June 23, 2019 – Cooperating with Grace

The Solemnity of the Most Holy Body and Blood of Christ, Year C

Readings / Lecturas

Recording

Preached at St. Charles, Burlington (5:00pm, 7:00pm, 7:45am) and Immaculate Heart of Mary, Sedro-Woolley (9:30am, 11:15am)

English

I am currently reading through Sherry Weddell’s book “Forming Intentional Disciples,” which has been a must-read text about evangelization since it was first published in 2012. As you might imagine, this is not the first book I have read on evangelization, parish best practices, or this cultural moment in the Church, so I found Ms. Weddell’s book to be a bit slow at first, because it was rehashing a lot of things I had already read. But then I hit Chapter 4 and became completely engrossed.

Chapter 4 of “Forming Intentional Disciples” is called “Grace and the Great Quest”. In it, Sherry Weddell discusses the distinction between objective grace and subjective grace. Objective grace is the grace available to us through a sacrament automatically. Every sacrament, properly performed, brings objective grace. But subjective grace is the grace we actually receive from the sacrament, essentially, the amount of objective grace that we allow to penetrate into our souls. The idea is that, for example, when we have not prayed in a while, when we are distracted, or when we have persisted in sin or refused forgiveness, God may be offering incredible graces, but we may have closed ourselves off to receiving them.


My friends, as a seminarian and as a priest, I have observed a very strange phenomenon in certain segments of the church. There exist people who go to confession almost weekly, but never seem to improve in their fight against sin. And there exist people who receive the Eucharist almost daily, but who never seem to grow closer to Christ. This seems like it would be impossible. Confession wipes away sin and returns us to perfect communion with God. It also strengthens us to resist temptation in the future. If someone is going to Confession every week, they have every grace that they could ever need in order to begin fighting against their recurrent sins, and we would expect the power of these recurrent sins to decrease over time. Similarly with Communion, there is no greater grace than that which comes in receiving body and blood, soul and divinity of Jesus Christ into ourselves, so we would expect the daily reception of the Eucharist to make a person more and more like Jesus every day.

The only way to explain this phenomenon of ineffective sacraments is to realize that God expects us to cooperate with his grace. If we go to confession, but have no desire for conversion, we will not receive any of the grace that the Lord offers. If we receive the Eucharist, but do not desire to grow closer to Jesus, the graces of the Eucharist will be ineffective. Even well-meaning, faithful Catholics can fall into the trap of believing that if we just go through the motions, the grace will operate on us automatically. But this is a lie. As the Catechism states: “To attribute the efficacy of prayers or of sacramental signs to their mere external performance, apart from the interior dispositions that they demand, is to fall into superstition.” Superstition is not a light word. The Catechism is telling us that to go through the motions without any desire to cooperate with the graces being offered, without any desire to change or grow, it to treat prayer like a magic spell and the Eucharist like a magic potion.


So what does it look like to be open to receiving the grace of God?

To be honest with you, I do not actually know. After I read this chapter of Ms. Weddell’s book, I began to pray for openness to the grace of God present in the sacraments. For goodness’ sake, I receive the Eucharist ten times each week! That is ten times an infinite amount of grace every seven days. And yet, I see very few fruits in my life that reveal a nearness to the Eucharist. When this book pointed out that we have a responsibility to cooperate with and open ourselves to the grace of God, I began to wonder if I had begun to take the sacraments, and especially the Eucharist, for granted; to treat them superstitiously.

I am especially convicted by the example of Abram in our first reading. When Melchizedek comes out of nowhere with an offering of bread and wine, Abram gives him a tenth of everything. When is the last time you or I were at Mass, where a priest of God Most High offers bread and wine, and we were so moved with Thanksgiving that we decided to give to God a tenth of everything that we had? I can only conclude that Abram was so open to and thankful for the movements of God in his life, that he was able to respond with this astonishing level of zeal and generosity.

I know this thankfulness and openness is possible in Christ; and I know that I want it desperately; so I began to pray about it. For two weeks now, I have been trying to remember to pray for an appreciation of God’s grace in the sacraments before I actually receive the sacraments. And even in the course of two weeks, I have already seen this prayer work. When I have prayed it, I have felt a change, albeit a small one, in my nearness to God when I receive the Eucharist at Mass. And the last time I went to Confession, as I prayed that I could appreciate what I was receiving, I actually shed tears as I heard the words of absolution, something I had not done in a long time.


I often preach about how much I hate complacency. If we think everything is fine and we do not seek to grow, we will atrophy and die. But I think I have allowed myself to grow complacent with the grace of God, and I imagine I am not alone in this. My brothers and sisters in Christ, we have received greater gifts than mankind could ever have conceived, starting with our baptismal unity to the incarnate God who defeated sin and death. But the greatest gift of all is the Eucharist. Knowing that it is the body and blood, soul and divinity of Jesus Christ should make us fearful even to approach it, let alone receive it. And yet, here we are, Sunday after Sunday, walking up the line mechanically, not really thinking about the infinite graces that are being made available to us.

Please, please, please, let’s try to stir up the grace of God in our hearts once again. Let’s ask the Holy Spirit, who dwells within us, to reveal to us even a small portion of the great mystery of the Eucharist. Let’s beg God that we might grow in appreciation for the mystery of the divine presence in what was once bread and wine.

To that end, a small prayer I found online:

“Jesus, my God and my All, my soul longs for You. My heart yearns to receive You in Holy Communion. Come, Bread of heaven and Food of angels, to nourish my soul and to rejoice my heart. Come, most lovable Friend of my soul, to inflame me with such love that I may never again be separated from You.” Amen.

Español

Actualmente estoy leyendo el libro de Sherry Weddell “Formación de Discípulos Intencionales”, que ha sido un texto obligatorio sobre la evangelización desde que se publicó por primera vez en dos mil y doce. Como pueden imaginar, este no es el primer libro que he leído sobre evangelización, las mejores prácticas en la parroquia, o este momento cultural en la Iglesia, por lo que encontré que el libro de la Sra. Weddell era un poco lento al principio, porque estaba repitiendo muchas cosas que ya había leído. Pero luego llegué al capítulo cuatro y me absorbí por completo.

El capítulo cuatro de “Formación de Discípulos Intencionales” se llama “La Gracia y la Gran Búsqueda”. En ella, Sherry Weddell discute la distinción entre la gracia objetiva y la gracia subjetiva. La gracia objetiva es la gracia disponible para nosotros a través de un sacramento automáticamente. Todo sacramento, realizado correctamente, trae gracia objetiva. Pero la gracia subjetiva es la gracia que realmente recibimos de un sacramento, esencialmente, la cantidad de gracia objetiva que permitimos penetrar en nuestras almas. La idea es que, por ejemplo, cuando no hemos orado por un tiempo, cuando estamos distraídos, o cuando hemos persistido en el pecado o rechazado el perdón, Dios puede estar ofreciendo gracias increíbles, pero es posible que nos hayamos cerrado para recibirlos.


Mis amigos, como seminarista y como sacerdote, he observado un fenómeno muy extraño en ciertos segmentos de la iglesia. Existen personas que se confiesan casi semanalmente, pero nunca parecen mejorar en su lucha contra el pecado. Y existen personas que reciben la Eucaristía casi a diario, pero que parece que nunca se acercan más a Cristo. Esto parece que sería imposible. La confesión borra el pecado y nos devuelve a la comunión perfecta con Dios. También nos fortalece para resistir la tentación en el futuro. Si alguien va a confesarse todas las semanas, tiene todas las gracias que podría necesitar para comenzar a luchar contra sus pecados recurrentes, y esperaríamos que el poder de estos pecados recurrentes disminuya con el tiempo. Con la Comunión, de manera similar, no hay gracia más grande que la que recibe el cuerpo y la sangre, el alma y la divinidad de Jesucristo en nosotros mismos, por lo que esperaríamos que la recepción diaria de la Eucaristía hiciera a una persona más y más como Jesús cada día.

La única manera de explicar este fenómeno de sacramentos ineficaces es darse cuenta de que Dios espera que cooperemos con su gracia. Si vamos a la confesión, pero no tenemos deseos de conversión, no recibiremos ninguna de la gracia que el Señor ofrece. Si recibimos la Eucaristía, pero no deseamos acercarnos más a Jesús, las gracias de la Eucaristía serán ineficaces. Incluso los católicos fieles y bienintencionados pueden caer en la trampa de creer que, si solo seguimos los movimientos, la gracia operará sobre nosotros automáticamente. Pero esto es una mentira. Como dice el Catecismo: “Atribuir su eficacia a la sola materialidad de las oraciones o de los signos sacramentales, prescindiendo de las disposiciones interiores que exigen, es caer en la superstición.” La superstición no es una palabra ligera. El Catecismo nos dice que pasar por los movimientos sin ningún deseo de cooperar con las gracias que se ofrecen, sin ningún deseo de cambiar o crecer, es tratar la oración como un hechizo mágico y la Eucaristía como una poción mágica.


Entonces, ¿cómo se ve estar abierto a recibir la gracia de Dios?

Para serte sincero, en realidad no lo sé. Después de leer este capítulo del libro de la Sra. Weddell, comencé a orar por la apertura a la gracia de Dios presente en los sacramentos. ¡Por el amor de Dios, recibo la Eucaristía diez veces por semana! Eso es diez veces una cantidad infinita de gracia cada siete días. Sin embargo, veo muy pocos frutos en mi vida que revelan una cercanía a la Eucaristía. Cuando este libro señaló que tenemos la responsabilidad de cooperar y abrirnos a la gracia de Dios, comencé a preguntarme si había comenzado a tomar los sacramentos, y especialmente la Eucaristía, por sentado; Tratarlos supersticiosamente.

Estoy especialmente convencido por el ejemplo de Abram en nuestra primera lectura. Cuando Melquisedec sale de la nada con una ofrenda de pan y vino, Abram le da una décima parte de todo. ¿Cuándo fue la última vez que usted o yo estuvimos en la misa, donde un sacerdote de Dios, el Altísimo, ofrece pan y vino, y nos conmovió tanto que decidimos darle a Dios una décima parte de todo lo que teníamos? Solo puedo concluir que Abram estaba tan abierto y agradecido por los movimientos de Dios en su vida, que pudo responder con este nivel asombroso de celo y generosidad.

Yo sé que este agradecimiento y la apertura son posibles en Cristo; y yo sé que lo quiero desesperadamente; así que empecé a orar al respecto. Por dos semanas, he estado tratando de recordar orar por una apreciación de la gracia de Dios en los sacramentos antes de recibir los sacramentos. E incluso en el transcurso de dos semanas, ya he visto que esta oración trabaja. Cuando lo recé, sentí un cambio, aunque pequeño, en mi cercanía a Dios cuando recibí la Eucaristía en la Misa. Y la última vez que fui a la confesión, mientras oraba para poder apreciar lo que estaba recibiendo, derramé lágrimas cuando escuché las palabras de absolución, algo que no había hecho en mucho tiempo.


A menudo predico sobre cuánto odio la complacencia. Si pensamos que todo está bien y no buscamos crecer, nos atrofiaremos y moriremos. Pero creo que me he permitido complacerme con la gracia de Dios, y me imagino que no estoy solo en esto. Mis hermanos y hermanas en Cristo, hemos recibido mayores dones que los que la humanidad podría haber concebido, comenzando con nuestra unidad bautismal al Dios encarnado que venció el pecado y la muerte. Pero el regalo más grande de todos es la Eucaristía. Saber que es el cuerpo y la sangre, el alma y la divinidad de Jesucristo nos debe hacer temer incluso acercarnos a él, y mucho menos recibirlo. Y sin embargo, aquí estamos, domingo tras domingo, caminando mecánicamente, sin pensar realmente en las infinitas gracias que se nos ofrecen.

Por favor, por favor, por favor, intentemos despertar la gracia de Dios en nuestros corazones una vez más. Pidamos al Espíritu Santo, que mora en nosotros, que nos revele incluso una pequeña porción del gran misterio de la Eucaristía. Roguemos a Dios que podamos crecer en aprecio por el misterio de la presencia divina en lo que una vez fue pan y vino.

Con este fin, una pequeña oración que encontré en línea: “Jesús, mi Dios y mi Todo, mi alma te anhela. Mi corazón anhela recibirte en la Sagrada Comunión. Ven, Pan del cielo y Alimento de los ángeles, para alimentar mi alma y alegrarme el corazón. Ven, el mejor amigo de mi alma, para inflamarme con tal amor, que nunca más pueda separarme de ti. Amén.”

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