September 02, 2018 – The Church is Both Liberal and Conservative

22nd Sunday in Ordinary Time, Year B

Readings / Lecturas


Preached at Immaculate Conception, Mount Vernon (5:00pm, 9:00am, 11:00am, 1:00pm)



My friends, when it rains, it pours. Last week a former nuncio, that is, Vatican ambassador, to the United States published a letter claiming that Pope Francis knew about the immoral lifestyle of and sexual harassment by Archbishop Theodore McCarrick and chose to do nothing about it, even going so far as to listen to McCarrick’s advice on the appointment of bishops in the United States.

I will not engage with that letter here. If this former nuncio is correct, then the highest-ranking Vatican officials favored their agenda and their factions over morality and holiness. If this former nuncio is exaggerating or lying, it is the greatest and most detestable act of calumny in living memory, doing inconceivable damage to the faithful and the Church. If the truth lies somewhere in the middle, we are still left with a Church that lacks saints, where very flawed men have allowed a great rot to develop while they watched.

My friends, many of you may be insulated from this disaster. Many of you may not spend hours reading Catholic blogs every day, and trust me, you are better for it. But scandals like this do not take long to make their ways to the pews, so I consider it my responsibility to help our community understand what is happening and how we ought to respond to it.

The problem at the moment is that we have no hard evidence from either side. We simply have the testimony of certain men against the testimony of others. And lacking the documents and memos in question, we have no way to determine where the truth lies. And this has allowed the Enemy to have his way with us. Those who adore Pope Francis and believe that he can do no wrong are looking for every excuse to attack the character and integrity of this long-serving Vatican diplomat. And those who are skeptical of Pope Francis, who are made nervous every time he gives an interview or publishes a letter, are more than happy to regard this letter as Gospel truth, proving that they have been right about this Pope from day one.

Once again the Church is being divided along familiar lines, lines usually referred to as liberal and conservative. In general, the so-called liberals believe we should dialogue more with the world, we should talk less about doctrine and more about accompaniment, and that issues of social justice matter as much as, if not more than, matters of sexuality. They believe the Church is constantly being driven by the Holy Spirit to grow, improve, and even change. The so-called conservatives, on the other hand, are skeptical of the world and believe we must protect against it. They believe that moral teachings, especially on sexuality, must be emphasized because the world has abandoned them so thoroughly. They believe that if we are going to be Catholic, we ought to be Catholic boldly, highlighting our ancient traditions, our transcendent liturgies, and anything else that makes our church unique, special, or different from the ambient society. For conservatives, the Church serves to protect the truths given to us by God, not to question or improve them. Liberals love Pope Francis, conservatives preferred Pope Benedict.

And now a letter has gone off like a nuclear bomb, and the two sides are tearing each other to pieces in the press and on the internet. Even the bishops are being forced to choose sides. The unity of the Church is in serious peril.


But, once again, our readings are perfectly fitted to our difficult time.

Look first to our second reading from Saint James: He says, “Religion that is pure and undefiled before God and the Father is this: to care for orphans and widows in their affliction and to keep oneself unstained by the world.” Widows and orphans – a supposedly liberal issue. Unstained by the world – a supposedly conservative one. Saint James reminds us that pure and undefiled religion is not liberal and it is not conservative, it is both. Always. If the Church is divine – and she is – then she reflects the nature of God, the God who gathers all people of every persuasion together in himself.

My brothers and sisters in Christ, in this time when the machinations of the Enemy have been revealed so clearly, we cannot allow the Evil One to divide us. We must remember that, liberal or conservative, we are all Catholic, members of the one Body of Christ united in the one, holy, Catholic, and apostolic Church. The Church that we all love. The Church that has room for us all.

But if we are of a liberal persuasion, we must take seriously the first reading. Moses says to the Israelites, “In your observance of the commandments of the LORD, your God, which I enjoin upon you, you shall not add to what I command you nor subtract from it.” Because liberals believe the Church must grow, improve, and change, they can be tempted to question or even dissent from the magisterial teachings of the Church, that is, the teachings of the Apostles handed down through two thousand years of prayer and reflection. Of course, now more than ever, the human structures of the Church must be challenged and purified, but active, persistent, and proud dissent from the divine commands preserved by the Church only serves to wound and divide the Body of Christ. This crisis will not be solved by getting rid of bishops or ignoring sexual morality or ordaining women to the priesthood, because these teachings come to us from God, not men.

And if we are of a conservative persuasion, we must take seriously the Gospel. In it, the Pharisees are not accusing Jesus of violating the law of Moses, they are accusing him of violating the law of the elders, that is, the Pharisees. In Jesus’ time, in order to be overly cautious about the Law, the Pharisees developed many additional laws which they believed would protect them from sin and make them holy. And then they forced these additional laws on the common people. But Jesus turns their accusation back on them: “You disregard God’s commandment but cling to human tradition.” The Pharisees became too focused on the details, the little things, their own additions and traditions and requirements; and they forgot about the overriding law of God, about the purpose of these laws to begin with. Yes, we must conserve the divine teachings of the Church, but in so doing we must be very clear about what is an essential teaching of the Church and what is our own preference or tradition or belief that we are forcing on others. This crisis will not be solved by ignoring the Second Vatican Council or returning to the Old Mass or reviving all the same prayers that our grandparents used to pray. It will not be solved by reflexively rejecting any calls for change in the structures or practices or historical rights of the hierarchy. The world has changed, and the Church, while preserving the divine commands entrusted to her, must continually adjust her appearance, her language, and even her structures so that she can remain ever new just as her Lord is ever new. We cannot hide behind the traditions of the past while the present desperately needs our attention.

I challenge every single one of us here: learn what the Church actually teaches, read her documents, study her writings. Only in this way can we stay true to the divine while never being afraid to abandon the human. Only in this way can liberals and conservatives stay united by rediscovering the beauty of the one Church that embraces them both.


Again, my fellow Catholics, I beg you: do not allow the Enemy to divide us. Remember all that we hold in common.

Remember, first, that liberal or conservative, we all love Jesus and want to grow closer to him every day. We can and should pray together, fast together, work together in order to bring the Lord more powerfully into our lives and into his Church. If we can keep our eyes on Jesus, then we will not feel threatened because someone disagrees with us, but we will instead reach out to our brother or sister in Christ who is hurting as much as we are. And we will pray for them and with them.

Remember, second, that, liberal or conservative, we all love our parishes. The fights in Rome and Washington D.C. are a world away. Here in the Skagit Valley, we still have communities that we care about, ministries that we love to support, and liturgies that bring us together in common worship. We are surrounded by people who give so much of their time or money because they care so deeply about the work we do here. We are always united when we teach the faith and serve the poor.

Remember, finally, that, liberal or conservative, we all want answers, because we are all hurting. We love our Church and want her to be holy. Whether this corruption and negligence touches the Pope or not, each of us wants the deep, festering wounds of the Church brought to light wherever they may be found, so that they can begin to heal. We should all support Cardinal DiNardo’s call for an independent investigation, so that we can identify the sources of corruption and free our Church from their influence.


My friends, as difficult as the last few weeks have been, the silver lining I have found is that we have all been in this together. Clergy and laity. Liberal and conservative. We have been talking to each other, supporting each other, and struggling to find a way forward together. I am sorry that it took a crisis to spark this spirit of collaboration, but I am thankful that it has presented itself nonetheless. I beg you, please, let’s not throw it away by dividing along liberal and conservative lines once again. We love Jesus, we love each other, and we want what is best for our Church. All of us want that. May Christ, not the Enemy, prevail in our hearts, and may we remain strong together, as one undivided Catholic family.



Mis amigos, cuando llueve diluvia. La semana pasada un ex-nuncio, es decir un embajador del Vaticano, a los Estados Unidos publicó una carta en la que afirmaba que el Papa Francisco sabía sobre el estilo de vida inmoral de y el acoso sexual por el arzobispo Theodore McCarrick y optó por no hacer nada al respecto, incluso yendo tan lejos como escuchar los consejos de McCarrick sobre el nombramiento de obispos en los Estados Unidos.

No voy a comprometerme con esa carta aquí. Si este ex-nuncio es correcto, entonces los funcionarios Vaticanos de más alto rango favorecieron su agenda y sus facciones sobre la moralidad y la santidad. Si este ex-nuncio está exagerando o mintiendo, es el acto más grande y más detestable de calumnia en la memoria viviente, haciendo daño inconcebible a los fieles y a la iglesia. Si la verdad está en algún lugar en el medio, todavía nos quedamos con una iglesia que carece de Santos, donde los hombres muy defectuosos han permitido que se desarrolle una gran podredumbre mientras observaban.

Amigos míos, muchos de ustedes pueden estar aislados de este desastre. Muchos de ustedes no pueden pasar horas leyendo blogs católicos todos los días, y créanme, ustedes son mejores para ello. Pero los escándalos como este no tardan mucho en hacer sus caminos a las bancas, por lo que considero que es mi responsabilidad ayudar a nuestra comunidad a entender lo que está sucediendo y cómo debemos responder a ello.

El problema en este momento es que no tenemos pruebas duras de ninguno de los dos lados. Simplemente tenemos el testimonio de algunos hombres contra el testimonio de otros. Y al carecer de los documentos y memos en cuestión, no tenemos manera de determinar dónde está la verdad. Y esto ha permitido que el Enemigo tenga su camino con nosotros. Aquellos que adoran al Papa Francis y creen que no puede hacer nada malo están buscando todas las excusas para atacar el carácter y la integridad de este diplomático Vaticano de larga duración. Y aquellos que son escépticos del Papa Francisco, que se ponen nerviosos cada vez que él da una entrevista o publica una carta, están más que contentos de considerar esta carta como la verdad del Evangelio, demostrando que han tenido razón acerca de este Papa desde el primer día.

Una vez más la Iglesia está siendo dividida a lo largo de líneas familiares, líneas generalmente referidas como liberales y conservadoras. Los llamados liberales creen que debemos dialogar más con el mundo, debemos hablar menos sobre la doctrina y más sobre el acompañamiento, y que las cuestiones de justicia social importan tanto como, si no más, las cuestiones de la sexualidad. Ellos creen que la Iglesia está constantemente siendo conducida por el Espíritu Santo para crecer, mejorar e incluso cambiar. Los llamados conservadores, por otro lado, son escépticos del mundo y creen que debemos protegernos contra él. Ellos creen que las enseñanzas morales, especialmente sobre la sexualidad, deben ser enfatizadas porque el mundo los ha abandonado tan a fondo. Ellos creen que, si vamos a ser católicos, debemos ser católicos audazmente, destacando nuestras antiguas tradiciones, nuestras liturgias trascendentes, y cualquier otra cosa que haga nuestra iglesia única, especial, o diferente de la sociedad ambiental. Para los conservadores, la iglesia sirve para proteger las verdades dadas a nosotros por Dios, no para cuestionarlas o mejorarlas. Los liberales aman al Papa Francis, los conservadores prefirieron al Papa Benedicto.

Y ahora una carta ha salido como una bomba nuclear, y los dos lados se están destrozando en pedazos en la prensa y en el Internet. Incluso los obispos se ven obligados a elegir bandos. La unidad de la iglesia está en grave peligro.


Pero, una vez más, nuestras lecturas están perfectamente ajustadas a nuestro difícil momento.

Miremos primero a nuestra segunda lectura de Santiago: él dice, “La religión pura e intachable a los ojos de Dios Padre, consiste en visitar a los huérfanos y a las viudas en sus tribulaciones, y en guardarse de este mundo corrompido.” Viudas y huérfanos – una cuestión supuestamente liberal. Guardarse de este mundo corrompido – uno supuestamente conservador. Santiago nos recuerda que la religión pura y sin mácula no es liberal y no es conservadora, es ambas cosas. Siempre. Si la Iglesia es divina – y la es – entonces refleja la naturaleza de Dios, el Dios que reúne a toda la gente de cada persuasión juntos en sí mismo.

Mis hermanos y hermanas en Cristo, en este tiempo en que las maquinaciones del Enemigo han sido reveladas tan claramente, no podemos permitir que el malvado nos divida. Debemos recordar que, liberal o conservador, todos somos católicos, miembros del único cuerpo de Cristo, unidos en la Iglesia una, santa, católica y apostólica. La iglesia que todos amamos. La iglesia que tiene espacio para todos nosotros.

Pero si somos de una persuasión liberal, debemos tomar seriamente la primera lectura. Moisés le dice a los israelitas: “No añadirán nada ni quitarán nada a lo que les mando: Cumplan los mandamientos del Señor que yo les enseño, como me ordena el Señor, mi Dios.” Debido a que los liberales creen que la Iglesia debe crecer, mejorar y cambiar, pueden ser tentados a cuestionar o incluso disentir de las enseñanzas magisteriales de la Iglesia, esto es, las enseñanzas de los apóstoles transmitidos a través de dos mil años de oración y reflexión. Por supuesto, ahora más que nunca, las estructuras humanas de la Iglesia deben ser desafiadas y purificadas, pero la disidencia activa, persistente y orgullosa de los mandamientos divinos preservados por la Iglesia sólo sirve para herir y dividir el cuerpo de Cristo. Esta crisis no se resolverá al deshacerse de los obispos o ignorar la moralidad sexual u ordenar a las mujeres al sacerdocio, porque estas enseñanzas vienen a nosotros de Dios, no de los hombres.

Y si somos de una persuasión conservadora, debemos tomar seriamente el Evangelio. En él, los fariseos no están acusando a Jesús de violar la ley de Moisés, lo están acusando de violar la ley de los mayores, es decir, los fariseos. En el tiempo de Jesús, para ser excesivamente cautelosos con la ley, los fariseos desarrollaron muchas leyes adicionales que creían que los protegerían del pecado y los harían santos. Y luego forzaron estas leyes adicionales a la gente común. Pero Jesús vuelve su acusación sobre ellos: “Ustedes dejan a un lado el mandamiento de Dios, para aferrarse a las tradiciones de los hombres.” Los fariseos se centraron demasiado en los detalles, las pequeñas cosas, sus propias adiciones y tradiciones y requisitos; y se olvidaron de la ley primordial de Dios, sobre el propósito de estas leyes para empezar. Sí, debemos conservar las enseñanzas divinas de la Iglesia, pero al hacerlo debemos ser muy claros acerca de lo que es una enseñanza esencial de la Iglesia y cuál es nuestra propia preferencia o tradición o creencia de que estamos forzando a otros. Esta crisis no se resolverá ignorando el Concilio Vaticano Segundo o volviendo a la vieja Misa o reviviendo todas las mismas oraciones que nuestros abuelos solían orar. No se resolverá al rechazar reflexivamente ninguna llamada de cambio en las estructuras o prácticas o derechos históricos de la jerarquía. El mundo ha cambiado, y la Iglesia, al tiempo que preserva los mandamientos divinos que se le confían, debe ajustar continuamente su apariencia, su lenguaje, e incluso sus estructuras para que ella pueda permanecer siempre nueva tal como su Señor es siempre nuevo. No podemos escondernos detrás de las tradiciones del pasado mientras el presente necesita desesperadamente nuestra atención.

Reto a cada uno de nosotros aquí: aprended lo que la iglesia realmente enseña, leed sus documentos, estudiad sus escritos. Sólo así podremos permanecer fieles a lo divino, sin tener miedo de abandonar al ser humano. Sólo así pueden los liberales y los conservadores permanecer unidos, redescubriendo la belleza de la única iglesia que los abraza a ambos.


De nuevo, queridos católicos, les ruego: no permitan que el Enemigo nos divida. Recuerden todo lo que tenemos en común.

Recuerden, primero, que, liberal o conservador, todos amamos a Jesús y queremos crecer más cerca de él todos los días. Podemos y debemos orar juntos, ayunar juntos, trabajar juntos para traer al Señor más poderosamente en nuestras vidas y en su Iglesia. Si podemos mantener nuestros ojos en Jesús, entonces no nos sentiremos amenazados porque alguien no está de acuerdo con nosotros, pero en lugar de eso, nos acercaremos a nuestro hermano o hermana en Cristo que está sufriendo tanto como nosotros. Y oraremos por ellos y con ellos.

Recuerden, segundo, que, liberal o conservador, todos amamos nuestras parroquias. Las peleas en Roma y Washington D.C. son un mundo lejos. Aquí en el Skagit Valley, todavía tenemos comunidades que nos importan, ministerios que amamos apoyar, y liturgias que nos unen en la adoración común. Estamos rodeados de personas que dan mucho de su tiempo o dinero porque se preocupan tanto por el trabajo que hacemos aquí. Siempre estamos unidos cuando enseñamos la fe y servimos a los pobres.

Recuerden, por fin, que, liberal o conservador, todos queremos respuestas, porque todos estamos sufriendo. Amamos a nuestra Iglesia y queremos que sea santa. Ya sea que esta corrupción y negligencia toquen al Papa o no, cada uno de nosotros quiere que las heridas profundas y festeras de la Iglesia sean llevadas a la luz dondequiera que se encuentren, para que puedan comenzar a sanar. Todos debemos apoyar el llamamiento del Cardenal DiNardo para una investigación independiente, para que podamos identificar las fuentes de corrupción y liberar a nuestra Iglesia de su influencia.


Mis amigos, tan difíciles como las últimas semanas han sido, el forro de plata que he encontrado es que todos hemos estado en esto juntos. Clero y laicos. Liberal y conservadora. Hemos estado hablando el uno con el otro, apoyándonos mutuamente, y luchando para encontrar una manera de avanzar juntos. Lamento que haya tomado una crisis para desencadenar este espíritu de colaboración, pero agradezco que se haya presentado sin embargo. Te lo ruego, por favor, no lo echemos a la basura dividiendo a lo largo de líneas liberales y conservadoras una vez más. Amamos a Jesús, nos amamos, y queremos lo mejor para nuestra Iglesia. Todos nosotros queremos eso. Que Cristo, no el Enemigo, prevalezca en nuestros corazones, y que sigamos siendo fuertes juntos, como una familia católica sin divisiones.


End Notes

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1 Comment


    Thank you for your words – reminding us that we are the Church and that as Catholics we follow Jesus. I will continue to pray for our Church and join the good fight…

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