July 12, 2020 – Barriers to the Gospel

15th Sunday in Ordinary Time, Year A

Readings || Lecturas


Preached at Assumption Parish in Bellingham, WA


One of the great mysteries that I and so many others struggle with in this increasingly secular world is why some of the baptized remain committed to their faith while others walk away from Mass, from the Church, and from Christ. We hear about this phenomenon all the time from committed Catholic parents whose children no longer believe, and all of us know plenty of friends and family that might simply describe themselves as non-practicing or former Catholics. The reason I describe this as a mystery, though, is that it is very hard to predict who will leave and who will stay. In some families, very faithful parents end up raising very secular children. In some families the opposite is true and seriously zealous children come from lukewarm and disconnected parents. In a great number of families, we see a mix, where different siblings take different paths toward or away from Jesus as they set out on their own. How two people from the same background can make such different choices is a mystery that cannot be easily explained, and at some point I simply have to attribute it to the mystery free will; at some point, each person seems simply to make a choice, a choice that ends up having long-term effects in their lives; a choice about which they and they alone will have to have a conversation with God.

But just because the direction a person takes in regard to their faith is hidden behind the veil of free will does not mean we cannot try to understand, at least a little bit, some of the factors that could lead a person in one direction or another, and Jesus gives us a particularly helpful guide today.

We should start, though, with a foundational principle from our first reading. In it, God says, “my word shall not return to me void, but shall do my will, achieving the end for which I sent it.” In other words, the Word of God is always effective. The potency of the Word is never diminished. No matter where the Gospel is preached or to whom, it always carries within it all of the grace necessary to engender a life of faith and a relationship with Jesus. No one can hear the Gospel without being changed by it.

Of course, this means that we Christians must be very cautious to preach the true Gospel and not an imitation Gospel, lest we rob it of its power. The Gospel is always the person and the life of Jesus Christ, nothing more and nothing less. The Gospel is Jesus’ nearness to us through his incarnation and his salvation of us through his Cross. If we ever preach a Gospel that is reduced to nothing more than social or political questions, or a stripped down and generic moral code, or a justification for our own particular view of the world, then what we are preaching will be counterproductive; we will salt the Earth rather than seed it.

Now, understanding that the true Gospel of Jesus Christ is always potent and effective wherever it is preached, the Lord in the Gospel today helps us understand how the Gospel could possibly be ignored or abandoned by a person who has heard it, a temptation that all of us continue to face even if we are sitting here today.

Jesus starts with this: “The seed sown on the path is the one who hears the word of the kingdom without understanding it, and the evil one comes and steals away what was sown in his heart.”

Much of the time this happens because the Gospel being preached is a false or incomplete Gospel, as I just discussed. But the Lord here assumes that the seed being sown is good seed, so he must instead be talking about an attitude that would immediately reject even good seed.

In my experience as an evangelist and now as a priest, I see this attitude in two types of people. The first type has been hardened against Christianity in general, either by the bad example of Christians or by lies told by people hostile to Christianity. Often bad examples and lies go hand-in-hand, since, for example, the lie that Christianity is anti-science could not take root without some Christians very publicly rejecting good science. Once someone has internalized these examples or believed these lies; once someone has decided that Christianity is evil or stupid, their heart is not capable of receiving the message of the Gospel, because they already believe they know what that message is and they have already rejected it. Unfortunately, what they rejected was a false Gospel and now they can no longer hear the true Gospel when it is preached.

The second type of person I have experienced who immediately rejects the Gospel is someone who has made a particular political or social issue the center of their life and beliefs. If someone, for example, has decided that abortion access is the most important issue in the world, that person is not going to listen to anything associated with an organization as anti-abortion as the Catholic Church, which, from their perspective, is an understandable position to take. Unfortunately, because such a person has placed a political question at the center of their lives, they are now completely closed to the question of salvation. This hard-heartedness will afflict any of us who seek first the Kingdom of Men or the Kingdom of Politics rather than the Kingdom of God.

Jesus then gives us a second barrier to accepting the Gospel: “The seed sown on rocky ground is the one who hears the word and receives it at once with joy. But he has no root and lasts only for a time. When some tribulation or persecution comes because of the word, he immediately falls away.”

I have sadly seen this many, many times in and outside of the Catholic Church. A person faces a crisis, maybe a family or relational crisis where they need comfort, maybe an existential crisis where they are looking for meaning, and they come upon Jesus and Christianity. Suddenly they have the answers they were looking for and their life has fallen back into place in a powerful way. They have an expansive, overwhelming joy and excitement in their heart. They engage with worship and reading. And then the good feelings dissipate, usually because the immediate crisis has passed so Christianity does not seem as powerful or important as it once did. And then this person falls away from the faith, because they are not getting the constant stream of good and joyous feelings they once did.

My brothers and sisters in Christ, this is why it is so important that we not evaluate the quality of our faith or our relationship with God based on our immediate feelings. Our feelings are fickle and they can often lie to us. Even though we all prefer feeling good to feeling bad, we need to find deeper reasons for following Jesus or coming to Mass than our feelings, lest the seed of the Word never take root in us.

Jesus then gives us this final category: “The seed sown among thorns is the one who hears the word, but then worldly anxiety and the lure of riches choke the word and it bears no fruit.” I would wager that this is the one that most of us here struggle with most of the time. It is so easy to become overwhelmed by the demands of work, of family, of life in general. So many of us want to do better with our faith but feel too squeezed to do anything about that. And some of us let that squeeze take hold and we eventually fall away from the faith altogether. In non-Pandemic times, when it is possible, this is why weekly Mass attendance is so critical, because it ensures that the plant of faith can escape the thorns for at least one hour each week. Without that hour, the thorns will always win the day, and for so many people the thorns already have.

My friends, last week I said that we Christians have one and only one responsibility: to try to grow closer to God every day, and that if we do that, the Spirit of God dwelling is us would take care of the rest. This is still absolutely true, and one of the things that we can do to grow closer to God every day is to try to till and cultivate the soil of our souls and the souls of those around us. How can we do this? By being holy and faithful followers of Jesus so that no one closes their heart to Christianity due to a bad example; by being open-hearted seekers of the Lord wherever he may be found, so that others also learn to seek Jesus with an open-heart; by being courageous followers of Jesus who follow him in the good times and the bad, so that no one is tempted to fall away because of the rocky road of emotion or situation; and by being devoted followers of Jesus who continually strive to remove the thorns that threaten to choke out our faith, so that no one else is tempted to give up and let their own thorns grow wild. My friends, if we try our best every day to till our soil and to make room for the Lord, we will see him bear fruit in us, thirty, sixty, and one-hundredfold.


Uno de los grandes misterios con los que yo y muchos otros luchamos en este mundo cada vez más secular es por qué algunos de los bautizados siguen comprometidos con su fe, mientras que otros se alejan de la Misa, de la Iglesia y de Cristo. Escuchamos sobre este fenómeno todo el tiempo de padres católicos comprometidos cuyos hijos ya no creen, y todos conocemos a muchos amigos y familiares que simplemente podrían describirse a sí mismos como “no católicos” o “excatólicos.” Sin embargo, la razón por la que describo esto como un misterio es que es muy difícil predecir quién se irá y quién se quedará. En algunas familias, los padres muy fieles terminan criando niños muy seculares. En algunas familias sucede lo contrario y los niños celosos provienen de padres tibios y desconectados. En una gran cantidad de familias, vemos una mezcla, donde diferentes hermanos toman diferentes caminos hacia o lejos de Jesús cuando se van por su cuenta. Cómo dos personas del mismo fondo pueden tomar decisiones tan diferentes es un misterio que no puede explicarse fácilmente, y en algún momento simplemente tengo que atribuirlo al libre albedrío misterioso; en algún momento, cada persona parece simplemente hacer una elección, una elección que termina teniendo efectos a largo plazo en sus vidas; una elección sobre la cual ellos y solo ellos tendrán que tener una conversación con Dios.

Pero el hecho de que la dirección que toma una persona con respecto a su fe esté oculta detrás del velo del libre albedrío no significa que no podamos tratar de comprender, al menos un poco, algunos de los factores que podrían llevar a una persona en una dirección u otra, y Jesús nos da una guía particularmente útil hoy.

Sin embargo, debemos comenzar con un principio fundamental de nuestra primera lectura. En él, Dios dice: “así será la palabra que sale de mi boca: no volverá a mí sin resultado, sino que hará mi voluntad y cumplirá su misión”. En otras palabras, la Palabra de Dios siempre es efectiva. La potencia de la Palabra nunca disminuye. No importa dónde se predique el Evangelio ni a quién, siempre lleva consigo toda la gracia necesaria para engendrar una vida de fe y una relación con Jesús. Nadie puede escuchar el Evangelio sin ser cambiado por él.

Por supuesto, esto significa que los cristianos debemos ser muy cautelosos para predicar el verdadero Evangelio y no un Evangelio de imitación, para que no le roben su poder. El Evangelio es siempre la persona y la vida de Jesucristo, nada más y nada menos. El Evangelio es la cercanía de Jesús con nosotros a través de su encarnación y su salvación de nosotros por medio de su Cruz. Si alguna vez predicamos un Evangelio que se reduce a nada más que preguntas sociales o políticas, o un código moral despojado y genérico, o una justificación para nuestra propia visión particular del mundo, entonces lo que estamos predicando será contraproducente; salaremos la tierra en lugar de sembrarla.

Ahora, entendiendo que el verdadero Evangelio de Jesucristo siempre es potente y efectivo donde sea que se predique, el Señor en el Evangelio de hoy nos ayuda a entender cómo el Evangelio podría ser ignorado o abandonado por una persona que lo ha escuchado, una tentación que todos de nosotros seguimos enfrentando incluso si estamos sentados aquí hoy.

Jesús comienza con esto: “A todo hombre que oye la palabra del Reino y no la entiende, le llega el diablo y le arrebata lo sembrado en su corazón. Esto es lo que significan los granos que cayeron a lo largo del camino.”

Gran parte del tiempo esto sucede porque el Evangelio que se predica es un Evangelio falso o incompleto, como acabo de comentar. Pero el Señor aquí supone que la semilla sembrada es buena semilla, por lo que debe estar hablando de una actitud que rechazaría de inmediato incluso la buena semilla.

En mi experiencia como evangelista y ahora como sacerdote, veo esta actitud en dos tipos de personas. El primer tipo se ha endurecido contra el cristianismo en general, ya sea por el mal ejemplo de los cristianos o por mentiras contadas por personas hostiles al cristianismo. A menudo, los malos ejemplos y las mentiras van de la mano, ya que, por ejemplo, la mentira de que el cristianismo es anticientífico no podría arraigarse sin que algunos cristianos rechacen públicamente la buena ciencia. Una vez que alguien ha internalizado estos ejemplos o ha creído estas mentiras; Una vez que alguien ha decidido que el cristianismo es malo o estúpido, su corazón no es capaz de recibir el mensaje del Evangelio, porque ya creen que saben cuál es ese mensaje y ya lo han rechazado. Desafortunadamente, lo que rechazaron fue un falso Evangelio y ahora ya no pueden escuchar el verdadero Evangelio cuando se predica.

El segundo tipo de persona que he experimentado que rechaza inmediatamente el Evangelio es alguien que ha convertido un tema político o social en el centro de su vida y sus creencias. Si alguien, por ejemplo, ha decidido que el acceso al aborto es el problema más importante del mundo y en su vida, esa persona no va a escuchar nada asociado con una organización tan antiaborto como la Iglesia Católica, que, desde su perspectiva, es una posición comprensible para tomar. Desafortunadamente, debido a que esa persona ha puesto una pregunta política en el centro de su vida, ahora está completamente cerrada a la cuestión de la salvación. Esta dureza afligirá a cualquiera de nosotros que busquemos primero el Reino de los Hombres o el Reino de la Política en lugar del Reino de Dios.

Luego, Jesús nos da una segunda barrera para aceptar el Evangelio: “Lo sembrado sobre terreno pedregoso significa al que oye la palabra y la acepta inmediatamente con alegría; pero, como es inconstante, no la deja echar raíces, y apenas le viene una tribulación o una persecución por causa de la palabra, sucumbe.”

Lamentablemente he visto esto muchas, muchas veces dentro y fuera de la Iglesia Católica. Una persona enfrenta una crisis, tal vez una crisis familiar o relacional en la que necesita consuelo, tal vez una crisis existencial en la que busca significado, y se encuentra con Jesús y el cristianismo. De repente tienen las respuestas que estaban buscando y su vida ha vuelto a su lugar de una manera poderosa. Tienen una alegría y emoción expansivas y abrumadoras en su corazón. Se involucran con la adoración y la lectura. Y luego los buenos sentimientos se disipan, generalmente porque la crisis inmediata ha pasado, por lo que el cristianismo no parece tan poderoso o importante como alguna vez lo fue. Y luego esta persona se aleja de la fe, porque no está recibiendo la corriente constante de sentimientos buenos y alegres que alguna vez tuvo.

Mis hermanos y hermanas en Cristo, es por eso por lo que es tan importante que no evaluamos la calidad de nuestra fe o nuestra relación con Dios en función de nuestros sentimientos inmediatos. Nuestros sentimientos son inconstantes y a menudo nos pueden mentir. Aunque todos preferimos sentirnos bien a sentirnos mal, necesitamos encontrar razones más profundas para seguir a Jesús o venir a misa que nuestros sentimientos, para que la semilla de la Palabra nunca arraigue en nosotros.

Entonces Jesús nos da esta categoría final: “Lo sembrado entre los espinos representa a aquel que oye la palabra, pero las preocupaciones de la vida y la seducción de las riquezas la sofocan y queda sin fruto.” Apostaría a que este es el problema con el que la mayoría de nosotros aquí luchamos la mayor parte del tiempo. Es muy fácil sentirse abrumado por las demandas del trabajo, de la familia, de la vida en general. Muchos de nosotros queremos mejorar con nuestra fe, pero nos sentimos demasiado apretados para hacer algo al respecto. Y algunos de nosotros dejamos que ese apretón se apodere y finalmente nos alejamos de la fe por completo. En tiempos no pandémicos, cuando es posible, es por eso que la asistencia semanal a la misa es tan crítica, porque asegura que la planta de la fe pueda escapar de las espinas durante al menos una hora cada semana. Sin esa hora, las espinas siempre ganarán el día, y para tantas personas las espinas ya lo han hecho.

Mis amigos, los cristianos tenemos una y única responsabilidad: tratar de acercarnos a Dios todos los días; y que, si hacemos eso, el Espíritu de Dios que mora en nosotros se encargará del resto. Una de las cosas que nos ayudará a acercarnos más a Dios todos los días es tratar de cultivar el suelo de nuestras almas y las almas de quienes nos rodean. ¿Cómo podemos hacer esto? Siendo seguidores santos y fieles de Jesús para que nadie cierre su corazón al cristianismo debido a un mal ejemplo; siendo buscadores sinceros del Señor donde sea que se lo encuentre, para que otros también aprendan a buscar a Jesús con un corazón abierto; siendo valientes seguidores de Jesús que lo siguen en los tiempos buenos y en los malos, de modo que nadie se vea tentado a caer por el terreno pedregoso de la emoción o situación; y siendo devotos seguidores de Jesús que continuamente se esfuerzan por eliminar las espinas que amenazan con ahogar nuestra fe, para que nadie más se vea tentado a rendirse y dejar que sus propias espinas crezcan salvajes. Amigos míos, si hacemos nuestro mejor esfuerzo todos los días para labrar nuestra tierra y hacer espacio para el Señor, lo veremos dar fruto en nosotros, treinta, sesenta y cien veces.

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