March 10, 2019 – Lenten Idol Smashing

1st Sunday in Lent, Year C

Readings / Lecturas


Preached at Immaculate Conception in Mount Vernon (5:00pm, 9:00am, 11:00am, 1:00pm) and St. Charles in Burlington (7:00pm)


It has long been obvious to me that the influence of God can be seen in the genius of the Catholic liturgy, including in our current lectionary, which does such an impressive job connecting the Old and New Testaments together in a mutually enriching way. However, every now and again the fact that humans were involved in compiling these things can be seen, too. For example, if Scripture is quoted in the Gospel, it is common to include the original passage in the other readings. In today’s Gospel, Scripture is quoted four times, three times by Jesus and once by the Devil. And yet, it is only the Devil’s quote which is referenced by our earlier readings, in this case, in the responsorial psalm. Nice.

Anyway, here we are in Lent. Ugh. I hate Lent. I really, really hate Lent. I hate Lent because it is hard. Because it is a time for us to give up our idols, which is a difficult and painful process.

An idol, in case you need the definition, is something that we worship above the one, true God. Now, most of us are not going around worshipping pagan gods like Ba’al, though there are people in Skagit County who pray to Santa Muerte, which is a dangerous sort of demon god. No, for most of us, our idols are very common things like money or pleasure, things that are not bad by themselves, but become bad when we choose them over God.

Consider, for example, the most common reasons people miss Mass on Sunday. “I just couldn’t get out of bed.” Or “I was on vacation.” Or “I needed to work.” (Though, for this last one, I should be clear that many people do not set their own work schedules, so it is not their choice to worship an idol, but rather the choice of their employer who will not let these people reschedule around Mass.) In each of these cases, sleep and family time and work are good, even holy, things. But they become idols when we choose them over God.

And we worship idols in a lot of other ways, too. In my own life, my primary idols have been social media and video games. Again, not evil by themselves, in moderation. But I know that they are idols for me because when I fail to spend time in prayer on a given day, it is because I decided to engage in social media or video games instead. As a rule of thumb, we know something is an idol for us because it takes us away from God and causes us to sin. Even friendships and families can be idols if we are consistently choosing them above God and what God asks us to do.

Which brings us back to Lent. The traditional Lenten disciplines are prayer, fasting, and almsgiving (which means giving money to charity). Why have these become so privileged in our tradition, above other types of Lenten activities? I think it is because they combat the most common idols: time, pleasure, and money. Prayer asks us to give some of our time to God. Fasting asks us to give up a little bit of our comfort for God. And almsgiving asks us to give up some of our money for God. If we want to prove that we do not worship these things more than we worship God, then from time to time we need to show that we can, in fact, given them up for the sake of God. Again, it is not that time, pleasure, and money are bad, but we always have to keep them in their proper place.

And this is also true for our other idols. In order to prove that we worship God above everything else, in order to restore our priorities to their proper order, it is traditional in Lent to give up something we enjoy, not because it is bad, but because we risk worshipping it over God. Personally, I am giving up Facebook, Instagram, Reddit, and Twitter. These are not bad things, but they are things that have a tendency to take me away from God, and so I am going to prove to myself and to God that I can give them up for his sake, at least for seven weeks. Each of us has a personal idol, and I would encourage each of us to try to give up that thing for Lent.

And this is exactly what makes Lent so hard. We like our idols! We would only choose something above God because it seems to make us really happy or bring us great comfort. And I really like being happy and comfortable. This annual call by the Church to sacrifice our idols, to return to the Lord, to remind ourselves that God is number one in our life: this annual call is not fun and it is not enjoyable. But it is incredibly important. It is so easy for the things of this world to creep up on us. We can slowly begin to worship an idol without even realizing it. In order to keep holiness in the forefront of our minds, we have to go through this period of purification every year.

Anyone who says that Christianity delusion lies that make us feel better about ourselves has never experienced Lent. I would never voluntarily choose to engage with Lent. Never. But I have chosen to give my life to Jesus, and I intellectually know that Lent is good for me, so I choose to engage with it anyway.

But I’ll be honest with you, my idols are strong. I know that video games are more of an idol for me than social media, and yet I have not chosen to give up video games. This is because I am weak. Because I am not sure if I could three Masses every Sunday without some mindless entertainment on the other side. I know that someday, either in this life or in Purgatory, I will need to be cleansed from this idol, but this year I am asking the Lord to make do with an imperfect offering. Just another reminder that I am a sinner in constant need of a savior.

Of course, it is also essential that we remember that the work of holiness and purification is not our work and does not rely exclusively on our effort. Holiness is always God’s work in us, with which we must choose to cooperate. Look, for example, at the Gospel.

We could say that Jesus was tempted by comfort, by power, and by glory, and that would not be incorrect. But I think, more profoundly, Satan was tempting Jesus to rely on himself for the things that he desired, rather than on his Father in Heaven. Jesus already knew that some day he would be given all things, that all creation would be subject to him. What Satan is doing is tempting Jesus to take these things for himself, using his own divine power, rather than waiting to be given them by his Father. Jesus’ response to Satan was essentially that he would rather do the hard thing; that he would rather wait for the Father to provide comfort, power, and glory; that he would rather follow the Father’s will, not his own, even if that will included going to the Cross.

My friends, the reason idolatry is so despicable is because everything we have is a gift from God. When we worship one of these gifts above the Giver himself, we begin to believe that we can rely on ourselves or on this world for happiness, comfort, and the rest. And this belief will only lead to our disappointment and destruction. As difficult as Lent can be, this period of temporary discomfort is incredibly important because it keeps at bay something so much worse: a life without God at the center, a life of worshipping creation rather than the Creator. So let us embrace our purification, knowing that suffering is fleeting, but our relationship with God will sustain us forever.


Durante mucho tiempo, me ha resultado obvio que la influencia de Dios se puede ver en el genio de la liturgia católica, incluso en nuestro leccionario actual, que hace un trabajo tan impresionante al conectar el Antiguo y el Nuevo Testamento de manera mutuamente enriquecedora. Sin embargo, de vez en cuando se puede ver el hecho de que los humanos participaron en la compilación de estas cosas. Por ejemplo, si las Escrituras se citan en el Evangelio, es común incluir el pasaje original en las otras lecturas. En el Evangelio de hoy, las Escrituras se citan cuatro veces, tres veces por Jesús y una vez por el Diablo. Y, sin embargo, es solo la cita del Diablo a la que hacen referencia nuestras lecturas anteriores, en este caso, en el salmo responsorial. Bonito.

De todos modos, aquí estamos en Cuaresma. Ugh. Odio la Cuaresma. Realmente, realmente odio la Cuaresma. Odio la Cuaresma porque es difícil. Porque es un momento para que renunciemos a nuestros ídolos, lo cual es un proceso difícil y doloroso.

Un ídolo, en caso de que necesiten la definición, es algo que adoramos por encima del único Dios verdadero. Ahora, la mayoría de nosotros no andamos adorando a dioses paganos como Ba’al, aunque hay personas en el Skagit Valley que rezan a Santa Muerte, que es una especie de dios demonio peligroso. No, para la mayoría de nosotros, nuestros ídolos son cosas muy comunes como el dinero o el placer, cosas que no son malas por sí mismas, pero se vuelven malas cuando las elegimos por encima de Dios.

Considere, por ejemplo, las razones más comunes por las cuales las personas se pierden la misa el domingo. “Simplemente no podía levantarme de la cama”. O “Estaba de vacaciones”. O “Necesitaba trabajar”. (Sin embargo, para este último, debemos tener en claro que muchas personas no establecen sus propios horarios de trabajo; por lo tanto, no es su elección adorar a un ídolo, sino la elección de su empleador que no permitirá que estas personas reprogramen para la Misa.) En cada uno de estos casos, el sueño, el tiempo en familia y el trabajo son cosas buenas, tal vez santas. Pero se convierten en ídolos cuando los elegimos por encima de Dios.

Y también adoramos a los ídolos de muchas otras maneras. En mi propia vida, mis ídolos primarios han sido los medios sociales y los videojuegos. Una vez más, no el mal por sí mismos, con moderación. Pero yo sé que son ídolos para mí porque cuando no paso el tiempo de oración en un día determinado, es porque decidí participar en las redes sociales o los videojuegos. Como regla general, sabemos que algo es un ídolo para nosotros porque nos aleja de Dios y nos hace pecar. Incluso las amistades y las familias pueden ser ídolos si los elegimos constantemente por encima de Dios y lo que Dios nos pide que hagamos.

Lo que nos lleva de nuevo a la Cuaresma. Las disciplinas tradicionales de la Cuaresma son la oración, el ayuno y la limosna. ¿Por qué estos se han vuelto tan privilegiados en nuestra tradición, por encima de otros tipos de actividades de Cuaresma? Creo que es porque combaten los ídolos más comunes: el tiempo, el placer y el dinero. La oración nos pide que le demos algo de nuestro tiempo a Dios. El ayuno nos pide que renunciemos un poco a nuestro consuelo para Dios. Y la limosna nos pide que renunciemos a nuestro dinero para Dios. Si queremos probar que no adoramos estas cosas más de lo que adoramos a Dios, entonces de vez en cuando debemos mostrar que podemos, de hecho, entregarlos por el bien de Dios. Nuevamente, no es que el tiempo, el placer y el dinero sean malos, pero siempre debemos mantenerlos en el lugar adecuado.

Y esto también es cierto para nuestros otros ídolos. Para probar que adoramos a Dios por encima de todo, para restaurar nuestras prioridades a su orden correcto, es tradicional en la Cuaresma renunciar a algo que disfrutamos, no porque sea malo, sino porque nos arriesgamos a adorarlo en lugar de Dios. Personalmente, estoy renunciando a Facebook, Instagram, Reddit y Twitter. Estas no son cosas malas, pero son cosas que tienden a alejarme de Dios, por lo que voy a demostrarme a mí mismo y a Dios que puedo renunciar a ellos por su bien, al menos durante siete semanas. Cada uno de nosotros tiene un ídolo personal, y yo los alentaría a tratar de renunciar a esa cosa por la Cuaresma.

Y esto es exactamente lo que hace tan difícil la Cuaresma. ¡Nos gustan nuestros ídolos! Solo elegiríamos algo por encima de Dios porque parece hacernos realmente felices o brindarnos un gran consuelo. Y me gusta mucho ser feliz y cómoda. Este llamado anual de la Iglesia a sacrificar a nuestros ídolos, a regresar al Señor, a recordarnos que Dios es el número uno en nuestra vida: este llamado anual no es divertido y no es agradable. Pero es increíblemente importante. Es tan fácil que las cosas de este mundo se apoderen de nosotros. Podemos comenzar lentamente a adorar a un ídolo sin siquiera darnos cuenta. Para mantener la santidad en la vanguardia de nuestras mentes, tenemos que pasar por este período de purificación cada año.

Cualquiera que diga que cristianismo es una ilusión que nos hace sentir mejor acerca de nosotros mismos nunca ha experimentado la Cuaresma. Nunca elegiría voluntariamente comprometerme con la Cuaresma. Nunca. Pero he elegido darle mi vida a Jesús, y yo sé intelectualmente que la Cuaresma es buena para mí, así que elijo comprometerme con ella de todos modos.

Pero seré honesto contigo, mis ídolos son fuertes. Yo sé que los videojuegos son más un ídolo para mí que los medios sociales, y aún así no he decidido renunciar a los videojuegos. Esto es porque soy débil. Porque no estoy seguro de si podría asistir a tres Misas todos los domingos sin un entretenimiento sin pensar del otro lado. Sé que algún día, ya sea en esta vida o en el Purgatorio, necesitaré ser limpiado de este ídolo, pero este año le estoy pidiendo al Señor que se haga cargo de una ofrenda imperfecta. Solo otro recordatorio de que soy un pecador en constante necesidad de un salvador.

Por supuesto, también es esencial que recordemos que el trabajo de santidad y purificación no es nuestro trabajo y no depende exclusivamente de nuestro esfuerzo. La santidad es siempre la obra de Dios en nosotros, con la que debemos optar por cooperar. Mira, por ejemplo, el evangelio.

Podríamos decir que Jesús fue tentado por el consuelo, el poder y la gloria, y eso no sería incorrecto. Pero creo que, más profundamente, Satanás tentaba a Jesús para que confiara en sí mismo por las cosas que deseaba, en lugar de en su Padre en el cielo. Jesús ya sabía que algún día se le darían todas las cosas, que toda la creación estaría sujeta a él. Lo que Satanás está haciendo es tentar a Jesús para que tome estas cosas por sí mismo, usando su propio poder divino, en lugar de esperar a que su Padre las dé. La respuesta de Jesús a Satanás fue esencialmente que él preferiría hacer lo difícil; que él preferiría esperar a que el Padre proporcione consuelo, poder y gloria; que él preferiría seguir la voluntad del Padre, no la suya, incluso si eso incluye ir a la Cruz.

Amigos míos, la razón por la que la idolatría es tan despreciable es porque todo lo que tenemos es un regalo de Dios. Cuando adoramos uno de estos dones por encima del Dador, comenzamos a creer que podemos confiar en nosotros mismos o en este mundo para la felicidad, la comodidad y el resto. Y esta creencia solo conducirá a nuestra decepción y destrucción. Tan difícil como puede ser la Cuaresma, este período de incomodidad temporal es increíblemente importante porque mantiene a raya algo mucho peor: una vida sin Dios en el centro, una vida de adoración de la creación en lugar del Creador. Entonces aceptemos nuestra purificación, sabiendo que el sufrimiento es fugaz, pero nuestra relación con Dios nos sostendrá por siempre.

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