama, por ejemplo, dele esa preocupación a Jesús sin ninguna expectativa de que se resolverá. Y luego Jesús te hablará de eso cuando estés listo, quizás te diga que tengas esperanza, o tal vez te ayude a encontrar la paz con lo inevitable. Nuestro trabajo es simplemente dar todo a Jesús y luego escuchar para ver lo que tiene que decir.

Finalmente, date cuenta de que la voz de Jesús no es tu propia voz. Si traes un montón de cosas a la oración y escuchas todos tus deseos o pensamientos o planes confirmados, esa no es la voz de Jesús. La voz de Jesús siempre es desafiante. La voz de Jesús siempre nos llama a la santidad, porque nos ama demasiado como para dejarnos como nos encuentra. Pero, por otro lado, la voz de Jesús también es siempre amorosa. Jesús nunca nos regaña ni nos desprecia. Él entra profundamente en nuestras experiencias antes de pedirnos que crezcamos. Nos llama desde un lugar de solidaridad, no de condenación.

Mis amigos, la vida es terriblemente compleja y enfrentamos miles de opciones cada día, muchas de las cuales nos llenan de miedo y ansiedad. Y no podemos confiar en otras personas, ni siquiera en los sacerdotes de Reddit, para resolver nuestros problemas. Pero afortunadamente, tenemos un pastor que puede llevarnos a donde necesitamos ir. Si podemos aprender a reconocer su voz, nunca debemos preocuparnos por si estamos en el camino correcto.

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