March 03, 2019 – The Beam in Our Eye

8th Sunday in Ordinary Time, Year C

Readings / Lecturas


Preached at St. Charles in Burlington (5:00pm, 7:45am) and Immaculate Heart of Mary in Sedro-Woolley (9:30am, 11:15am)


It has been a busy week. The Vatican concluded its summit on preventing the sexual abuse of minors. The United Methodist Church concluded, if we can use that word, their world-wide general convention addressing their teachings on LGBTQ issues. And I had a nice dialogue in Leicester Square with a street evangelist from the Jesus Fellowship Church.

Let’s start with the Vatican. Given that the Catholic Church runs far more like a commonwealth than an empire, which is to say that we are bound to the Pope more by self-imposed obedience than by any legal structures, few expected any concrete actions to come out of the summit. The Pope can suggest whatever he likes, but local bishops have to be convinced to implement it, otherwise the entire effort will be stymied. And suggest the Pope did. Likely the high point of the entire summit was Pope Francis’ final address, where he pleaded with the entire world to partner with the Catholic Church in eradicating sexual abuse of minors wherever it may be found; in the Church, certainly, but also in families, schools, and social organizations. It was a powerful speech, but one that many commentators said will ring hollow until the Vatican itself implements concrete steps to prevent future cover-ups by Church officials.

Second, the United Methodists met in Saint Louis to try to resolve rising tensions regarding its teachings on homosexuality. With almost seven million adherents in the United States, and another 5 million abroad, the Methodists are the largest mainline Protestant denomination still to teach that homosexual practices are incompatible with Christian teaching. However, the liberal branches on the American coasts have been performing same-sex weddings and ordaining practicing gay and lesbian clergy for many years now without punishment, while the American south and overseas branches have wanted to see church teaching enforced. At the conference in Saint Louis, the delegates voted 53% to 47% to retain and strengthen the traditional teachings of the Methodist church, which will, I am sad to say, likely result in a schism within that Christian denomination. As I watched the live coverage, what struck me most, though, was a final amendment that the pro-LGBTQ delegates offered before the final vote. This group said that if the traditional delegates were going to claim that homosexual practices were incompatible with Scripture and should impede ordination, then the Methodist church should also bar adulterous, polygamy, and divorced and remarried men and women from becoming clergy as well, since these are also condemned Biblically. The idea was the force the traditional clergy, a group of whom fell into the divorced and remarried category, to be consistent.

Finally, I had my dialogue with the Jesus Fellowship Church evangelist. I, first of all, had to complement him for caring enough about the Gospel to travel 75 miles into London to stand on a street and be rejected and scorned most of the day. I may question the effectiveness of his methods, but I cannot question his zeal. Anyway, he was a fallen away Catholic, which is typical, using the same arguments that have been used against the Catholic Church since non-denominational Christianity became a thing. The argument that he went back to most, however, was that the Catholic Church cannot possess the truth, because it seems to live so far apart from the desires of Jesus. We appear to be corrupt, wealthy, sinful, and focused on ritual and grandeur rather than Gospel proclamation. If we are honestly seeking Jesus, he asked, shouldn’t we seek out the Church that looks most like him? This is a point that I granted my interlocutor. Yes, I said, the Catholic Church is all of those things, and more that he cannot even imagine. Our members are deeply flawed and deeply sinful. But, I concluded, Jesus told us that he came to call sinners, not the righteous, so I am not worried that I am in the wrong place if I find myself a sinner surrounded by sinners.

Nevertheless, he had a point. As do the Vatican reporters. As did the LGBTQ-affirming Methodists. There is something deeply embedded in our humanity that demands consistency. We can claim whatever we want about Scripture or philosophy or history, but however valid our moral arguments may be intellectually, they become deflated if we do not follow them ourselves.

This is exactly the point that Jesus is making in the Gospel today with his discussion of beams and splinters. It is all well and good to want to lead others to live a moral life, to direct them to the will of God; but if we are not pursuing God’s will ourselves, our pointing will be in vain. And the more ardent the pointing, the more important the example is. Given that the Catholic Church is entrusted with the loftiest heights of moral teaching, that is, the teachings of Jesus Christ, we, therefore, have the greatest responsibility to be above reproach.

So, given that the Catholic Church is, in fact, full of sinners; and, worse, that some of our most corrupt sinners have been promoted to our highest offices, what are we supposed to do? How are we supposed to respond?

The most tempting approach is to ignore the Church. The hierarchy, which is entrusted with teaching, appears to be a bunch of hypocrites, unaware of the beams in their own eyes as they pontificate about a great many splinters. This is absolutely a fair point, and one that cannot be dismissed easily. “Do as I say and not as I do” does not work for bishops just the same way as it does not work for parents.

Unfortunately, we do live in a sinful world. Every human being is sinful, and every institution that relies on human beings is going to be sinful. If we decide that the existence of sin in an organization means that they have nothing to say to us; that the existence of sin in the Church means that she ought to be ignored, then we will be tossed like a ship on rough seas with nowhere to anchor. No church, no government, no school, no political party, no social organization is without sin. Purity tests work just as well in religion as they do in politics, which is to say, they do not work at all.

Of course, covering up the sexual abuse of minors is a particularly egregious sin, so I don’t want to put it on the same level as other organizational improprieties we might hear about in different churches or organizations. Our sin stands above the rest, and one could certainly argue that, even if no organization is pure, we might at least distance ourselves from organizations that have done this. Again, a fair point.

 Still, I would like to offer a different approach. What if, rather than looking at the worst an organization has to offer, we looked at the best it had to offer? After all, Jesus says, “No disciple is superior to the teacher; but when fully trained, every disciple will be like his teacher.” That “fully trained” phrase seems important to me. I cannot believe that a man like Ted McCarrick is what a “fully trained” disciple of Jesus Christ and the Catholic Church looks like. But I can believe that someone like Mother Theresa accurately reflects her teacher. If we want to evaluate a teacher or an organization, we should look for the fully trained disciples. We would want to evaluate Lutheranism with Deitrich Bonhoffer or American foreign policy with Elenore Roosevelt or western capitalism with Bill Gates. Any movement can produce sinners, but not every movement can create saints.

My friends, even in this period of darkness, I have found no other institution able to make more saints or better saints than the Catholic Church. We can claim more of the greatest, most courageous, most loving, and most intelligent human beings ever to walk the earth than any other religion, nation, or ideology. The stories of the fully trained disciples of Christ who lived out their faith in the Catholic Church continue to inspire us and speak to our aspirations in ways that transcend the centuries.

Are there holy people outside the Catholic Church? Absolutely. Mahatma Gandhi, for example, showed us what a non-Christian saint might look like, though he himself was influenced by the teachings of Jesus. And other non-Catholic Christian churches have raised up great and holy martyrs for the faith. But the inescapable fact is that the closer you get to the Catholic Church, the more of these people there seem to be.

And here is the craziest thing about the saints: they all fought zealously against sin in the Church, but they never seemed to suggest that holiness could or should be found elsewhere. They wanted to clean up the Catholic Church precisely because they believed it was Jesus’ own church, where the teachings and sacraments of Christ could be found. If we listen to the voices of the holiest men and women throughout the ages, the great reformers, the ones who condemned even Popes and bishops – all these saints still believed that God was still working through a Church full of hypocrites. None of these fully trained disciples of Jesus questioned the teachings of the Apostles and early Christians, even as the successors to these Apostles betrayed their offices again and again and again.

And this is why removing the beam in our own eye is so important: because God is still working through us, even in our sin. God is still teaching through us, even as we betray these teachings by our example. It is essentially that we remove this beam, because God has still given us responsibility for the splinters.

My brothers and sisters in Christ, the hardest part about this crisis is that you and I seem to have very little ability to enact change.  We are one small parish, in a very large world. So I would ask you to notice one last thing about the Gospel. Notice that Jesus does not say “look for the person without a beam, because they will be your leader.” Instead, he says to his disciples “remove your beam, so that you can help others with their splinters.” Jesus is not giving us instructions on who to follow, but on how to lead. Jesus is not telling us to leave the splinters and beams in, but is giving us a prescription for how to take them out so that the entire world can see. Our power is in our holiness. Every saint changes the world. If we become a parish full of saints, just imagine how the Lord will use us.  


Ha sido una semana ocupada. El Vaticano concluyó su cumbre sobre la prevención del abuso sexual de menores. La Iglesia Metodista Unida concluyó, si podemos usar esa palabra, su convención general mundial que aborda sus enseñanzas sobre temas de sexualidad. Y tuve un buen diálogo en Leicester Square con un evangelista callejero de la Iglesia de la Comunidad de Jesús.

Empecemos por el Vaticano. Dado que la Iglesia católica es mucho más parecida a una comunidad que a un imperio, lo que quiere decir que estamos atados al Papa más por la obediencia autoimpuesta que por cualquier estructura legal, pocos esperaban que surgieran acciones concretas de la cumbre. El Papa puede sugerir lo que quiera, pero hay que convencer a los obispos locales para que lo implementen, de lo contrario todo el esfuerzo se verá obstaculizado. Y el Papa hizo sugerencias. Probablemente el punto culminante de toda la cumbre fue el discurso final del Papa Francisco, donde suplicó a todo el mundo que se asociara con la Iglesia Católica para erradicar el abuso sexual de menores donde se pueda encontrar; en la Iglesia, ciertamente, pero también en familias, escuelas y organizaciones sociales. Fue un discurso poderoso, pero muchos comentaristas dijeron que sonará vacío hasta que el mismo Vaticano implemente pasos concretos para evitar futuros encubrimientos por parte de funcionarios de la Iglesia.

En segundo lugar, los Metodistas Unidos se reunieron en Saint Louis para tratar de resolver las crecientes tensiones con respecto a sus enseñanzas sobre la homosexualidad. Con casi siete millones de adeptos en los Estados Unidos y otros cinco millones en el extranjero, los Metodistas son la mayor denominación protestante de línea principal que todavía enseña que las prácticas homosexuales son incompatibles con la enseñanza cristiana. Sin embargo, las ramas liberales en las costas estadounidenses han estado realizando bodas del mismo sexo y ordenando a clérigos homosexuales desde hace muchos años sin castigo, mientras que las ramas estadounidenses del sur y del extranjero han querido ver cómo se impone la enseñanza de la iglesia. En la conferencia en Saint Louis, los delegados votaron del cincuenta y tres por ciento al cuarenta y siete por ciento para retener y fortalecer las enseñanzas tradicionales de la iglesia metodista, lo cual, lamento decirlo, probablemente resulte en un cisma dentro de esa denominación cristiana. Sin embargo, mientras observaba la cobertura en vivo, lo que más me impresionó fue una enmienda final que los delegados pro-homosexualidad ofrecieron antes de la votación final. Este grupo dijo que si los delegados tradicionales iban a afirmar que las prácticas homosexuales eran incompatibles con las Escrituras y debían impedir la ordenación, entonces la iglesia metodista también debería prohibir que las personas adúlteras, poligamias y divorciadas y vueltas-a-casarse conviertan en clérigos, ya que estos también se condenan bíblicamente. La idea era forzar al clero tradicional, un grupo de los cuales cayó en la categoría de divorciados y vueltos-a-casarse, para ser coherente.

Finalmente, tuve mi diálogo con el evangelista de la Iglesia de la Comunidad de Jesús. Yo, antes que nada, tuve que complementarlo por preocuparse lo suficiente por el Evangelio para viajar setenta y cinco millas a London para pararse en una calle y ser rechazado y despreciado la mayor parte del día. Puedo cuestionar la efectividad de sus métodos, pero no puedo cuestionar su celo. De todos modos, era un católico fallecido, lo cual es típico, usando los mismos argumentos que se han usado contra la Iglesia Católica desde que el cristianismo-no-confesional se convirtió en una cosa. Sin embargo, el argumento al que más recurrió fue que la Iglesia católica no puede poseer la verdad, porque parece vivir muy lejos de los deseos de Jesús. Parece que somos corruptos, ricos, pecaminosos y enfocados en el ritual y la grandeza en lugar de la proclamación del Evangelio. Si estamos buscando honestamente a Jesús, él preguntó, ¿no deberíamos buscar a la Iglesia que se parece más a Jesus? Este es un punto que le concedí a mi interlocutor. Sí, yo dije, la Iglesia Católica es todas esas cosas, y más de lo que ni siquiera puede imaginar. Nuestros miembros son profundamente defectuosos y profundamente pecaminosos. Pero, concluí, Jesús nos dijo que vino a llamar a los pecadores, no a los justos, por lo que no me preocupa estar en el lugar equivocado si me encuentro como un pecador rodeado de pecadores.

Sin embargo, él tenía razón. Al igual que los comentaristas del Vaticano. Al igual que los metodistas que afirman homosexualidad. Hay algo profundamente arraigado en nuestra humanidad que exige consistencia. Podemos reclamar lo que queramos sobre las Escrituras, la filosofía o la historia, pero, por más válidos intelectualmente que sean nuestros argumentos morales, se desinflan si no los seguimos nosotros mismos.

Este es exactamente el punto que Jesús está haciendo en el Evangelio de hoy con su discusión de vigas y pajas. Está muy bien querer llevar a otros a vivir una vida moral, a dirigirlos a la voluntad de Dios; pero si no perseguimos la voluntad de Dios nosotros mismos, nuestro señalamiento será en vano. Y cuanto más ardiente sea el señalamiento, más importante es el ejemplo. Dado que a la Iglesia Católica se le confían las alturas más elevadas de la enseñanza moral, es decir, las enseñanzas de Jesucristo, nosotros, por lo tanto, tenemos la mayor responsabilidad de estar por encima del reproche.

Entonces, dado que la Iglesia Católica está, de hecho, llena de pecadores; y, lo que es peor, que algunos de nuestros pecadores más corruptos han sido promovidos a nuestros más altos cargos, ¿qué se supone que debemos hacer? ¿Cómo se supone que debemos responder?

El enfoque más tentador es ignorar a la Iglesia. La jerarquía, a la que se confía la enseñanza, parece ser un grupo de hipócritas, inconscientes de las vigas en sus propios ojos cuando pontifican sobre una gran cantidad de pajas. Este es un punto absolutamente justo, y uno que no se puede descartar fácilmente. “Haz lo que digo y no lo que hago” no funciona para los obispos de la misma manera que no funciona para los padres.

Desafortunadamente, vivimos en un mundo pecaminoso. Todo ser humano es pecaminoso, y toda institución que confíe en los seres humanos va a ser pecaminosa. Si decidimos que la existencia del pecado en una organización significa que no tienen nada que decirnos; que la existencia del pecado en la Iglesia significa que ella debe ser ignorada, entonces seremos arrojados como un barco en mares agitados sin ningún lugar donde anclar. Ninguna iglesia, ningún gobierno, ninguna escuela, ningún partido político, ninguna organización social está sin pecado. Las pruebas de pureza funcionan tan bien en religión como en política, es decir, no funcionan en absoluto.

Por supuesto, encubrir el abuso sexual de menores es un pecado particularmente grave, por lo que no quiero ponerlo en el mismo nivel que otras irregularidades organizativas de las que podríamos escuchar información en diferentes iglesias u organizaciones. Nuestro pecado está por encima del resto, y ciertamente se podría argumentar que, incluso si ninguna organización es pura, al menos podríamos distanciarnos de las organizaciones que lo han hecho. Una vez más, un punto justo.

Aún así, me gustaría ofrecer un enfoque diferente. ¿Qué pasaría si, en lugar de ver lo peor que una organización tiene para ofrecer, miráramos lo mejor que tenía para ofrecer? Después de todo, Jesús dice: “El discípulo no es superior a su maestro; pero cuando termine su aprendizaje, será como su maestro.” Esa la idea de la terminación de aprendizaje que me parece importante. No puedo creer que un hombre como Marcial Maciel sea lo que parece un discípulo de Jesucristo y la Iglesia Católica “terminado de aprendizaje”. Pero puedo creer que alguien como la Madre Teresa refleja con precisión a su maestra. Si queremos evaluar a un maestro u organización, debemos buscar los discípulos completamente entrenados. Nos gustaría evaluar el luteranismo con Deitrich Bonhoffer o la política exterior estadounidense con Elenore Roosevelt o el capitalismo occidental con Bill Gates. Cualquier movimiento puede producir pecadores, pero no todos los movimientos pueden crear santos.

Mis amigos, incluso en este período de oscuridad, no he encontrado ninguna otra institución capaz de hacer más santos o mejores santos que la Iglesia Católica. Podemos reclamar más de los seres humanos más grandes, más valientes, más amorosos y más inteligentes que jamás hayan caminado sobre la tierra que cualquier otra religión, nación o ideología. Las historias de los discípulos de Cristo plenamente capacitados que vivieron su fe en la Iglesia Católica continúan inspirándonos y hablando de nuestras aspiraciones de maneras que trascienden los siglos.

¿Hay gente santa fuera de la iglesia católica? Absolutamente. Mahatma Gandhi, por ejemplo, nos mostró cómo sería un santo no cristiano, aunque él mismo fue influenciado por las enseñanzas de Jesús. Y otras iglesias cristianas no católicas han levantado grandes y santos mártires por la fe. Pero el hecho ineludible es que cuanto más nos acercamos a la Iglesia Católica, más santas parecen estar allí.

Y aquí está la cosa más loca de los santos: todos lucharon celosamente contra el pecado en la Iglesia, pero nunca parecieron sugerir que la santidad podría o debería encontrarse en otra parte. Querían limpiar la iglesia católica precisamente porque creían que era la iglesia de Jesús, donde se podían encontrar las enseñanzas y los sacramentos de Cristo. Si escuchamos las voces de los hombres y mujeres más sagrados a lo largo de los siglos, los grandes reformadores, los que condenaron incluso a los papas y los obispos, todos estos santos todavía creían que Dios todavía estaba trabajando a través de una Iglesia llena de hipócritas. Ninguno de estos discípulos de Jesús completamente entrenados cuestionó las enseñanzas de los apóstoles y los primeros cristianos, incluso cuando los sucesores de estos apóstoles traicionaron sus oficios una y otra vez.

Y es por eso que quitar la viga en nuestro propio ojo es tan importante: porque Dios todavía está trabajando a través de nosotros, incluso en nuestro pecado. Dios todavía está enseñando a través de nosotros, incluso mientras traicionamos estas enseñanzas con nuestro ejemplo. Es esencial que eliminamos esta viga, porque Dios todavía nos ha dado la responsabilidad de las pajas.

Mis hermanos y hermanas en Cristo, la parte más difícil de esta crisis es que parece que usted y yo tenemos muy poca habilidad para llevar a cabo el cambio. Somos una pequeña parroquia, en un mundo muy grande. Así que les pido que noten una última cosa sobre el Evangelio. Fíjate que Jesús no dice “busca a la persona sin viga, porque será tu líder”. En cambio, les dice a sus discípulos “saca sus vigas, para que puedan ayudar a otros con sus pajas”. Jesús no está dando instrucciones sobre a quién seguir, pero sobre cómo liderar. Jesús no nos está diciendo que dejemos las pajas y las vigas, sino que nos da una receta sobre cómo sacarlas para que todo el mundo pueda ver. Nuestro poder está en nuestra santidad. Cada santo cambia el mundo. Si nos convertimos en una parroquia llena de santos, imaginan ustedes cómo el Señor nos usará.

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