July 26, 2020 – Paul in Seattle and Francis in Rome

Feast of St. James, Principal Patron of the Archdiocese of Seattle

Readings || Lecturas


Preached at Assumption Parish in Bellingham, WA

N.B. I mistakenly thought that the feast of the diocesan patron was classified as a solemnity in the parishes of the diocese, and that this solemnity could be transferred to the Sunday. But it turns out it is merely a feast, and I transferred it mistakenly. It is also good to have seminarians around to keep me honest. 😉


Just south of us in Mount Vernon there are two churches, half-a-mile apart from each other. On one sign you will see written “St. Joseph’s Roman Catholic Church” and on the other sign you will see written “Immaculate Conception Roman Catholic Church.” And yet, these two churches do not get along with each other, and would not consider each other Catholic. See, St. Joseph’s believes that the Second Vatican Council contradicts the historical Catholic faith and so rejects that council and all of the Popes who have endorsed that council. Immaculate Conception, on the other hand, has no problem with the Second Vatican Council or Pope Francis. So to differentiate themselves, St. Joseph’s has decided to write on its sign “Pre-Vatican II – Traditional Latin Mass.” And what has Immaculate Conception written on their sign? “Archdiocese of Seattle.”

Which is the real Catholic Church? Immaculate Conception, of course! But why? Most of us would say because they belong to the Archdiocese of Seattle. And why is that important? Well, because we here at Assumption consider ourselves Catholic, and we belong to the Archdiocese of Seattle, so we just take for granted that anyone belonging to the Archdiocese of Seattle must be Catholic and anyone in Western Washington who does not belong to the Archdiocese of Seattle must not be Catholic.

Fair enough. This is the standard that most of us would use. But do you see what we have done? Do you see the difference between these two churches?

The sede vacantists at St. Joseph’s in Mount Vernon, the ones who claim that the Pope in Rome is a false Pope, look very Catholic. They celebrate the Mass, they confer the sacraments, they pray the rosary, they venerate the saints, they reference Catholic documents from the first centuries all the way up to Pope St. Pius X, they presumably even help the poor and work for justice. But they disagree with the Second Vatican Council, and so they have made the question of the Council the standard by which they judge Catholicism. For them, rejection of that Council makes one Catholic and acceptance of that Council, even if you claim to be the Pope, places you outside of the true Catholic Church. The sede vacantists have made the standard of Catholicism a specific event and doctrine.

For us, on the other hand, the standard of Catholicism is a relationship. Specifically, it is our relationship with our local bishop, something that we would refer to as communion. Those who are in communion with Archbishop Paul D. Etienne of Seattle are Catholic, and those who reject him are not. And this, of course, extends to the worldwide Church, too. How do we know that Archbishop Etienne is Catholic? Because he is in communion with Pope Francis, Bishop of Rome. And how do we know that Bishop Joseph Tyson of Yakima and Archbishop J. Michael Miller of Vancouver are Catholic? Because they, too, are in communion with Pope Francis in Rome. For us, whether we realize it or not, our most important definition of what it means to be Catholic comes down to our relationship with two men, one in Seattle and one in Rome. It is not for nothing that we mention them in every Mass and have pictures of them in most of our buildings.

“But Father,” you might say, “shouldn’t the standard of Catholicism be the life, death, resurrection, and teachings of Jesus of Nazareth? Shouldn’t Catholicism be defined by the writings of the Apostles and the early Church Fathers? Aren’t we bound to the uncorrupted tradition of faith handed on to us from previous generations of Catholics?” Yes, absolutely, you are correct. But, unfortunately, these things require interpretation. So-called traditionalist Catholics who reject Vatican II are looking at the same Church documents and history that we are. As were the Lutherans before them. As were the Eastern Orthodox before them. As were the Jacobites before them. All information requires interpretation, and when Christians argue, they rarely argue about what sources of information are important; instead, they argue about how to interpret this information. Jesus, when he established his Church, knew this was going to be a problem, so he gave us authoritative interpreters in his Apostles, whose successors are the bishops. And he gave us an authoritative interpreter to resolve disputes even among the bishops, whom today we refer to as the Pope. What Christians disagree about has varied over the centuries, but the fault line has been the same every time: in whatever we are debating, do we, and does our local bishop, maintain communion with the Bishop of Rome or not? Those who remain united to the Bishop of Rome are Catholic. Those who reject him are not.

To reiterate, of course doctrine matters, but the ultimate responsibility for doctrine was given by Jesus Christ to our bishop and our Pope. We have to trust that Christ will guard his Church and that, even when the flawed human beings who hold these offices are themselves sinful, negligent, or even blasphemous, as they have been in our history, we have to trust that Jesus will never let them teach anything false. And, miracle of miracles, to date the worldwide college of bishops united to the Pope, protected by the Holy Spirit, have never officially taught anything that deviated from the truth of Jesus Christ handed on through Scripture and Tradition.

So why am I preaching about this now? Because we American Catholics have a tendency to treat our Archbishop and our Pope as we treat politicians, as though their every statement and every decision ought to be critiqued. We like to place ourselves on “Team Francis” or “Team Whoever is Criticizing Francis This Week” just as we would place ourselves with the Republicans or the Democrats. But this is not healthy. Our very Catholicity depends on our communion with these men. I am not saying that they are above reproach, they are certainly not, and it is not necessarily wrong that we should disagree with some of their decisions, but as Catholics our desire, our goal, is always to be in communion with them. We should be on guard against habits or ways of thinking that place us perpetually at odds with our Archbishop or our Pope, because that way of thinking risks placing us at odds with the very definition of what is means to be Catholic.

My friends, the Feast of St. James, the celebration of our Archdiocesan patron, is an opportunity to remember that we are part of something much larger than ourselves. Assumption in Bellingham is a local and distinct community, unique in its concrete circumstances. But we carry out our mission as one cell in a much larger body. We share our mission with Sacred Heart down the road, with St. Joseph in Ferndale and St. Joseph in Lynden and their various mission communities. We act with one heart with the Catholic Churches in Mount Vernon, Everett, Seattle, Tacoma, Olympia, Chehalis, Longview, Vancouver, Yakima, Spokane, Portland, Los Angeles, New York City, London, Paris, Nairobi, Baghdad, Moscow, Beijing, Hong Kong, and every other city in this wide world of ours. We are united to these communities through Paul in Seattle and Francis in Rome.

It is my sincere hope that we should jealously guard our communion with these two men, appointed by Jesus Christ to oversee his Church. It is my ardent desire that we should pray for our fellow Catholics and sister parishes of the Archdiocese of Seattle, that they may be fruitful in their Christian missions and faithful in their Catholic teachings. It is the deepest longing of my heart that we should all live out our Catholic faith as Jesus intended, as one body united in one faith, sharing one heart of selfless love for each other and for all of humanity.


Justo al sur de nosotros en Mount Vernon hay dos iglesias, a media milla de distancia entre sí. En un letrero verá escrito “Iglesia Católica Romana de San José” y en el otro letrero verá escrito “Iglesia Católica Romana de la Inmaculada Concepción”. Y, sin embargo, estas dos iglesias no se llevan bien, y no se considerarían católicas. Es porque San José cree que el Concilio Vaticano Segundo contradice la fe católica histórica y, por lo tanto, esa iglesia rechaza ese concilio y todos los papas que lo han respaldado. La Inmaculada Concepción, por otro lado, no tiene problemas con el Concilio Vaticano Segundo o el Papa actual. Entonces, para diferenciarse, San José decidió escribir en su letrero “Pre-Vaticano Dos – Misa latina tradicional”. ¿Y qué tiene escrito la Inmaculada Concepción en su letrero? “Arquidiócesis de Seattle”.

¿Cuál es la verdadera iglesia católica? ¡Inmaculada Concepción, por supuesto! ¿Pero por qué? La mayoría de nosotros diría porque pertenecen a la Arquidiócesis de Seattle. ¿Y por qué eso es importante? Porque aquí en Asunción nos consideramos católicos y pertenecemos a la Arquidiócesis de Seattle, por lo que damos por sentado que cualquier cosa que pertenezca a la Arquidiócesis de Seattle debe ser católica y cualquier cosa en el oeste de Washington que no pertenezca a la Arquidiócesis de Seattle no debe ser católica.

Lo suficientemente justo. Este es el estándar que la mayoría de nosotros usaría. ¿Pero ves lo que hemos hecho? ¿Ves la diferencia entre estas dos iglesias?

Los sede vacantes en San José en Mount Vernon, los que afirman que el Papa en Roma es un Papa falso, se ven muy católicos. Celebran la misa, confieren los sacramentos, rezan el rosario, veneran a los santos, hacen referencia a documentos católicos desde los primeros siglos hasta el Papa San Pío Décimo, y presumiblemente incluso ayudan a los pobres y trabajan por la justicia. Pero no están de acuerdo con el Concilio Vaticano Segundo, y por eso han convertido la cuestión del Concilio en el estándar por el cual juzgan el catolicismo. Para ellos, el rechazo de ese Concilio hace que uno sea católico y la aceptación de ese Concilio, incluso si usted afirma ser el Papa, lo coloca fuera de la verdadera Iglesia Católica. Los sede vacantes han hecho del estándar del catolicismo un evento y una doctrina específicos.

Para nosotros, por otro lado, el estándar del catolicismo es una relación. Específicamente, es nuestra relación con nuestro obispo local, algo a lo que nos referiríamos como comunión. Los que están en comunión con el arzobispo Paul D. Etienne de Seattle son católicos, y los que lo rechazan no lo son. Y esto, por supuesto, se extiende también a la Iglesia mundial. ¿Cómo sabemos que el arzobispo Etienne es católico? Porque está en comunión con el papa Francisco, obispo de Roma. ¿Y cómo sabemos que el obispo Joseph Tyson de Yakima y el arzobispo J. Michael Miller de Vancouver son católicos? Porque ellos también están en comunión con el papa Francisco en Roma. Para nosotros, nos demos cuenta o no, nuestra definición más importante de lo que significa ser católico se reduce a nuestra relación con dos hombres, uno en Seattle y otro en Roma. No es por nada que los mencionamos en cada misa y tenemos fotos de ellos en la mayoría de nuestros edificios.

“Pero Padre,” se podría decir, “¿no debería ser el estándar del catolicismo la vida, la muerte, la resurrección y las enseñanzas de Jesús de Nazaret? ¿No debería definirse el catolicismo por los escritos de los Apóstoles y los primeros Padres de la Iglesia? ¿No estamos atados a la tradición no corrupta de la fe que nos transmitieron las generaciones anteriores de católicos?” Sí, absolutamente, tienes razón. Pero, desafortunadamente, estas cosas requieren interpretación. Los llamados católicos tradicionalistas que rechazan el Vaticano Dos están viendo los mismos documentos e historia de la Iglesia que nosotros. Como eran los luteranos antes que ellos. Al igual que los ortodoxos orientales antes que ellos. Como estaban los jacobitas antes que ellos. Toda la información requiere interpretación, y cuando los cristianos discuten, rara vez discuten sobre qué fuentes de información son importantes; en cambio, discuten sobre cómo interpretar esta información. Jesús, cuando estableció su Iglesia, sabía que esto iba a ser un problema, por lo que nos dio intérpretes autorizados en sus apóstoles, cuyos sucesores son los obispos. Y nos dio un intérprete autorizado para resolver disputas incluso entre los obispos, a quienes hoy nos referimos como el Papa. Lo que los cristianos no están de acuerdo ha variado a lo largo de los siglos, pero la falla siempre ha sido la misma: en lo que sea que estemos debatiendo, ¿mantenemos, y nuestro obispo local mantiene, comunión con el obispo de Roma o no? Los que permanecen unidos al obispo de Roma son católicos. Los que lo rechazan no lo son.

Para reiterar, por supuesto, la doctrina importa, pero la responsabilidad final de la doctrina fue dada por Jesucristo a nuestro obispo y nuestro Papa. Tenemos que confiar en que Cristo protegerá a su Iglesia y que, incluso cuando los seres humanos defectuosos que ocupan estos cargos son pecaminosos, negligentes o incluso blasfemos, como lo han sido en nuestra historia, tenemos que confiar en que Jesús nunca permitirá ellos enseñan algo falso. Y, milagro de los milagros, hasta la fecha, la colegio mundial de obispos unidos al Papa, protegidos por el Espíritu Santo, nunca han enseñado oficialmente nada que se desvíe de la verdad de Jesucristo transmitida a través de las Escrituras y la Tradición.

Entonces, ¿por qué estoy predicando sobre esto ahora? Porque muchos de nuestros hermanos y hermanas han dejado la fe católica de su infancia para unirse a otras iglesias cristianas. Sí, hay otras iglesias en este país que utilizan música española, que muestran a la Virgen de Guadalupe, que pretenden preservar las tradiciones del viejo país. Pero estas iglesias no son católicas y nunca serán católicas, porque han rechazado a los obispos que nos ha dado Jesucristo, el arzobispo de Seattle y el Obispo de Roma. Pase lo que pase, siempre debemos esforzarnos por permanecer en comunión con esos dos hombres si queremos permanecer cerca de Jesucristo y de la Iglesia que él estableció.

Mis amigos, la fiesta de Santiago, la celebración de nuestro patrón arquidiocesano, es una oportunidad para recordar que somos parte de algo mucho más grande que nosotros mismos. Asunción en Bellingham es una comunidad local y distinta, única en sus circunstancias concretas. Pero llevamos a cabo nuestra misión como una célula en un cuerpo mucho más grande. Compartimos nuestra misión con el Sagrado Corazón en Bellingham, con San José en Ferndale y San José en Lynden y sus diversas comunidades misioneras. Actuamos con un solo corazón con las Iglesias católicas en Mount Vernon, Everett, Seattle, Tacoma, Olympia, Chehalis, Longview, Vancouver, Yakima, Spokane, Portland, Los Ángeles, Nueva York, la Ciudad de México, Madrid, Nairobi, Bagdad, Moscú, Beijing, Hong Kong y cualquier otra ciudad en este amplio mundo nuestro. Estamos unidos a estas comunidades a través de Paul en Seattle y Francisco en Roma.

Espero sinceramente que guardemos celosamente nuestra comunión con estos dos hombres, nombrados por Jesucristo para supervisar su Iglesia. Es mi deseo ardiente que recemos por nuestros compañeros católicos y parroquias hermanas de la Arquidiócesis de Seattle, para que puedan ser fructíferos en sus misiones cristianas y fieles en sus enseñanzas católicas. Es el anhelo más profundo de mi corazón que todos vivamos nuestra fe católica como pretendía Jesús, como un cuerpo unido en una sola fe, compartiendo un corazón de amor desinteresado para nuestros hermanos católicos y para toda la humanidad.

Featured Image

Image of Pope Francis and Archbishop Etienne, from https://cnstopstories.com/2017/06/29/pope-tells-archbishops-not-to-be-armchair-catholics-but-apostles/

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