November 01, 2020 – The Saints were Sinners

Solemnity of All Saints

(In lieu of the 31st Sunday in Ordinary Time, Year A)

Readings || Lecturas


Preached at Assumption Parish in Bellingham, WA

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31st Sunday in Ordinary Time, Year A: 2017
All Saints’ Day: 2017 || 2018


One of the ever-present realities of the confessional is sins of impurity. Some days a full third of my confessions involve these. People come in who want to stop but cannot, people who might have been confessing these sins for a decade or more but have felt powerless to make any progress. I have some strategies that I provide that can begin to help, but priest and penitent alike often feel stuck, like this is a merry-go-round that is impossible to exit.

Which is why, when I went to a conference on this topic a few months ago, I was so surprised to hear the priest presenter speak as though sins of impurity are not the impossible quagmires we make them out to be, as though it should be normal and expected that the great majority of people can be freed of their addictions in a straightforward manner. This priest has worked with hundreds of people on this issue, so I trust his expertise more than almost anyone else. The fact that I was surprised when I heard him speak like this got me questioning my default assumptions.

I started to think about sin more broadly. How many sins do we approach as though they are unresolvable? How many sins do I, personally, overlook because I do not believe I can actually make any progress on them? In what ways have I made my peace with sin, allowing it to be victorious, believing that I am conquered forever? And what does this say about my faith in Christ? Do I believe that the victory of the Cross was somehow ineffective? That Jesus somehow did not permanently and completely conquer sin and death when he burst forth from that tomb on Easter morning? If the Cross is real and the resurrection is real, then no sin can keep us bound. The grace of God is infinitely powerful, so why have I decided, in my weak faith, to limit its power?

One antidote to all of this is the saints. In the Catholic tradition, the saints are important for two reasons: their examples and their prayers. Today I want to emphasize the power of their examples. The example of the saints shows us that it is a deceitful lie to believe that we humans are incapable of holiness and must compromise with sin. Their example counteracts this lie because the saints themselves achieved holiness. They have shown us that it can be done.

Obviously, it is God himself who calls us to holiness, but it is so easy to ignore his call. “Well, he is God,” we might say, “so what does he know about my struggles?” Even when we contemplate Jesus, who is God united to a human nature, we might tell ourselves that, sure, maybe he was tempted, but he was still God. He doesn’t understand. And even Mary, because of her immaculate conception and freedom from sin, does not convince us that we can achieve holiness like she did.

But every single other saint in the history of the world has been a sinner. Every single one. Monastics like Benedict, Scholastica, Bernard, Bruno, Hildegard, Theresa, Therese of Lisieux, John of the Cross – all sinners. Friars and active religious like Francis, Dominic, Ignatius, Anthony, John Bosco, Francis Cabrini, Mother Theresa – sinners, without exception. Academics and pastors like Augustine, Aquinas, Bonaventure, Newman, Theresa Benedicta of the Cross, John Paul II – each regularly sinned and fell short of the glory of God. Lay saints and martyrs like Juan Diego, Kateri Tekakwitha, Joan of Arc, Lorenzo Ruiz, Louis and Zelie Martin, Jose Sanchez del Rio, Maria Goretti, Pier Gorgio Frassati – sinner, sinner, sinner, sinner, sinner.

And yet, these great men and women continue to inspire us centuries later. In their lives we can see the grace of God working in humanity. In their stories, we can see the Resurrection of Jesus Christ shine forth in real people in real times and places throughout history. But we are always tempted to think that they are different than we are, that they were somehow naturally better than us. Because if we admit that they were like us, we also have to admit that we can be like them. Meaning we can no longer make excuses to avoid holiness.

Do we really think that the saints did not struggle with sin? There are numerous saints who began their lives as grievous sinners. Pope St. Callixtus was an embezzler, St. Augustine slept around and had a child out of wedlock, St. Francis and St. Ignatius both sought wealth and glory as their highest goals, St. Mary of Egypt was a seductress, St. Angela Foligno was obsessed with vanities, St. Vladimir murdered his brother, and St. Olga started a war out of revenge for her husband. Jesus converted each of them and made them into a great saint.

Even after their conversion to Christ, many saints continued to struggle with sin and holiness. St. Peter is said to have tried to flee Rome rather than face crucifixion. St. Jerome was known to have a temper and a sarcastic wit. St. Benedict, St. Francis, and St. Bernard each struggled with purity to the point that they threw themselves into thorn bushes, snowbanks, and icy ponds, respectively. Mother Thresa, now famously, spent most of her apostolate feeling empty in prayer and abandoned by God. And St. Therese of Lisieux wrote an entire book about how much she struggled to love difficult and annoying people, including herself.

It is helpful to read actual biographies and autobiographies of the saints so that we can humanize them. If they remain abstractions, larger-than-life figures that seem to have nothing in common with us, then their lives and stories become meaningless. But if they struggled like us, then we have hope that we can be holy like them.

My friends, the victory of the cross is utterly perfect. The grace of Jesus can conquer every sin and every struggle in our lives if we allow it to. We should not give up hope that we can be free of the chains of our sins. But when we doubt (because we will all doubt) we have only to look to the saints, to hear their stories, to read about their lives. In the saints we have our proof that Jesus can not only save wretches like us, but even purify them and use them for incredible and miraculous purposes.


Una de las realidades siempre presentes del confesionario es los pecados de impureza. Algunos días, una tercera parte de mis confesiones involucran estos. Entran personas que quieren detenerse, pero no pueden, personas que podrían haber estado confesando estos pecados durante una década o más, pero que se han sentido impotentes para progresar. Tengo algunas estrategias que proporciono que pueden comenzar a ayudar, pero el sacerdote y el penitente a menudo se sienten estancados, como si fuera un tiovivo del que es imposible salir.

Por eso, cuando asistí a una conferencia sobre este tema hace unos meses, me sorprendió tanto escuchar al sacerdote presentador hablar como si los pecados de impureza no fueran los atolladeros imposibles que hacemos que sean, como si debiera ser normal y se espera que la gran mayoría de la gente pueda liberarse de sus adicciones de una manera sencilla. Este sacerdote ha trabajado con cientos de personas en este tema, por lo que confío en su experiencia más que en casi nadie. El hecho de que me sorprendiera cuando lo oí hablar así me hizo cuestionar mis suposiciones por defecto.

Empecé a pensar en el pecado de manera más amplia. ¿A cuántos pecados nos acercamos como si fueran irresolubles? ¿Cuántos pecados, personalmente, paso por alto porque no creo que realmente pueda progresar en ellos? ¿De qué manera he hecho las paces con el pecado, permitiendo que salga victorioso, creyendo que soy conquistado para siempre? ¿Y qué dice esto sobre mi fe en Cristo? ¿Creo que la victoria de la Cruz fue de alguna manera ineficaz? ¿Qué Jesús de alguna manera no conquistó permanente y completamente el pecado y la muerte cuando salió de esa tumba la mañana de Pascua? Si la Cruz es real y la resurrección es real, entonces ningún pecado puede mantenernos atados. La gracia de Dios es infinitamente poderosa, entonces, ¿por qué he decidido, en mi fe débil, limitar su poder?

Un antídoto para todo esto son los santos. En la tradición católica, los santos son importantes por dos razones: sus ejemplos y sus oraciones. Hoy quiero enfatizar el poder de sus ejemplos. El ejemplo de los santos nos muestra que es una mentira engañosa creer que los humanos somos incapaces de la santidad y debemos comprometernos con el pecado. Su ejemplo contrarresta esta mentira porque los santos mismos alcanzaron la santidad. Nos han demostrado que, de hecho, se puede hacer.

Obviamente, es Dios mismo quien nos llama a la santidad, pero es muy fácil ignorar su llamado. “Él es Dios”, podríamos decir, “entonces, ¿qué sabe él sobre mis luchas?” Incluso cuando contemplamos a Jesús, que es Dios unido a la naturaleza humana, podríamos decirnos que, seguro, tal vez fue tentado, pero seguía siendo Dios. No lo entiende. E incluso María, por su inmaculada concepción y su libertad del pecado, no nos convence de que podamos alcanzar la santidad como ella lo hizo.

Pero todos los demás santos de la historia del mundo han sido pecadores. Cada uno. Monásticos como Benito, Escolástica, Bernardo, Bruno, Hildegarda, Teresa de Ávila, Teresa de Lisieux, Juan de la Cruz – todos pecadores. Frailes y religiosos activos como Francisco, Domingo, Ignacio, Antonio, Juan Bosco, Francisco Cabrini, Madre Teresa – pecadores, sin excepción. Académicos y pastores como Agustín, Aquino, Buenaventura, Newman, Teresa Benedicta de la Cruz, Juan Pablo Segundo – todos pecaban regularmente y no alcanzaron la gloria de Dios. Santos laicos y mártires como Juan Diego, Kateri Tekakwitha, Juana de Arco, Lorenzo Ruiz, Louis y Zelie Martin, José Sánchez del Río, María Goretti, Pier Gorgio Frassati – pecador, pecador, pecador, pecador, pecador.

Y, sin embargo, estos grandes hombres y mujeres continúan inspirándonos siglos después. En sus vidas podemos ver la gracia de Dios obrando en la humanidad. En sus historias, podemos ver la Resurrección de Jesucristo brillar en personas reales en tiempos y lugares reales a lo largo de la historia. Pero siempre nos sentimos tentados a pensar que son diferentes a nosotros, que de alguna manera eran naturalmente mejores que nosotros. Porque si admitimos que eran como nosotros, también tenemos que admitir que podemos ser como ellos. Lo que significa que ya no podemos poner excusas para evitar la santidad.

¿Realmente pensamos que los santos no lucharon con el pecado? Hay numerosos santos que comenzaron su vida como graves pecadores. El Papa San Calixto era un malversador, San Agustín dormía alrededor y tenía un hijo fuera del matrimonio, San Francisco y San Ignacio buscaban la riqueza y la gloria como sus metas más altas, Santa María de Egipto era una seductora, Santa Ángela Foligno estaba obsesionada con las vanidades, San Vladimir asesinó a su hermano y Santa Olga inició una guerra en venganza por su marido. Jesús convirtió a cada uno de ellos en un gran santo.

Incluso después de su conversión a Cristo, muchos santos continuaron luchando con el pecado y la santidad. Se dice que San Pedro intentó huir de Roma antes que enfrentarse a la crucifixión. Se sabía que San Jerónimo tenía temperamento y un ingenio sarcástico. San Benito, San Francisco y San Bernardo lucharon cada uno con la pureza hasta el punto de que se arrojaron a arbustos espinosos, bancos de nieve y estanques helados, respectivamente. Madre Teresa pasó la mayor parte de su apostolado sintiéndose vacía en la oración y abandonada por Dios. Y Santa Teresa de Lisieux escribió un libro completo sobre cuánto luchó para amar a las personas difíciles y molestas, incluida ella misma.

Es útil leer biografías y autobiografías reales de los santos para que podamos humanizarlos. Si siguen siendo abstracciones, figuras gigantescas que parecen no tener nada en común con nosotros, entonces sus vidas e historias pierden sentido. Pero si lucharon como nosotros, entonces tenemos la esperanza de que podamos ser santos como ellos.

Amigos míos, la victoria de la cruz es absolutamente perfecta. La gracia de Jesús puede vencer cada pecado y cada lucha en nuestras vidas si lo permitimos. No debemos perder la esperanza de poder liberarnos de las cadenas de nuestros pecados. Pero cuando dudamos la gracia de Dios (porque todos dudaremos) sólo tenemos que mirar a los santos, escuchar sus historias, leer sobre sus vidas. En los santos tenemos nuestra prueba de que Jesús no solo puede salvar a los miserables como nosotros, sino incluso purificarnos y usarnos para propósitos increíbles y milagrosos.

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Image and information at: Probably by Fra Angelico | The Forerunners of Christ with Saints and Martyrs | NG663.3 | National Gallery, London

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