February 28, 2021 – To Sacrifice a Child

2nd Sunday of Lent, Year B

Readings || Lecturas

Recording

Preached at the 8:00 a.m., 10:00 a.m., and 12:30 p.m. Masses at Assumption Parish in Bellingham, WA

Past Years: 2018

English

What could possibly justify the sacrifice of one’s own child?

The Greeks struggled with this question through the story of Agamemnon and Iphigenia. As you may recall from your study of ancient Greek myths and legends, Agamemnon was the King of Mycenae who rallies the Greek heroes to sail to Troy for the Trojan War. Unfortunately, on his way to Troy, Agamemnon accidentally kills a stag sacred to the goddess of the hunt, Artemis, and Artemis retaliates by turning the winds against the Greek ships. Without favorable winds the Greeks were stuck on the shore as the weeks went by and their supplies ran out. Eventually, one of the Greek seers reveals that, in order to appease the goddess, Agamemnon must sacrifice his eldest daughter Iphigenia, something he initially resists but eventually does.

But was the Trojan war worth the death of an innocent girl? The Greek tragic playwrights made much of this story, of the agonizing decision of a king and father stuck between country and family, of a mother who cannot forgive her husband for sacrificing her daughter, of the daughter herself who must struggle with the realization that she is about to die at the hands of her father. Did the honor of Greece outweigh the life of Iphigenia? Could victory at Troy justify her death at the hands of Agamemnon?


The Jews also address this question in the story of Abraham and Isaac, though with far less handwringing than the Greeks. The Jews, of course, are not dealing with capricious pagan gods whose demands may or may not be justified – the Jews are dealing with the one, omnipotent God, the Creator of the universe. When this God asks something, one does not question the demand. It must be a justified demand and it must be obeyed.

And the Jews are not entirely wrong. In the case of Agamemnon, the purpose of the Trojan war was to preserve Greek honor, something of utmost importance in the ancient world, but something which is still somewhat prideful and self-serving. In a sense, Iphigenia was the victim of her father’s ego.

But Abraham has nothing to gain through the sacrifice of Isaac. The only desire Abraham ever expressed, after all, was the desire to have a child with his wife Sarah. By killing this child, Abraham is losing the very thing he had hoped to gain. The sacrifice of Isaac is certainly a far purer sacrifice, since it is in no way rooted in self-interest, but only in obedience to God.

Again, though, we have to ask ourselves is such a sacrifice justified. Can we say that Abraham was right to sacrifice Isaac just because God asked him to do so?

Soren Kirkegaard, the father of existentialism, wrote a famous essay on exactly this topic. Kirkegaard contended that Abraham could not justify the sacrifice of his son under any rational moral framework. No reasonable person could ever say that Abraham was justified in killing his son. And yet, the omnipotent creator of the universe does deserve our absolute obedience, so Abraham had to follow through out of faith. In fact, fidelity to God is the only thing that could ever justify the sacrifice of one’s own child, which is why we are so thankful that, in the resolution to this story, God makes clear that he does not and, by implication, will never demand child sacrifice.


And yet, while God’s salvation of Isaac from the blade is still fresh on our minds, the Church gives us a second reading in which St. Paul reminds us that, “God did not spare his own son.” Even though God does not demand child sacrifice from us, he still sacrifices his own son for the sake of all of humanity.

Again, the question of this homily is what could possibly justify the sacrifice of one’s own child. And in the case of Jesus, what could possibly justify the sacrifice of the eternal, only begotten son of God – the greatest and most perfect sacrifice possible.

Apparently, in the mind of God, it is you. You are somehow worth the death of the Son of God on a cross. Your salvation is the one thing that God thought could justify the sacrifice of his own child.

Which prompts a final question:

Do you believe that you are worth it? Do you believe that you are worth the sacrifice of the Son of God? Because God says that you are worth it, and there is no use arguing with God. You are worth more than the Trojan war. You are worth more than a great nation as numerous as the stars. Your ransom was paid by the blood of the lamb, Jesus Christ. God sacrificed his own son for you.

Español

¿Qué podría justificar el sacrificio del propio hijo?

Los griegos lucharon con esta cuestión a través de la historia de Agamenón e Ifigenia. Como recordará de su estudio de los antiguos mitos y leyendas griegas, Agamenón fue el rey de Micenas que reunió a los héroes griegos para que navegaran a Troya para la guerra de Troya. Desafortunadamente, en su camino a Troya, Agamenón mata accidentalmente a un ciervo consagrado a la diosa de la caza, Artemisa, y Artemisa toma represalias girando los vientos contra los barcos griegos. Sin vientos favorables, los griegos se quedaron atrapados en la orilla a medida que pasaban las semanas y se acababan sus suministros. Finalmente, uno de los videntes griegos revela que, para apaciguar a la diosa, Agamenón debe sacrificar a su hija mayor, Ifigenia, algo a lo que inicialmente se resiste pero finalmente lo hace.

¿Pero valía la guerra de Troya la muerte de una niña inocente? Los dramaturgos trágicos griegos hicieron gran parte de esta historia, de la angustiosa decisión de un rey y un padre atrapado entre el país y la familia, de una madre que no puede perdonar a su marido por sacrificar a su hija, de la propia hija que debe luchar para darse cuenta de que ella está a punto de morir a manos de su padre. ¿El honor de Grecia pesó más que la vida de Ifigenia? ¿Podría la victoria en Troya justificar su muerte a manos de Agamenón?


Los judíos también abordan este tema con la historia de Abraham e Isaac, aunque con mucho menos apuros que los griegos. Los judíos, por supuesto, no están tratando con dioses paganos caprichosos cuyas demandas pueden o no estar justificadas; los judíos están tratando con el Dios único y omnipotente, el Creador del universo. Cuando este Dios pide algo, uno no cuestiona la demanda. Debe ser una demanda justificada y debe ser obedecida.

Y los judíos no están del todo equivocados. En el caso de Agamenón, el propósito de la guerra de Troya era preservar el honor griego, algo de suma importancia en el mundo antiguo, pero algo que todavía es algo orgulloso y egoísta. En cierto sentido, Ifigenia fue víctima del orgullo de su padre.

Pero Abraham no tiene nada que ganar con el sacrificio de Isaac. El único deseo que Abraham expresó, después de todo, fue el deseo de tener un hijo con su esposa Sara, y este hijo fue Isaac. Al matar a este niño, Abraham está perdiendo exactamente lo que esperaba ganar. El sacrificio de Isaac es ciertamente un sacrificio mucho más puro, ya que de ninguna manera tiene sus raíces en el interés propio, sino solo en la obediencia a Dios.

Una vez más, sin embargo, tenemos que preguntarnos si tal sacrificio está justificado. ¿Podemos decir que Abraham hizo bien en sacrificar a Isaac solo porque Dios se lo pidió?

Soren Kirkegaard, el padre del existencialismo, escribió un famoso ensayo exactamente sobre este tema. Kirkegaard sostuvo que Abraham no podía justificar el sacrificio de su hijo bajo ningún marco moral racional. Ninguna persona razonable podría decir jamás que Abraham estaba justificado al matar a su hijo. Sin embargo, el creador omnipotente del universo merece nuestra obediencia absoluta, por lo que Abraham tuvo que seguir adelante por fe. De hecho, la fidelidad a Dios es lo único que podría justificar el sacrificio del propio hijo, razón por la cual estamos tan agradecidos de que, en la resolución de esta historia, Dios deja en claro que no lo hace y, por implicación, lo hará nunca exijas el sacrificio de niños.


Y, sin embargo, aunque la salvación de Isaac por Dios de la espada todavía está fresca en nuestras mentes, la Iglesia nos da una segunda lectura en la que San Pablo nos recuerda que Dios “no nos escatimó a su propio Hijo.” Aunque Dios no nos exige el sacrificio de niños, todavía sacrifica a su propio hijo por el bien de toda la humanidad.

De nuevo, la cuestión de esta homilía es qué podría justificar el sacrificio del propio hijo. Y en el caso de Jesús, ¿qué podría posiblemente justificar el sacrificio del eterno y unigénito hijo de Dios, el sacrificio más grande y perfecto posible?

Aparentemente, en la mente de Dios, eres tú. De alguna manera, tu vale la pena la muerte del Hijo de Dios en una cruz. Tu salvación es lo único que Dios pensó que podría justificar el sacrificio de su propio hijo.

Lo que genera una pregunta final:

¿Crees que lo vales? ¿Crees que mereces el sacrificio del Hijo de Dios? Porque Dios dice que lo vales, y no sirve de nada discutir con Dios. Vales más que la guerra de Troya. Vales más que una gran nación tan numerosa como las estrellas. Tu rescate fue pagado con la sangre del cordero, Jesucristo. Dios sacrificó a su propio hijo por ti.

Featured Image

Sacrifice of Iphigeneia, att.Thomas Blanchet (priv.coll) crop

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