November 03, 2019 – Love then Growth

31st Sunday in Ordinary Time, Year C

Readings / Lecturas

Recording

Preached at Assumption Parish in Bellingham, WA

English

At some point in every Catholic’s life, we are faced with the idea that the Church is nothing more than a bunch of outdated rules. Sometimes we hear this first from our family and friends, but the majority of us struggle with this idea personally. We ask ourselves why we should stick with an institution that just seems to want to tell us what to do all the time.

This is an especially irksome question if we do not understand why the Church teaches what she does; if we believe that the moral teachings of the Church are nothing more than an exercise in absolute authority and blind obedience. Since undergraduate, I have dedicated my whole life to explaining to people why the Church teaches what she does, and I will continue to do so for the entirety of my time here at Assumption, so we are not going to jump into any specific explanations today. Those will come in time. For the moment, I simply want us to understand that every moral teaching of the Church is oriented towards our holiness. Whether we think she does a good job or a bad job of it; whether we think she has everything right or everything wrong, it will help us if we can realize that, when the Church teaches, her goal is to form us more and more in the image of God by helping us to act in accord with the teachings and example of Jesus Christ. Well executed or not, her goal is our holiness.


This brings us to our first reading from the Book of Wisdom, a reading that contains a profound reflection on how and why God himself calls us to holiness. Once we understand God’s own standards for the call the holiness, we can then better evaluate whether the Church, her ministers, and her members are following these standards.

Let’s start with the last lines of the first reading, which say of God, “Therefore you rebuke offenders little by little, warn them and remind them of the sins they are committing, that they may abandon their wickedness and believe in you, O LORD!”

The first standard here is that God does rebuke offenders; God does remind people of their sins. He does not take the approach we often take and pretend like there is no such thing as sin or pretend like it is someone else’s responsibility to talk about sin. God does not compromise with evil by ignoring it and hoping that it will go away. But, notice why he points out our sins. He is not doing so as some kind of holier-than-thou power trip, another trap that we ourselves fall into. God rebukes offenders “[so] that they may abandon their wickedness and believe in [him.]” The focus is squarely on the other person and what is best for them, which is salvation through belief in and unity with God.

The second standard presented here is that God does all of this little by little. In modern pastoral parlance, we would say that God “meets people where they are at.” Why does he do this? Shouldn’t he treat it like a band-aid and get all of the pain over at once? The reason he calls us to holiness little by little is because we could not stand to be presented with all of our sins at once. We would be so overwhelmed that we would be paralyzed into inaction, or we would flee never to return. So instead, God meets us where we are at, and slowly reveals to us the things we need to work on or remove from our lives so that we can better follow him. God calls us to holiness in manageable chunks, because he wants us to succeed, and humans succeed little by little.


Interestingly, in this reading there is also a third standard, one which seems paradoxical and confusing. One that gives us the context for our Gospel. The reading says of God, “You overlook people’s sins that they may repent.”

The reason this seems paradoxical is because when we talk about overlooking people’s sins, we do so because we want to avoid requiring repentance. We are deeply attached to the idea of “live and let live.” And yet, somehow, the Book of Wisdom suggests that God overlooks sins specifically to bring about repentance. Somehow, when he does not focus on our sins, we become far more motivated to work on them. How can this be?

Remember what we just said about God meeting us where we are at. If we were confronted with all of our sins at once, we would be crushed and tempted to flee. Instead, we only have the freedom to repent because we first understand that we are loved. We cannot admit our sins if we believe that those sins will result in condemnation. We can only admit our sins, and be truly sorry for them, if we know that in admitting them, we will find forgiveness and peace. When Wisdom says that God overlooks our sins that we may repent, it is telling us that God does not begin with our sins. Instead, God begins with absolute and infinite love. But this love is so purifying and so convicting that once we have received this love, we naturally feel the call to repentance. The love of God automatically draws us toward conversion and holiness.


I do not have to enumerate all of the ways in which the Church or her members have failed at these standards. We have all seen the hierarchy and the laity be so permissive of sin that they ignore it entirely or be so focused on sin that the infinite love of God is stifled and obscured. We have experienced the destruction that comes from both extremes.

Instead, what does it look like for the Church and her members to follow these standards, and to call people to holiness the way God calls people to holiness? This is a question I have to ask myself constantly, every day, every time I am faced with someone who is living in an irregular marriage situation, or who has chosen their politics over their religion, or who is struggling with issues of gender and sexuality.

In my reflections, I have come to two conclusions.

On the one hand, I am not going to soften or avoid the teachings of the Church. Before I was ordained, I made a public vow, before God and his People, to uphold the magisterium of the Church in its entirety, and I intend to keep this vow. More importantly, I do not know any surer path to holiness and salvation than Catholic teaching, so the most loving thing I can do for my parishioners is to direct them towards this path. This is what God himself does: he does not ignore the problems in our lives, but instead calls us ever close to himself by pointing out these problems so that we can remove them as barriers to holiness.

On the other hand, in light of the other standards from the Book of Wisdom, it is equally true that it is my solemn responsibility to accompany every soul who walks through our doors, no matter their past and no matter their present; to meet them where they are and to help them to grow from there. And it equally my solemn responsibility to preach the infinite love of God for every soul, a love displayed most powerfully in Jesus’ sacrifice on the Cross. In fact, in the order of things, I am called to lead with this love in all things, as Jesus did with Zacchaeus, because only once Zacchaeus knew that he was loved and welcomed did he have the motivation and the freedom to address the difficulties of his life situation. Only once Jesus asked to dine with Zacchaeus did Zacchaeus make preparations to dine with him.


My brothers and sisters in Christ, if we here at Assumption dedicate ourselves to following the will of God and imitating him in all things, including his call to personal holiness, two characteristics will be true of our parish.

First, every single person in Bellingham will know that Assumption is a place where all are welcome, where all can come to receive the love of God, where anyone can walk through our doors and hear that God has been waiting for them and that God is so happy that they are here. Every single person in Bellingham will know that this is a place where they can authentically encounter the Lord Jesus Christ.

Second, every single person in Bellingham will know that Assumption is not a place of stagnation, but a place of growth. A place where our people push each other to be better, to be holier, to be more loving every day. A place where acceptance does not simply mean “come as you are” but means “start where are and walk with us to as you strive to become the person God created you to be.” Every single person in Bellingham will know that if they want to grow in holiness, they should come here.

Historically, the world-wide Church and every local parish has struggled to develop both of these characteristics. But today we have been reminded how to get there: preach the infinite love of God, welcome people where they are at, and be a community that calls each other to greater holiness. If we can just do that for the rest of our lives, we might get close.

Español

En algún momento de la vida de todos los católicos, nos enfrentamos a la idea de que la Iglesia no es más que un montón de reglas obsoletas. A veces escuchamos esto primero de nuestra familia y amigos, pero la mayoría de nosotros lucha con esta idea personalmente. Nos preguntamos por qué deberíamos seguir con una institución que parece querer decirnos qué hacer todo el tiempo.

Esta es una pregunta especialmente molesta si no entendemos por qué la Iglesia enseña lo que hace; si creemos que las enseñanzas morales de la Iglesia no son más que un ejercicio de autoridad absoluta y obediencia ciega. Desde mi tiempo en universidad, he dedicado toda mi vida a explicar a la gente por qué la Iglesia enseña lo que hace, y continuaré haciéndolo durante todo mi tiempo aquí en Asunción, por lo que no voy a dar explicaciones específicas hoy. Esos vendrán a tiempo. Por el momento, simplemente quiero que comprendamos que toda enseñanza moral de la Iglesia está orientada hacia nuestra santidad. Ya sea que pensemos que ella hace un buen trabajo o un mal trabajo; ya sea que pensemos que ella tiene todo bien o todo mal, nos ayudará si nos damos cuenta de que, cuando la Iglesia enseña, su objetivo es formarnos a imagen de Dios y ayudarnos a actuar de acuerdo con las enseñanzas y ejemplo de Jesucristo. Bien ejecutada o no, su objetivo es nuestra santidad.


Esto nos lleva a nuestra primera lectura del Libro de la Sabiduría, una lectura que contiene una profunda reflexión sobre cómo y por qué Dios mismo nos llama a la santidad. Una vez que entendemos los estándares de Dios para el llamado a la santidad, podemos evaluar mejor si la Iglesia, sus ministros y sus miembros están siguiendo estos estándares.

Comencemos con las últimas líneas de la primera lectura, que dicen de Dios: “Por eso a los que caen, los vas corrigiendo poco a poco, los reprendes y les traes a la memoria sus pecados, para que se arrepientan de sus maldades y crean en ti, Señor.”

El primer estándar aquí es que Dios reprende a los que caen; Dios trae a la memoria sus pecados. Él no adopta el enfoque que solemos adoptar y finge que no existe el pecado, ni finge que es responsabilidad de otra persona hablar sobre el pecado. Dios no se compromete con el mal al ignorarlo y esperar que desaparezca. Pero, note por qué él señala nuestros pecados. No está motivado por el deseo de derribar a nadie o demostrar que es mejor que nosotros, que a menudo nuestras propias motivaciones para señalar pecados. En lugar de esto, Dios reprende a los delincuentes “para que se arrepientan de sus maldades y crean en [él.]” El enfoque se centra directamente en la otra persona y en lo que es mejor para ellos, que es la salvación a través de la creencia y la unidad con Dios.

El segundo estándar presentado aquí es que Dios hace todo esto poco a poco. En el lenguaje pastoral moderno, diríamos que Dios “se encuentra con las personas donde están.” ¿Por qué hace esto? ¿Por qué no debería tratarlo como una tirita y aliviar todo el dolor de una vez? La razón por la que nos llama a la santidad poco a poco es porque no podríamos soportar que se nos presenten todos nuestros pecados a la vez. Estaríamos tan abrumados que quedaríamos paralizados por la inacción, o huiríamos para nunca volver. Entonces, en cambio, Dios nos encuentra donde estamos, y lentamente nos revela las cosas que necesitamos trabajar o eliminar de nuestras vidas para que podamos seguirlo mejor. Dios nos llama a la santidad en trozos manejables, porque quiere que tengamos éxito, y los humanos tengan éxito poco a poco.


Curiosamente, en esta lectura también hay un tercer estándar, uno que parece paradójico y confuso. Una que vincula esta lectura con nuestro Evangelio. La lectura dice de Dios: “Aparenta no ver los pecados de los hombres, para darles ocasión de arrepentirse.”

La razón por la que esto parece paradójico es porque cuando hablamos de no ver los pecados de las personas, lo hacemos porque queremos evitar el arrepentimiento. Estamos profundamente apegados a la idea de “vivir y dejar vivir” porque nos permite evitar la confrontación. Sin embargo, de alguna manera, el Libro de la Sabiduría sugiere que Dios no ve los pecados específicamente para provocar el arrepentimiento. De alguna manera, cuando él no se enfoca en nuestros pecados, nos motivamos mucho más a trabajar en ellos. ¿Cómo puede ser esto?

Recuerda lo que acabamos de decir acerca de que Dios se encuentra con nosotros donde estamos. Si fuéramos confrontados con todos nuestros pecados a la vez, seríamos aplastados y tentados a huir. En cambio, solo tenemos la libertad de arrepentirnos porque primero entendemos que somos amados. No podemos admitir nuestros pecados si creemos que esos pecados resultarán en condenación. Solo podemos admitir nuestros pecados, y realmente los lamentamos, si sabemos que al admitirlos, encontraremos perdón y paz. Cuando el Libro de Sabiduría dice que Dios no ve nuestros pecados para que podamos arrepentirnos, nos está diciendo que Dios no comienza con nuestros pecados. En cambio, Dios comienza con el amor absoluto e infinito. Pero este amor es tan purificante y tan convincente que una vez que hemos recibido este amor, naturalmente sentimos el llamado al arrepentimiento. El amor de Dios nos atrae automáticamente hacia la conversión y la santidad.


No tengo que enumerar todas las formas en que la Iglesia o sus miembros han fallado en estos estándares. Todos hemos visto que la jerarquía y los laicos son tan permisivos con el pecado que lo ignoran por completo o se centran tanto en el pecado que el amor infinito de Dios se sofoca y se oscurece. Hemos experimentado la destrucción que proviene de ambos extremos.

En cambio, ¿cómo se ve para la Iglesia y sus miembros seguir estas normas y llamar a las personas a la santidad mientras Dios llama a las personas a la santidad? Esta es una pregunta que tengo que hacerme constantemente, todos los días, cada vez que camino con alguien que vive en una situación de matrimonio irregular, o que ha elegido su política sobre su religión, o que está luchando con cuestiones de género y sexualidad.

En mis reflexiones, he llegado a dos conclusiones.

Por un lado, no voy a suavizar o evitar las enseñanzas de la Iglesia. Antes de ser ordenado, hice un voto público, ante Dios y su pueblo, para defender el magisterio de la Iglesia en su totalidad, y tengo la intención de mantener este voto. Más importante aún, no conozco ningún camino más seguro hacia la santidad y la salvación que la enseñanza católica, por lo que lo más amoroso que puedo hacer por mis feligreses es dirigirlos hacia este camino. Esto es lo que Dios mismo hace: no ignora los problemas en nuestras vidas, sino que nos llama siempre cerca de sí mismo al señalar estos problemas para que podamos eliminarlos como barreras a la santidad.

Por otro lado, a la luz de los otros estándares del Libro de la Sabiduría, es igualmente cierto que es mi solemne responsabilidad acompañar a todas las almas que cruzan nuestras puertas, sin importar su pasado y su presente; para encontrarlos donde están y ayudarlos a crecer a partir de ahí. Y es igualmente mi solemne responsabilidad predicar el amor infinito de Dios por cada alma, un amor que se muestra con más fuerza en el sacrificio de Jesús en la Cruz. De hecho, en el orden de las cosas, estoy llamado a liderar con este amor en todas las cosas, como lo hizo Jesús con Zaqueo, porque solo una vez que Zaqueo sabía que era amado y bienvenido tenía la motivación y la libertad para abordar las dificultades de la situación de su vida. Solo una vez que Jesús pidió cenar con Zaqueo, Zaqueo hizo los preparativos para cenar con él.


Mis hermanos en Cristo, si aquí en Asunción nos dedicamos a seguir la voluntad de Dios e imitarlo en todas las cosas, incluido su llamado a la santidad personal, dos características serán ciertas en nuestra parroquia.

Primero, cada persona en Bellingham sabrá que la Asunción es un lugar donde todos son bienvenidos, donde todos pueden venir a recibir el amor de Dios, donde cualquiera puede cruzar nuestras puertas y escuchar que Dios los ha estado esperando y que Dios está tan feliz de que estén aquí. Cada persona en Bellingham sabrá que este es un lugar donde pueden encontrarse auténticamente con el Señor Jesucristo.

Segundo, cada persona en Bellingham sabrá que Asunción no es un lugar de estancamiento, sino un lugar de crecimiento. Un lugar donde nuestra gente se empuja mutuamente para ser mejor, para ser más santos, para ser más amorosos cada día. Un lugar donde la aceptación no significa simplemente “ven cómo eres” sino que significa “comienza donde estás y camina con nosotros mientras te esfuerzas por convertirte en la persona que Dios te creó para ser”. Cada persona en Bellingham sabrá que si quiere para crecer en santidad, debería venir aquí.

Históricamente, la Iglesia mundial y todas las parroquias locales han luchado por desarrollar ambas características. Pero hoy nos han recordado cómo llegar: predicar el amor infinito de Dios, dar la bienvenida a las personas donde se encuentran y ser una comunidad que se llame mutuamente a una mayor santidad. Si podemos hacer eso por el resto de nuestras vidas, podríamos acercarnos.

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