October 18, 2020 – Our Building, Our Faith

99th Anniversary of the Dedication of Assumption Church

Readings & Lecturas


Preached at Assumption Parish in Bellingham, WA

Previous Years:
2017 (29th Sunday in Ordinary Time, Year A),
2017 (dedication of Immaculate Conception in Mt. Vernon)


A lifetime ago, when we were engaged in the “Called to Serve as Christ” Campaign, we hosted Archbishop Etienne for a dinner here on campus. He had just been named Archbishop of Seattle and this was his first time at Assumption, so he wanted to see the church before heading into the gym, a request I was happy to oblige. The so-called “tour” lasted maybe two minutes, but I will never forget that, as he walked outside again and looked back at our giant red brick building with newly restored bright white edging, one word escaped his mouth: “Wow.”

I try to think about that every day when I walk from my house to our church. Wow. Assumption has, in my estimation, the most beautiful church building north of Seattle, honestly more by luck than by planning. We do not have a mission-style church, like the Sacred Hearts in Bellingham or La Conner, which are beautiful but small and lack ornamentation. Ours was built after Bellingham had established itself as an important population center in Washington State. We do not have a mid-century church, like the St. Josephs in Ferndale or Lynden, which are functional and beautiful in their own way, but can also feel institutional and stripped-down. Ours was built before 20th century architecture favored function at the expense of form. Even though our building has lost some of its original beauty as the ceiling and archway decorations were covered up, the sanctuary was whitewashed, and the altars became progressively more and more simple through the decades, we still preserve a sweet spot in Northwest church life, after people finally had the resources to do something magnificent and before we lost our desire to honor God through grand architecture.

But of course, I was educated in Boston and Chicago where magnificent church buildings are far more common than they are here in Western Washington, so when I look at our building, the “wow” that escapes my lips is not just because of the architecture. I have worshipped in dozens and dozens of buildings more beautiful than ours. No, much of my “wow” comes from the fact that our building connects me to all those previous generations of Catholics who celebrated the sacraments on this exact spot, in this exact building, for almost a century now.

Without question, my favorite part about Catholicism, after the fact that it is true, is that it gives me this profound connection to history. To think that I pray over the same scriptures as Origen, Augustine, and Aquinas; that I read the same spiritual works as Ignatius of Loyola and Therese of Lisieux; that I profess the same theology as Gratian and Peter Lombard and Robert Bellarmine – this deep connection to history gives me a home in and a connection to the long story of humanity. And to stand in the same spot as 99 years of fellow Catholics and fellow priests, to offer the same worship of almighty God through the same seven sacraments, well of course my reaction is: “Wow”.

To put this another way, this church building is a visible, tangible reminder that everything we have is a gift from previous generations and that it is our responsibility to pay this gift forward to future generations. But, like everything in the Catholic faith, the tangible points to the intangible, and the gift of our building only matters insofar as it reminds us of the gift of our faith. Previous generations have handed on to us a beautiful place of worship, but even more importantly, they have handed on to us the truth of God and the salvation of Jesus Christ.

Like our building, our faith has a firm foundation. Listen to the words of St. Paul: “According to the grace of God given to me, like a wise master builder I laid a foundation, and another is building upon it. But each one must be careful how he builds upon it, for no one can lay a foundation other than the one that is there, namely, Jesus Christ.” The entire Catholic faith is the building built on the foundation of the Apostles, the building built on the profession that Jesus is the Christ, the savior of the world. When Jesus built his Church on the rock of St. Peter, he did so because St. Peter was the first one to profess that Jesus is the Christ. Without this foundation, the entire edifice crumbles.

Like our building, our faith is attractive. I love showing my family, friends, and even total strangers around our church. I want to invite them in so that they can partake of this great gift from previous generations. The same is true with Catholic teachings. I love to talk to my family, friends, and even total strangers about the beauty of Catholic belief, how it all logically fits together. I want to invite them in so that they can partake of this great gift from previous generations. Listen to our first reading: “The foreigners who join themselves to the Lord, minister to him […] them I will bring to my holy mountain and make joyful in my house of prayer; […] for my house shall be called a house of prayer for all peoples.” Just like our building, the Catholic faith was not given to us only for ourselves, but so that it might draw people in, so that it might unite the world in proper worship, so that it might be a house of prayer for all peoples.

Finally, like our building, our faith takes a lot of work from every single one of us. As administrator of Assumption, I spend a lot of time each week worrying about maintaining our buildings or finding the money to maintain our buildings. Our church has only made it 99 years because so many parishioners have given their time, expertise, and financial resources to building it and keeping it standing. So too with our faith. If we are going to preserve the great gift of our Catholic faith for future generations, every single one of us has to do our part, by learning the faith ourselves, bringing our children to faith in our homes, and inviting others to join us in worship of almighty God. Only because each individual generation of Catholics has taken their responsibility seriously has our faith survived unadulterated through the centuries.

My brothers and sisters in Christ, it is not for nothing that the Scriptures often equate the people of God with their temple, and it is for this reason that we have a liturgical celebration to commemorate each year the dedication of our church. The faith and the building are the same: they are a gift from previous generations that requires constant attention and upkeep but, if maintained well and expanded as necessary, will transmit to our children and their children the magnificent beauty and majesty of God and the salvation offered through Jesus Christ.


Hace toda una vida, cuando participamos en la campaña “Llamados a servir como Cristo,” invitamos al arzobispo Etienne a cenar aquí en el campus. Acababa de ser nombrado arzobispo de Seattle y esta era su primera vez en Assumption, así que quería ver la iglesia antes de dirigirse al gimnasio, una petición que estaba feliz de cumplir. El llamado “recorrido” duró tal vez dos minutos, pero nunca lo olvidaré, cuando salió de nuevo y miró hacia nuestro edificio gigante de ladrillo rojo con un borde blanco brillante recién restaurado, una palabra se le escapó de la boca: “Wow”.

Intento pensar en eso todos los días cuando camino de mi casa a nuestra iglesia. “Wow.” Assumption tiene, en mi opinión, el edificio de la iglesia más hermoso al norte de Seattle, honestamente más por suerte que por planificación. No tenemos una iglesia estilo misión, como los Sagrados Corazones en Bellingham o La Conner, que son hermosas pero pequeñas y carecen de ornamentación. La nuestra fue construida después de que Bellingham se estableciera como un importante centro de población en el estado de Washington. Y no tenemos una iglesia de mediados de siglo, como los San Joses en Ferndale o Lynden, que son funcionales y hermosas a su manera, pero también pueden sentirse institucionales y simples. La nuestra fue construida antes de que la arquitectura del siglo veinte favoreciera la función a expensas de la forma. A pesar de que nuestro edificio ha perdido parte de su belleza original a medida que se cubrieron las decoraciones del techo y el arco, el santuario fue encalado y los altares se volvieron progresivamente más y más simples a lo largo de las décadas, aún conservamos un punto ideal en la vida de la iglesia del noroeste después de que la gente finalmente tuviera los recursos para hacer algo magnífico y antes de que perdiéramos nuestro deseo de honrar a Dios a través de una gran arquitectura.

Pero, por supuesto, me eduqué en Boston y Chicago, donde los magníficos edificios de iglesias son mucho más comunes que aquí en el oeste de Washington, así que cuando miro nuestro edificio, el “wow” que se escapa de mis labios no se debe solo a la arquitectura. He adorado en decenas y decenas de edificios más hermosos que el nuestro. No, gran parte de mi “sorpresa” proviene del hecho de que nuestro edificio me conecta con todas esas generaciones anteriores de católicos que celebraron los sacramentos en este lugar exacto, en este edificio exacto, durante casi un siglo.

Sin duda, mi parte favorita del catolicismo, después de que es verdad, es que me da esta profunda conexión con la historia. Pensar que rezo por las mismas escrituras que Orígenes, Agustín y Aquino; que leí las mismas obras espirituales que Ignacio de Loyola y Teresa de Lisieux; que profeso la misma teología que Graciano y Pedro Lombardo y Roberto Belarmino – esta profunda conexión con la historia me da un hogar y una conexión con la larga historia de la humanidad. Y para estar en el mismo lugar que noventa y nueve años de compañeros católicos y compañeros sacerdotes, para ofrecer el mismo culto al Dios todopoderoso a través de los mismos siete sacramentos, pues, por supuesto, mi reacción es: “Wow”.

Para decirlo de otra manera, esta iglesia es un recordatorio visible y tangible de que todo lo que tenemos es un regalo de generaciones anteriores y que es nuestra responsabilidad entregar este regalo a las generaciones futuras. Pero, como todo en la fe católica, lo tangible apunta a lo intangible, y el don de nuestro edificio sólo importa en la medida en que nos recuerda el don de nuestra fe. Las generaciones anteriores nos han entregado un hermoso lugar de culto, pero aún más importante, nos han transmitido la verdad de Dios y la salvación de Jesucristo.

Como nuestro edificio, nuestra fe tiene un cimiento firme. Escuchen las palabras de San Pablo: “Conforme al don que Dios me ha dado, yo, como hábil arquitecto, coloqué el cimiento, otro levanta el edificio. Mire cada uno cómo construye. Nadie puede poner otro cimiento fuera del ya puesto, que es Jesucristo.” Toda la fe católica es el edificio construido sobre los cimientos de los Apóstoles, el edificio construido sobre la profesión de que Jesús es el Cristo, el salvador del mundo. Cuando Jesús construyó su Iglesia sobre la roca de San Pedro, lo hizo porque San Pedro fue el primero en profesar que Jesús es el Cristo. Sin esta base, todo el edificio se derrumba.

Como nuestro edificio, nuestra fe es atractiva. Me encanta mostrarle a mi familia, amigos e incluso a extraños por nuestra iglesia. Quiero invitarlos para que puedan participar de este gran regalo de generaciones anteriores. Lo mismo ocurre con las enseñanzas católicas. Me encanta hablar con mi familia, amigos e incluso con extraños sobre la belleza de la fe católica, cómo encaja todo lógicamente. Quiero invitarlos para que puedan participar de este gran regalo de generaciones anteriores. Escuche nuestra primera lectura: “A los extranjeros que se han dado al Señor, para servirlo, […] los traeré a mi monte santo, los alegraré en mi casa de oración, […] porque mi casa es casa de oración, y así la llamarán todos los pueblos.” Al igual que nuestro edificio, la fe católica no nos fue dada solo para nosotros, sino para que atrajera a la gente, para que uniera al mundo en la adoración adecuada, para que fuera una casa de oración para todos los pueblos.

Finalmente, como nuestro edificio, nuestra fe requiere mucho trabajo de cada uno de nosotros. Como administrador de Asunción, paso mucho tiempo cada semana preocupándome por el mantenimiento de nuestros edificios o por encontrar el dinero para mantener nuestros edificios. Nuestra iglesia solo ha cumplido noventa y nueve años porque muchos feligreses han dedicado su tiempo, experiencia y recursos financieros para construirla y mantenerla en pie. Lo mismo ocurre con nuestra fe. Si vamos a preservar el gran don de nuestra fe católica para las generaciones futuras, cada uno de nosotros tiene que hacer su parte, aprendiendo la fe nosotros mismos, llevando a nuestros hijos a la fe en nuestros hogares e invitando a otros a unirse a nosotros en la adoración de Dios todopoderoso. Solo porque cada generación individual de católicos se ha tomado en serio su responsabilidad, nuestra fe ha sobrevivido sin adulterar a través de los siglos.

Mis hermanos y hermanas en Cristo, no en vano las Escrituras a menudo equiparan al pueblo de Dios con su templo, y es por eso que tenemos una celebración litúrgica para conmemorar cada año la dedicación de nuestra iglesia. La fe y el edificio son lo mismo: son un regalo de generaciones anteriores que requiere atención y mantenimiento constante, pero, si se mantiene bien y se expande según sea necesario, transmitirá a nuestros hijos y a sus hijos la magnífica belleza y majestad de Dios y la salvación ofrecido a través de Jesucristo.

Featured Image

From: http://www.rmcarchitects.com/projects/gathering/church-of-the-assumption/


  1. Carol Bhear says:

    I moved to Vancouver, WA 3 years ago for 6 months. I missed my friends and Bellingham but I most missed Assumption Parish and it’s wonderful parishioners, many becoming my very best friends and my strength and support. I love Assumption Parish. It is my reminder that I am Catholic and that I belong to a faith and a parish that sustains me in good times and bad times.

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