April 05, 2020 – The Inescapable Choice

Palm Sunday of the Lord’s Passion, Year A

Readings / Lecturas

Recording / Mass Live-Stream / Grabación de la Misa en vivo

Preached at Assumption Parish in Bellingham, WA

English

The Book of Isaiah, as it currently appears in our Bible, is likely the work of three different authors. Chapters 1 – 39 come from the original prophet Isaiah who lived before the Babylonian captivity; Chapters 40 – 55 come from a second, anonymous author, who lived during the Babylonian captivity, and chapters 56 – 66 come from a third, anonymous author, who lived after the return from Babylon.

Our first reading comes from the second part of the Book of Isaiah, and it, along with Isaiah chapters 42, 49, and 52, is one of the four “servant of the Lord” or “suffering servant” passages, some of the most mysterious and haunting passages of the Old Testament. In these passages, we hear about an individual whom the Lord is raising up to save his people Israel. But this individual, though called by the Lord to a great purpose, is rejected and abused by the very people he came to save. The servant of the Lord brings peace and justice, but he is met with violence and persecution. In my opinion, these passages are some of the most poignant examples of dramatic irony in all of world literature, and the fact that they are about an actual, historical figure called by God for the salvation of his people makes them all the more horrific.

In addition to ironic, the servant of the Lord in Isaiah is also mysterious because, when we look at the Old Testament, we first must ask what the people of the time would have understood by the text, and this is a hard question to answer. We simply do not know what Second Isaiah intended with these passages. Was the servant the prophet himself? Or maybe the nation of Israel? Or possibly an anonymous figure who made a deep impression on the people of the time? My preferred interpretation is that these passages refer to the Prophet Jeramiah, who tried to save Judah from the Babylonians, but who was ignored, rejected, and persecuted at every turn.

Nevertheless, we simply do not know what the author of Second Isaiah had in mind. What we do know is that from the Christian perspective it is clear that these passages are fulfilled in Jesus. Jesus, who was sent by God to save humanity, suffered and died at the hands of the very people he came to save.


Given all of this, I find the first verse from our reading particularly arresting. It reads, “The Lord GOD has given me a well-trained tongue, that I might know how to speak to the weary a word that will rouse them.” The servant of the Lord is not sent to the wicked, but to the weary, which means that it is from the weary that he faces violence and persecution, beatings and spitting.

My friends, we like to think that only horrifically corrupted and morally depraved people could engage in stonings and insults and violence of the sort described in Isaiah and in the Gospels. And we like to think this because it makes us feel safe, it makes us feel like we could never be the ones acting against the servant of the Lord. But this is the opposite of true! The servant of the Lord was faced with violence, not because he confronted the very wicked, but because he sought to rouse the weary.

I am not exaggerating when I tell you that the most dangerous force in this entire world is the status quo, because the status quo, even when it is filled with corruption and injustice, makes people feel safe and comfortable. Anyone, anyone who seeks to overturn or challenge the status quo will always be met with violence and persecution, because people will always defend their comfort and their safety with deep, visceral, and violent energies.

Who are the weary, except those who have become comfortable? Those who have become numb to everything around them? Those who have accepted the world as it is and prefer that it not change? When the servant of the Lord rouses the weary, when he calls them to a better, holier way of life, he taps into these deep, hidden energies of the people, and he is opposed with the full force of a society that does not want anything to change. He is killed because he is a threat to way things have always been.


So what word does Jesus speak in order to rouse the weary? How does he get their attention, to snap them out of their status quo and call them to something much greater?

We find the answer in our second reading: “Christ Jesus, though he was in the form of God, did not regard equality with God something to be grasped. Rather, he emptied himself, taking the form of a slave, coming in human likeness; and found human in appearance, he humbled himself, becoming obedient to the point of death, even death on a cross.”

There is nothing more shocking than God himself becoming a human being; than the creator of the universe emptying himself and becoming a part of his own creation. And there is nothing more incomprehensible than this God-man going so far as to die a violent and humiliating death on a Roman instrument of torture.

My brothers and sisters in Christ, if this does not shock us, if this does not upend everything we believe and take for granted, what else will? What more can God do to get our attention? What could possibly be greater, what could possible be more scandalous, than God becoming man and then dying at our hands?

THE STORY OF JESUS CHRIST, HIS SUFFERING, AND HIS DEATH, FORCES US TO MAKE A CHOICE. We cannot stand in the face of such an impossible, unbelievable, outrageous, appalling event and shrug our shoulders. We cannot remain weary once we are confronted with the Passion.


In defense of the chief priests and the Sanhedrin, at least they did not remain weary. When they were confronted by Jesus’ claims that he was sent by God and acted with the authority of God, they knew they were being forced to make a choice that they could not escape. Either they had to abandon everything they knew for this new and definitive revelation from God, or they had to punish and kill Jesus for his blasphemous claims. Yes, these religious authorities killed God himself to protect their status quo, but at least they acknowledged that a choice needed to be made, and that this choice was of utmost importance. Even Pilate’s wife spoke up, a dangerous thing for a woman of that era to do, especially when married to such a powerful man. But she knew that she could not remain silent in the face of Jesus.

Far worse is Pontius Pilate himself. Pilate ignores the challenge of Jesus’ life; he does whatever he has to do to keep the people contented; he washes his hands as though somehow he can remain neutral as he stands before God incarnate. Pilate refuses to make a choice in the face of the most shocking event that will ever occur in the history of the world.


My friends, we can never be ambivalent about Jesus. We can never wash our hands or shrug our shoulders in regard to this man from ancient Palestine. We must make a choice. Either we accept him as the one who can claim our entire life, or we reject him entirely. There is no middle ground.

And make no mistake, if we do what Pilate did and regard Jesus as just another prophet, just a nice guy caught up in some bad politics, just someone who has spiritual opinions that we can choose from like a buffet, then we are woefully ignorant of who Jesus really is and claimed to be. We reject him as forcefully as Pilate himself did by refusing to care about Jesus’s true identity as the Christ.

My brothers and sisters, let me be clear: God became man and we killed him! If this cannot rouse us from our weariness, nothing ever will.

Español

El Libro de Isaías, como aparece actualmente en nuestra Biblia, es probablemente el trabajo de tres autores diferentes. El primero hasta el trigésimo noveno capítulos provienen del profeta original Isaías que vivió antes del cautiverio babilónico; el cuadragésimo hasta el quincuagésimo quinto capítulo provienen de un segundo autor anónimo, que vivió durante el cautiverio babilónico, y el quincuagésimo sexto al sexagésimo sexto capítulo provienen de un tercer autor anónimo, que vivió después del regreso de Babilonia.

Nuestra primera lectura proviene de la segunda parte del Libro de Isaías, y junto con los capítulos cuarenta y dos, cuarenta y nueve, y cincuenta y tres de Isaías, es uno de los cuatro pasajes de “siervo del Señor” o “siervo sufriente”, algunos de los más misteriosos e inquietantes pasajes del Antiguo Testamento. En estos pasajes, escuchamos acerca de un individuo a quien el Señor está levantando para salvar a su pueblo Israel. Pero este individuo, aunque llamado por el Señor para un gran propósito, es rechazado y maltratado por las mismas personas a las que vino a salvar. El siervo del Señor trae paz y justicia, pero se encuentra con violencia y persecución. En mi opinión, estos pasajes son algunos de los ejemplos más conmovedores de ironía dramática en toda la literatura mundial, y el hecho de que se trata de una figura real e histórica llamada por Dios para la salvación de su pueblo los hace aún más horrorosos.

Además de irónico, el siervo del Señor en Isaías también es misterioso porque, cuando miramos el Antiguo Testamento, primero debemos preguntar qué habría entendido la gente de la época por el texto, y esta es una pregunta difícil de responder. Simplemente no sabemos lo que Segundo Isaías pretendía con estos pasajes. ¿Era el siervo el profeta mismo? ¿O tal vez la nación de Israel? ¿O posiblemente una figura anónima que causó una profunda impresión en la gente de la época? Mi interpretación preferida es que estos pasajes se refieren al profeta Jeremías, que trató de salvar a Judá de los babilonios, pero que fue ignorado, rechazado y perseguido a cada paso.

Sin embargo, simplemente no sabemos lo que el autor de Segundo Isaías tenía en mente. Lo que sí sabemos es que desde la perspectiva cristiana está claro que estos pasajes se cumplen en Jesús. Jesús, quien fue enviado por Dios para salvar a la humanidad, sufrió y murió a manos de las mismas personas que vino a salvar.


Dado todo esto, encuentro el primer verso de nuestra lectura particularmente arrestando. Dice: “El Señor me ha instruido para que yo consuele a los cansados con palabras de aliento.” El siervo del Señor no es enviado a los malvados, sino a los cansados, lo que significa que es de los cansados ​​que enfrenta violencia y persecución, palizas y escupir.

Mis amigos, nos gusta pensar que solo las personas horriblemente corruptas y moralmente depravadas pueden participar en lapidaciones, insultos y violencia como la descrita en Isaías y en los Evangelios. Y nos gusta pensar esto porque nos hace sentir seguros, nos hace sentir que nunca nosotros podríamos ser los que actuamos contra el siervo del Señor. ¡Pero esto es lo contrario de verdad! El siervo del Señor se enfrentó a la violencia, no porque enfrentó a los muy malvados, sino porque trató de despertar a los cansados.

No exagero cuando te digo que la fuerza más peligrosa en todo el mundo es el status quo, porque el status quo, incluso cuando está lleno de corrupción e injusticia, hace que las personas se sientan seguras y cómodas. Cualquier, cualquier persona que busque revocar o desafiar el status quo siempre se encontrará con violencia y persecución, porque las personas siempre defenderán su comodidad y su seguridad con energías profundas, viscerales y violentas.

¿Quiénes son los cansados, excepto aquellos que se han vuelto cómodos? ¿Los que se han vuelto insensibles a todo lo que les rodea? ¿Los que han aceptado el mundo tal como es y prefieren que no cambie? Cuando el siervo del Señor despierta a los cansados, cuando los llama a un estilo de vida mejor y más sagrado, aprovecha estas energías ocultas y profundas de la gente, y se opone por toda la fuerza de una sociedad que no quiere cualquier cosa para cambiar. Lo matan porque es una amenaza a las cosas como siempre han sido.


Entonces, ¿qué palabra habla Jesús para despertar a los cansados? ¿Cómo capta su atención para sacarlos de su status quo y llamarlos a algo mucho mayor?

Encontramos la respuesta en nuestra segunda lectura: “Cristo, siendo Dios, no consideró que debía aferrarse a las prerrogativas de su condición divina, sino que, por el contrario, se anonadó a sí mismo, tomando la condición de siervo, y se hizo semejante a los hombres. Así, hecho uno de ellos, se humilló a sí mismo y por obediencia aceptó incluso la muerte, y una muerte de cruz.”

No hay nada más impactante que Dios mismo convirtiéndose en un ser humano; que el creador del universo vaciándose y convirtiéndose en parte de su propia creación. Y no hay nada más incomprensible que este Dios-hombre que llega a morir de forma violenta y humillante a través de un instrumento de tortura romana.

Mis hermanos y hermanas en Cristo, si esto no nos sorprende, si esto no cambia todo lo que creemos y damos por sentado, ¿qué más lo hará? ¿Qué más puede hacer Dios para llamar nuestra atención? ¿Qué podría ser más grande, qué podría ser más escandaloso, que Dios convirtiéndose en hombre y luego muriendo en nuestras manos?

LA HISTORIA DE JESUCRISTO, SU SUFRIMIENTO Y SU MUERTE, NOS FORZA A HACER UNA ELECCIÓN. No podemos enfrentarnos a un evento tan imposible, increíble, escandaloso y espantoso, y encogernos de hombros. No podemos permanecer cansados ​​una vez que nos enfrentamos a la Pasión.


En defensa de los principales sacerdotes y del Sanedrín, al menos no permanecieron cansados. Cuando fueron confrontados por las afirmaciones de Jesús de que fue enviado por Dios y actuó con la autoridad de Dios, sabían que se veían obligados a tomar una decisión de la que no podían escapar. O tuvieron que abandonar todo lo que sabían por esta nueva y definitiva revelación de Dios, o tuvieron que castigar y matar a Jesús por sus afirmaciones blasfemas. Sí, estas autoridades religiosas mataron a Dios mismo para proteger su status quo, pero al menos reconocieron que era necesario tomar una decisión, y que esta elección era de suma importancia. Incluso la esposa de Pilato habló, algo peligroso para una mujer de esa época, especialmente cuando está casada con un hombre tan poderoso. Pero ella sabía que no podía permanecer en silencio frente a Jesús.

Mucho peor es el propio Poncio Pilato. Pilato ignora el desafío de la vida de Jesús; hace todo lo que tiene que hacer para mantener contenta a la gente; se lava las manos como si de alguna manera pudiera permanecer neutral mientras está de pie ante Dios encarnado. Pilato se niega a tomar una decisión ante el evento más impactante que alguna vez ocurrirá en la historia del mundo.


Mis amigos, nunca podemos ser ambivalentes sobre de Jesús. Nunca podemos lavarnos las manos o encogernos de hombros con respecto a este hombre de la antigua Palestina. Debemos hacer una elección. O lo aceptamos como quien puede reclamar toda nuestra vida, o lo rechazamos por completo. No hay término medio.

Y no se equivoquen, si hacemos lo que Pilato hizo y consideramos a Jesús como no más de un profeta, o solo un buen tipo atrapado en una mala política, o alguien que tiene opiniones espirituales que podemos elegir como un buffet, entonces somos lamentablemente ignorantes de quién es Jesús realmente y quién afirmó ser. Lo rechazamos tan enérgicamente como Pilato mismo al negarse a preocuparse por la verdadera identidad de Jesús como el Cristo.

Mis hermanos y hermanas, déjenme ser claro: ¡Dios se hizo hombre y lo matamos! Si esto no puede despertarnos de nuestro cansancio, nada lo hará.

Featured Image

Munkacsy - Christ in front of Pilate

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